De robots en de drones moesten het al ontgelden

alphabet

Alphabet, de nieuwe holdingmaatschappij van Google, snijdt in de kosten van de ‘Other Bets’ – gokjes voor de verre toekomst.

App versus web: Facebook groeit sneller dan Google

‘We willen geen conventionieel bedrijf zijn.’ Met dat motto in gedachten besloten Google-oprichters Larry Page en Sergey Brin in 2015 om Alphabet te beginnen: een nieuwe holding boven Google, die bedrijfsonderdelen de kans moest geven om los van het moederbedrijf ambitieuze technologie te ontwikkelen.

Het gaat om zelfrijdende auto’s (Waymo), medische technologie (Calico en Verily), slimme steden (SideWalks), meedenkende thermostaten (Nest): allemaal toepassingen waarbij het advertentiemodel niet centraal staat. Dit zijn gokjes voor de verre toekomst (de bet in Alpha-bet). De bedrijfsstructuur schept nu meer duidelijkheid voor beleggers. Maar het is ook een manier om nieuwe onderdelen zelfstandig te laten groeien, in een startup-achtige omgeving.

„Een echte startup-cultuur heerste er niet bij Google X", zegt een ex-medewerker die anoniem wil blijven. „Projecten hebben geen vastomlijnd doel, waardoor het lastig is medewerkers af te rekenen op hun prestaties.” Dat leek het geval bij de divisie die zelfrijdende auto’s ontwierp, maar het speelde ook bij de robot-divisie.

Inmiddels valt ‘X’ onder Alphabet. Na opnieuw forse verliezen – 1,2 miljard dollar (1,1 miljard euro) in 2015, 1 miljard dollar in 2016 – schrapte en reorganiseerde Alphabet een reeks spraakmakende bedrijfsonderdelen. Daarnaast wrikte Alphabet sommige onderdelen los, om investeringen van andere partijen makkelijker te maken. Dit zijn de belangrijkste wijzigingen.

Boston Dynamics

Het bedrijf dat mens- en dierachtige robots ontwikkelt, staat na drie jaar alweer te koop. Vermoedelijk omdat er geen concreet product uitrolde. Ook zien de robots er nogal dreigend uit. Die agressieve uitstraling past niet bij het Google-merk.

Google Fiber

Het snelle kabelnetwerk dat Google in elf Amerikaanse steden beheert, is onderdeel van Alphabet Access. In 2016 werd Fiber ‘gepauzeerd’ en kreeg het te maken met een reorganisatie waarbij 10 procent van het personeel verdween (ruim 100 banen).

Nest Labs

Nest maakt slimme thermostaten, werd in 2014 door Google gekocht en onderging in 2016 een reorganisatie omdat er geen nieuwe producten bijkwamen. Nest-oprichter Tony Fadell is vervangen door Marwan Fawaz.

Project Titan

Dit project van het X-lab ontwikkelt drones die op zonne-energie vliegen. Titan werd in 2014 gekocht om draadloos internet vanuit de lucht te bieden. Het plan is stopgezet: Alphabet concentreert zich nu op wifi-ballonnen van Project Loon.

Verily

Voorheen Google Life Science, kreeg onlangs 800 miljoen dollar van investeringsmaatschappij Temasek uit Singapore. De gezondheidstak zou onder meer werken aan een contactlens voor diabetici.

Waymo

Dit voormalige onderdeel van X ontwikkelt technologie voor autonoom rijdende auto’s. De strategie is aangepast: in plaats van een robotauto zonder stuur te bouwen, gaat Waymo samenwerken met autofabrikanten.