Is het brute beest met de kleinere haaienvin nog altijd de sterkste?

Formule 1

Blijft Mercedes de baas in de koningsklasse? Of heeft Max Verstappen kans op de wereldtitel? ‘Barcelona’ is de eerste test.

Foto Eddie Keogh/Reuters

AMSTERDAM. Kan Mercedes zijn hegemonie in de Formule 1 voortzetten? En wordt Lewis Hamilton voor de vierde keer wereldkampioen? Of hebben de concurrenten zo veel vooruitgang geboekt bij de ontwikkeling van hun auto’s dat de voorsprong van de Duitsers is teruggebracht tot overbrugbare proporties? Vooral Red Bull heeft daar goede hoop op en dat zou Max Verstappen kansrijk maken in de strijd om de wereldtitel.

De teams presenteren deze week hun nieuwe bolides die met hun bredere chassis en bredere banden robuuster en vooral ook sneller zijn dan vorig seizoen. Red Bull sluit zondag het jaarlijkse ritueel af met de presentatie van de RB13, de nieuwe auto van Verstappen en teamgenoot Daniel Ricciardo.

De presentatie donderdag van de Mercedes W08 op Silverstone was, zoals gebruikelijk, er een van superlatieven. „Dit is één van de meest verfijnde machines die ik ooit heb gezien in de Formule 1”, recenseerde Lewis Hamilton, die samen met zijn nieuwe teamgenoot Valtteri Bottas, de opvolger van regerend wereldkampioen Nico Rosberg, de Duitse suprematie moet consolideren.

Met het uiterlijk van de nieuwe Mercedes zit het wel goed. Zoals altijd in het zilver, nu met blauwgroene strepen om snelheid uit te stralen. Mercedes heeft een kleinere ‘haaienvin’ dan de concurrentie, een soort verlengde motorkap die moet zorgen voor een optimale luchtstroom in de richting van de achtervleugel. „Ergonomisch voelt de auto identiek als die van vorig jaar, maar er zit alleen een groter, bruter beest om je heen”, zei Hamilton.

De aerodynamica speelt in de nieuwe auto’s een belangrijke rol. Meer neerwaartse druk maakt snellere rondetijden (drie, vier seconden) mogelijk. De bredere banden geven meer mechanische grip op het asfalt. Met de nieuwe regels wil de wereldautomobielfederatie FIA de sport attractiever voor de fans maken. En tegelijk hoopt de racewereld dat Mercedes er meer concurrentie door krijgt. Of dat zo is, moet de komende weken in Barcelona blijken waar de bolides worden getest.

Maar misschien geven de motoren toch weer de doorslag. Op dat gebied heeft Mercedes een ‘ongekende stap’ gemaakt, zegt klantenteam Force India (ook Williams rijdt met Mercedesmotor). Want die bredere auto’s en bredere banden geven hogere snelheden in de bocht, maar ook meer luchtweerstand en dan zijn de sterke motoren op de rechte stukken in het voordeel. Dus toch weer Mercedes?

Dr. Helmut Marko, de nestor van Red Bull, was woensdag optimistisch bij Eva Jinek. „Max beschikt nu over meer ervaring. Met een jaartje meer ervaring én een sterkere auto denk ik dat onze beide coureurs voor de titel mee kunnen vechten.”