Inwoners rond Oroville Dam mogen nog niet naar huis

Het overstromingsgevaar bij de 50 jaar oude dam in Californië is nog altijd niet geweken.

Bijna 200.000 mensen moeten voorlopig uit hun huizen blijven in de omgeving van de Oroville Dam in de Amerikaanse staat Californië, terwijl ingenieurs koortsachtig werken aan reparaties van het verouderde bouwwerk. Wegens een uitzonderlijk hoog waterpeil en gebreken aan de noodafvoer van de enorme dam dreigen steden en dorpen in het noordelijke deel van de staat te overstromen.

Bouwkundigen zijn verwikkeld in een race tegen de klok om het 50 jaar oude bouwwerk op te knappen voordat het waterniveau in Lake Oroville, het op één na grootste reservoir van Californië op ruim honderd kilometer ten noorden van de hoofdstad Sacramento, weer stijgt door regenval die woensdag en donderdag wordt verwacht.

Een acute noodsituatie werd afgewend nadat de autoriteiten zondag het bevel gaven tot de evacuatie van inwoners uit het gebied. Sinds mensen hals over kop in hun auto’s stapten, is het waterpeil enkele meters gedaald. Maar de doelstelling van een daling van 15 meter is nog niet in zicht, en met neerslag op komst is de crisis volgens de autoriteiten nog niet voorbij. Bovendien krijgt de dam dit voorjaar nog te maken met smeltwater van grote hoeveelheden sneeuw die deze winter zijn gevallen in het Sierra-Nevada-gebergte.

Onverwachte situatie

De dam zelf, met 235 meter de hoogste in de Verenigde Staten, staat niet op het punt het te begeven, zeggen de autoriteiten. Maar het water staat wel gevaarlijk hoog: het reservoir achter de dam bereikte deze maand wegens zware neerslag ruim anderhalf keer het volume van zijn normale capaciteit – een onverwachte situatie in een staat die de laatste jaren juist kampt met ernstige droogte. In 2014 daalde het volume in het reservoir nog tot 32 procent van het normale niveau.

Het probleem is een zwaar mankement aan het vermogen van de dam om het grote overschot aan water op een veilige manier af te voeren: de 900 meter lange noodafvoer of ‘spillway’ van het bouwwerk kan niet optimaal functioneren wegens een gat van ongeveer 76 meter lang en 14 meter diep in het beton. Het gevaar bestaat dat de noodafvoer het begeeft door de kracht van het water dat er doorheen stroomt. Ingenieurs proberen het gat als noodoplossing te vullen met rotsen.

Twitter avatar CHP_Quincy CHP Quincy 🚁🚁 flying in big bags of rock to help fill eroded areas at #OrovilleDam #OrovilleSpillway https://t.co/Mx2kEDCA5k

Gevreesd wordt dat het water een andere route vindt als de noodafvoer niet goed functioneert: de extra noodafvoer. Daarbij loopt overtollig water over de zijkant van het reservoir de heuvel af, richting van de rivier Feather. Dat gebeurde het afgelopen weekend voor het eerst in het bestaan van de dam, die in 1968 werd voltooid. Door de kracht van het water werd een weg weggespoeld en werd begroeiing de heuvel afgesleurd naar de rivier.

Recreatie

Inwoners van de regio zijn geschrokken van de evacuatie, die zondag plotseling door de staat werd ingezet. Dit na eerdere berichten dat de situatie juist onder controle was. Voor hen is het reservoir normaal gesproken een plaats van recreatie. Kelly Remocal, die haastig haar woning in de regio verliet, denkt dat de autoriteiten het probleem minder ernstig voorstellen dan het is, om paniek te voorkomen. Tegen persbureau AP zei ze:

„Ik denk niet dat ze dit makkelijk kunnen oplossen. Hiervoor is meer nodig dan een noodoplossing.”

Volgens gouverneur Jerry Brown van Californië wordt hard gewerkt om de problemen te verhelpen. „We doen alles wat we kunnen om de dam weer in vorm te krijgen, zodat de mensen terug naar huis kunnen en zonder angst in het gebied kunnen leven.”

Probleem is dat de Oroville Dam symptomatisch is voor mankementen aan verouderde dammen in het hele land. Een groot deel van de essentiële infrastructuur van de VS is tientallen jaren oud en toe aan achterstallig onderhoud, die bij elkaar honderden miljarden dollars zou kosten. Volgens berichten is de staat Californië twaalf jaar geleden al gewaarschuwd voor mankementen aan de Oroville Dam, maar is er toen niets aan gedaan.