Pechstein (44) vecht door na zilver

Vlak voor haar 45ste verjaardag lukte het Claudia Pechstein om zilver te halen op de vijf kilometer bij de WK afstanden in Gangneung.

Claudia Pechstein omhelst haar partner Matthias Grosse. Foto Jeon Heon-Kyun/ EPA

Ze hield triomfantelijk de rechterwijsvinger voor haar mond, een halve ronde na de finish. Tien dagen voor haar 45ste verjaardag had Claudia Pechstein iedereen toch weer het zwijgen opgelegd.

Een onvoorstelbaar vlakke race met een knappe versnelling aan het eind resulteerde in een toptijd van 6.53,93. Alleen de Tsjechische Martina Sablikova was nog net sneller (6.52,38), en won voor de negende keer op rij de vijf kilometer bij de WK afstanden. Maar het zilver was voor Pechstein, de oudste medaillewinnares ooit. Haar dertigste plak in totaal, nog een record. Op het podium vocht ze tegen de tranen. “Ja ik was emotioneel.”

Ook haar coach Peter Mueller pinkte na afloop in de catacomben een traan uit zijn ooghoek. “Dit is onvoorstelbaar”, stamelde de ervaren Amerikaan. Halverwege vorig seizoen werd hij gebeld door zijn oud-pupil Pechstein, die voelde dat haar niveau afnam. Met een uitgekiend krachtprogramma en een loyale trainingsgroep bracht de voormalige trainer van toppers als Dan Jansen, Bonnie Blair en Marianne Timmer de Duitse terug naar de top. “Pechstein is echt een speciale. Ik weet ook echt niet waar ze dit vandaan haalt. Ze doet het gewoon. Leeftijd zegt haar niks, ze gaat gewoon door.”

Rugblessure

Vooraf was de spanning groot in het kamp-Pechstein, met naast Mueller ook haar alom aanwezige partner Matthias Grosse. Er was een rugblessure in de aanloop naar de WK afstanden. Eenmaal in Gangneung besloot ze de drie kilometer van donderdag over te slaan, ze had toch niet echt kans op een medaille. En op de achtergrond speelt nog altijd de strijd tegen haar dopingschorsing in 2009. Vanuit ISU-kringen wordt de laatste tijd off the record gelekt over haar recente medische gegevens, die volgens de internationale schaatsbond zouden bewijzen dat haar schoring destijds terecht was. Pechstein vecht dat aan in een al jaren slepende en kostenverslindende juridische strijd. Binnen een half jaar wordt een definitieve uitspraak verwacht van de hoogste Duitse rechter.

In Gangneung wist ze dat op de vijf kilometer alle ogen weer eens op haar gericht zouden zijn. Ook vanuit de ISU-loge, met voorzitter Jan Dijkema en zijn gevolg. Maar dan is Pechstein vaak op haar best. Uit weerstand haalt ze al jaren extra motivatie. “Mijn droom gaat door”, sprak ze na haar zilveren medaille. Worden de Winterspelen van 2018 echt haar laatste? “Ik kan alleen maar zeggen dat ik nog minstens één Olympiade meedoe”, klonk het lachend. Partner Grosse legde direct het verband met de juridische strijd tegen de ISU. “Ons gevecht gaat door. Als het moet nog vijf jaar.”