Ajax wint nipt van Legia Warschau: 1-0

Na het 0-0 gelijkspel in Polen vorige week heeft Ajax daar genoeg aan om de achtste finale van de Europa League te bereiken.

Nick Viergever van Ajax heeft de 1-0 gescoord. Foto: Olaf Kraak/ANP

Ajax heeft zich geplaatst voor de achtste finales van de Europa League. Een doelpunt vlak na rust van Nick Viergever was genoeg om Legia Warschau uit te schakelen: 1-0, na een 0-0 in Warschau vorige week. AZ speelt vanavond nog tegen Olympique Lyon uit, maar moet 4-1 achterstand goed maken.

Groots en meeslepend werd het niet. Hoeft ook niet. Ajax is door, met de meest minimale marge - een strafschoppenserie niet meegerekend. Trainer Peter Bosz staat dan wel voor attractief voetbal, voor veel goals. Maar in de Europese top, of in Ajax’ geval aan de onderkant van de Europese subtop, is er maar één determinant van succes: rondes doorkomen. Zo lang mogelijk. „Over twee wedstrijden zijn we terecht door”, zei Bosz. En dat is waar.

Ajax is in internationaal verband overeind gebleven in een tijd waarin elk gesprokkeld succesje over de landsgrenzen gekoesterd moeten worden en bejubeld. ‘We’ zijn er nog als de maand maart aanbreekt, dat is al wel eens anders geweest. Bosz: „Ik ben trots dat we bij de laatste zestien zitten.”

De 1-0 thuisoverwinning op Legia Warschau donderdagavond, na een 0-0 vorige week in Polen, tekenend voor de fase waarin Ajax zit. Er zit veel voetbal in de ploeg, maar het is pak ‘m beet sinds de winterstop vooral heel doelmatig. De glans van het najaar is eraf. Overtuigend slechts in de consistentie en onverzettelijkheid, zo harkt Ajax zich door de wintermaanden heen. Zo ook donderdagavond.

Van de storm die rond de Arena raasde, was in de betonnen bak rond de klok van zeven uur niets meer te horen of te voelen. De avond begon met een lichtshow in de Amsterdam Arena die de wedstrijd kunstmatig allure gaf. Hoogtepunten van dit seizoen in een flitsend tempo onder opzwepende muziek, gevolgd door muziekclips van de familie Hazes. Veel pomp and circumstance, terwijl: de zestiende finale Europa League, waar hebben we het over? Anderzijds zo heel veel grotere wedstrijden spelen Nederlandse clubs nou ook weer niet dezer jaren. Knockoutfase Europa League, daar moet het gebeuren.

Inglijdend voetje

Ajax had moeite met de counterende ploeg Legia Warschau. Het inglijdende voetje van Jairo Riedewald bracht redding toen, vijf minuten voor rust, Legia met drie simpele passes de hoge verdedigingslijn van Ajax kraakte. Keeper Andre Onana was eerder al alert bij niet de eerste gevaarlijk diepe bal van de Poolse counterploeg. Precies wat Bosz verwacht van zijn doelman: hij moet een vrije verdediger zijn, heersend in de onmetelijke ruimtes achter het centrale verdedigingsduo. In de timing toont de Kameroense keeper zich meester.

Maar het is voor eenieder die Ajax liefheeft lastig genieten van de waaghalstactiek op zo’n avond, wanneer het de return betreft in een knockoutfase en eventueel uitdoelpunt goedgemaakt moet worden met minimaal twee goals van Ajax. Bosz had uit de opstelling van Legia al gedestilleerd dat de Polen op de vlugge counters zouden gokken, en stoer zei hij dat dat voor de spelopvatting voor Ajax „niks” zou betekenen. Als te doen gebruikelijk moest het drukzetten op vijandelijke helft ervoor zorgen dat de pass bij Legia van achteruit komt, of dan tenminste niet zuiver is.

Ajax viert de 1-0 overwinning in de Europa Leaguewedstrijd tegen Legia Warschau. Foto: Olaf Kraak/ANP

Dat lukte, in de eerste helft, onvoldoende. Ajax was natuurlijk wel sterker, op papier en in de praktijk. Gevaarlijk ook met een schot van Hakim Ziyech op de paal. Maar het ingegraven Poolse collectief gaf niet veel weg. Noeste verdedigers als Michel Pazdan en Adam Hlousek, kaal dus onverschrokken, gaven de vlugge voetjes van Ajax geen rust, geen tijd. Nu en dan een overtreding, maar geen moment werd het schofterig.

Na rust was de eerste vlotlopende aanval wel direct prijs voor Ajax. Riedewald dribbelde in van achteruit, daarna ging het over rechts via Bertrand Traoré, de voetbeweging van Ziyech, het overzicht van Davy Klaassen, de technisch knappe inzet van Amin Younes. De rebound was een prooi voor de mee opgekomen linksback Nick Viergever, wiens dwingende optreden in zijn tweede voetballeven bij Ajax zomaar eens tot een uitverkiezing voor Oranje zou kunnen leiden. Hij werd, toen de strijd gestreden was, uitgeroepen tot man van de wedstrijd. Zo’n avond was het.

Fuik

Legia Warschau werd in het vervolg bij tijd en wijle uiteengespeeld, maar Ajax kon niet veel verrichten in de fuik waarin de ploeg vastliep. Spits Kasper Dolberg had nog een knappe voetbeweging waarmee hij zich tot in een moeilijke hoek voor het doel werkte, maar zijn schot werd gepareerd. Het draaide aardig al met al, met Traoré op rechts in beduidend betere vorm dan welke hij tot dusver liet zien sinds zijn terugkeer van de Afrika Cup eerder deze maand.

Toch: de vrees bleef voor de tegengoal was voelbaar. Logisch ook. Onana moest een kwartier voor tijd drie keer achtereen redden. In de omschakeling verprutste Younes de haast vrije gang naar het doel van Legia, toen hij met een stroperige pass de snelheid uit een drie tegen twee situatie haalde. Schöne bracht met een half volley, net naast, het publiek nog in vervoering, maar het billenknijpen duurde tot aan het eindsignaal.

De speelse poort van Ziyech tien minuten voor tijd kwam hem op een open doekje van de supporters te staan, maar dat sloeg minuten later om in hoon toen hij een enorme kans – vijf Ajacieden tegen één Poolse verdediger - om zeep hielp met een hopeloos slap schot. Lachwekkend, als het niet zo nagelbijtend spannend nog was op dat moment. Het is allemaal gauw vergeten, waarschijnlijk. Ajax bekert door.

Dat er in ieder geval nog één Nederlandse club bij de laatste zestien in de Europa League zit is, ja, schraal maar waar. Ajax deed wat het moest doen, wat de club aan zijn stand verplicht is. Bosz zei deze week dat de Europa League te winnen is. „Maar ik zeg niet dat de kans groot is”, voegde hij er nog aan toe. Ook dat is waar