Hersenen van autisten blijven langer jong

Hersenen van mensen met autisme lijken minder snel te verouderen dan die van anderen. Ouderen met autisme scoren bijvoorbeeld beter dan hun leeftijdsgenoten in bepaalde geheugentesten.

Dit blijkt uit verschillende recente onderzoeken, onder andere uit Nederland. De verwachting was tot voor kort dat hersenen van mensen met autisme juist sneller zouden verouderen. „Omdat zij vaker te maken hebben met bekende risicofactoren voor hersenveroudering zoals angst, stress, depressie en eenzaamheid”, zegt de Nederlandse hoogleraar Hilde Geurts, neuropsycholoog en autisme-expert. „En ook omdat zij al op jonge leeftijd een aantal cognitieve problemen hebben die we óók zien bij ouderen zonder autisme, bijvoorbeeld met het bedenken van nieuwe oplossingen, het werkgeheugen en vaardigheden als plannen en organiseren.” Geurts ontdekte dat vijftigplussers met autisme nauwelijks nog moeite hebben met werkgeheugen en andere zogeheten executieve functies.

Ze vermoedt nu dat de ontwikkeling van deze vaardigheden bij mensen met autisme langer doorgaat. Geurts: „Ook nog op een leeftijd waarop die van mensen zonder autisme al aan de afdaling begint, vanaf ongeveer het dertigste levensjaar. Ergens halen zij een groot deel van hun achterstanden in.’ Opmerkelijk genoeg lijkt dat inhaalproces zelfs na het vijftigste levensjaar nog plaats te vinden, ook op sociaal gebied.

Autistisch brein Wetenschap 4-5
    • Julie Wevers