De magiër in Federer (35) is nog springlevend

Australian Open

Roger Federer speelt zondag de finale van de Australian Open. „In mijn wildste dromen had ik niet gedacht dat ik zover zou komen.”

Het is de wedergeboorte van een genie op leeftijd. Roger Federer is opgestaan, waar velen hadden verwacht dat zijn carrière langzaam zou uitdoven na een half jaar afwezigheid, volgend op een knieoperatie. Maar hij is hongerig, getergd, fris. Opgeladen voor een laatste toegift in de schemerjaren van zijn carrière.

Hij verslaat de logica van de leeftijd, is schijnbaar immuun voor een diepe sportieve terugval. Federer is zondag, op de finaledag van de Australian Open, 35 jaar en 174 dagen oud. Daarmee is hij de oudste speler die de eindstrijd van een grandslamtoernooi bereikt sinds de Australiër Ken Rosewall in 1974 op de US Open. Rosewall was 39 jaar en 310 dagen oud. Federer krijgt voor de Australian Open ieder jaar een brief met succeswensen van Rosewall.

De slijtage kreeg vat op Federer in het grotendeels verloren seizoen 2016. Het einde van zijn loopbaan leek te naderen. Maar uit het niets is er de renaissance, deze twee weken in Melbourne. Onberispelijke timing met de backhand, messcherpe half-volleys, reflexen en formidabele services als de nood hoog is.

De magiër in hem is nog springlevend. Donderdag verslaat hij in de halve finale zijn Zwitserse vriend en landgenoot Stan Wawrinka. Het wordt een meeslepende, ruim drie uur durende vijfsetter, vol klassieke en heerlijke enkelhandige backhandrally’s: 7-5, 6-3, 1-6, 4-6 en 6-3.

Gouden jaren

Federer is bij vlagen weer de oude Federer, als in zijn heersende jaren in het vorige decennium. „Ik had in mijn wildste dromen nooit gedacht dat ik hier zover zou komen”, zei hij na afloop.

Er lonkt nu een prachtige finale tegen Rafael Nadal, zijn oude rivaal in misschien wel het sterkste tijdperk van het tennis. Nadal, eveneens opgeleefd na veel blessureleed, moet dan vrijdag in de halve finale eerst de Bulgaar Grigor Dimitrov verslaan. De partij was nog bezig toen de krant naar de drukker ging.

Federer vertelt na zijn partij over de opening van de Rafa Nadal Academy op Mallorca in oktober, waar hij met Nadal bij was. Federer, lachend: „Ik stond op één been, hij had een polsblessure. We speelden wat mini-tennis met junioren en dachten: dit is het beste wat we nu kunnen.”

Dat was drie maanden terug. Pas vanaf november kon hij gericht trainen. Federer arriveerde zonder verwachtingen in Melbourne. En zie nu. In de vijfde set hamerde hij er bij zichzelf op dat het beter gaat dan verwacht. „Just relax, man”, sprak hij zichzelf toe. „De comeback is al zo mooi. Laat het van je racket vliegen en zie maar wat er gebeurt.”

Federer oogt zeer fit op zijn 35ste, ondanks een zeven minuten durende blessurebehandeling aan zijn been aan het begin van de vijfde set. Hij beweegt als een jonge hond naar de hoeken, richting het net, kan mee in de zware baselinerally’s. Zijn sterke service is de sleutel, het fundament onder zijn spel.

Tekenend voor zijn conditionele gesteldheid is dat hij jongere spelers als Kei Nishikori (27) en Wawrinka (31) in vijf sets weet te kraken. Een voordeel ten opzichte van de andere finalist is dat hij nu een extra rustdag heeft: twee in plaats van één.

Een ‘retro clash’ tussen Federer en Nadal wacht nu dus mogelijk. In 2011 speelden ze op Roland Garros hun laatste grandslamfinale. Het is een strijd der grootheden van deze eeuw, met 17 (Federer) en 14 (Nadal) grand slams. Federer: „Ik geef hier alles in Australië, als ik de komende vijf maanden niet kan lopen is dat oké.”