Kraft Heinz trekt bod op Unilever plots in

Levensmiddelen

Het is een opvallende wending in een overnamestrijd: in een gemeenschappelijke verklaring zeggen Kraft Heinz en Unilever niet samen te willen gaan.

Het Amerikaanse levensmiddelenbedrijf Kraft Heinz heeft zijn overnamebod op de Brits-Nederlandse concurrent Unilever ingetrokken. Dit hebben de twee bedrijven zondagavond in een gemeenschappelijk persbericht laten weten.

Vrijdag werd bekend dat Kraft Heinz 143 miljard dollar (134 miljard euro) wilde betalen voor Unilever. Unilever wees dit bod toen direct van de hand. Inmiddels is Kraft Heinz er „op vriendschappelijke wijze mee akkoord gegaan om zijn voorstel voor een combinatie van de twee bedrijven in te trekken”, staat in de verklaring van zondag. De beide bedrijven staan bij elkaar „in hoog aanzien”, zo gaat de tekst verder. Kraft Heinz heeft „het hoogste respect” voor de cultuur, de strategie en het leiderschap bij Unilever.

De wederzijdse loftuitingen zijn opvallend, na de ferme afwijzing van het Amerikaanse bod door Unilever op vrijdag. Het Brits-Nederlandse bedrijf zei toen noch financiële, noch strategische voordelen in samenwerking te zien en ook niet verder te willen praten met de Amerikanen.

Wat is er in drie dagen gebeurd? Een woordvoerder van Kraft Heinz laat weten dat de interesse in Unilever „in een extreem vroege fase” bekend werd, suggererend dat het bedrijf het bod graag nog even voor zich had gehouden. Het overnameplan was gelekt naar de Britse zakenkrant Financial Times. De „intentie” van Kraft Heinz was om de overname te doen „op vriendschappelijke basis”, zegt de woordvoerder. Nu Unilever te verstaan heeft gegeven geen heil te zien in een samengaan, „is het beste om vroeg een stap opzij te doen”, zodat beide bedrijven verder kunnen. Niettemin heeft Kraft Heinz in het weekend klaarblijkelijk nog geprobeerd draagvlak te vinden voor de overname. Kraft Heinz liet vrijdag ook nog doorschemeren dat het niet zomaar zou opgeven.

Meteen duidelijk was wel dat het ‘nee’ van Unilever tot problemen kon leiden. Superinvesteerder Warren Buffett, grootaandeelhouder van Kraft Heinz, benadrukte in zijn aandeelhoudersbrief vorig jaar dat hij alleen vriendschappelijke overnames doet: „Wij van Berkshire komen alleen als we welkom zijn.” Berkshire Hathaway is Buffetts investeringsfonds. Naast Buffett is de Braziliaanse private-equityfirma 3G, die bekend staat om zijn meedogenloze reputatie, de andere grote aandeelhouder van Kraft Heinz.