Matt Damon: ‘The Great Wall was geen whitewashing’

Inside Hollywood Matt Damon kreeg kritiek op zijn rol in The Great Wall, “Je verwacht dit op Twitter, daar doen ze alles voor kliks. Maar The Atlantic?”

Matt Damon kan wel tegen kritiek, zegt hij. Maar over het verwijt van whitewashing - een ander woord voor racisme in de Amerikaanse context - wil hij graag wat rechtzetten als we hem in Los Angeles spreken over The Great Wall.

Waarom moet een witte acteur de held spelen in een Chinees verhaal? Blijven we nou gekleurde gezichten ‘witwassen’ met witte beroemdheden, ook in een Chinese spektakelfilm? “Schaamteloze whitewashing”, schreef tijdschrift The Atlantic. “The Great Wall voelt als een enorme stap in de verkeerde richting.”

Het probleem: de journalist had de film nog niet kunnen zien. Die komt pas deze week uit in de VS. “Het was als dat oude advies: beoordeel een boek niet op het omslag. Dat deden de critici wel. Op basis van een poster.” Damon klinkt kalm, maar hij kijkt fel. “Je verwacht dit op Twitter, daar doen ze alles voor kliks. Maar The Atlantic?”

Lees ook de recensie van The Great Wall: Spektakel dat heel wat kost en nergens over gaat

Damon noemt The Great Wall ook tijdens onze ontmoeting ‘een lekkere popcornfilm’, zoals hij al maanden doet. Maar belangrijk voor hem is vooral dat regisseur Zhang Yimou niets begreep van de kritiek. “Hij was in de war. Hij zei: dit was een rol geschreven voor een westerling en ik bood jou de rol aan. Simpel.” Damon – in de film een Ierse huurling die de krachten bundelt met de Chinezen - probeerde Zhang gerust te stellen: “Dit waait wel over als mensen zien dat het een gigantische co-productie is tussen oost en west.”

Maar het ongemak over de film is niet voorbijgaan. Het budget van bijna 150 miljoen dollar is ruim terugverdiend - nog voor de Amerikaanse première. Maar de film zal in de Verenigde Staten een halve flop worden, voorspelt Hollywood-vakblad Variety. De recensies zijn niet mals, onder meer in NRC. En de opbrengst en reacties in China waren teleurstellend, zoals onze correspondent schreef.

Damon ligt er niet wakker van. Hij had het zes maanden lang naar zijn zin in China tijdens de opnamen, vertelt hij. Tegen zijn collega-acteurs in Amerika en Europa: “Wen er maar aan. Of ze dit beseffen of niet, ze zullen heel wat tijd in China gaan doorbrengen.”

Matt Damon over de toekomst van films in China.

Er zijn twee soorten films, doceert Damon. Kleine arthousefilms als Manchester by the Sea, die hij produceerde, en mondiale popcornspektakels. “De vraag is niet: doet deze film het goed in China. De vraag is: hoe kunnen we hier een wereldwijd succes van maken?” Hij vat samen hoe er in filmstudio’s wordt gedacht: “Ik wil 400 miljoen dollar uitgeven en een miljard verdienen.”
Hij zucht: “Die bedragen! Daar word je als acteur best oncomfortabel van.”