Jonge Tamils de barricade op voor het eeuwenoude stierentemmen

Indiaas stierenvechten In Chennai protesteren duizenden jongeren tegen een verbod op jallikattu, een millennia oud dapperheidsritueel waarbij jonge mannen zich zo lang mogelijk vastklampen aan een stier. Ze lijken te gaan winnen.

Deelnemers van een Jallikattu-festival in Alanganallor, ruim 400 kilometer ten zuiden van Chennai. Foto Arun Sankar K./AP

Ze doen het al meer dan duizend jaar, en nu zou het ineens niet meer mogen? In minder dan een week tijd is een a-politiek protest van jongeren in het zuiden van India uitgegroeid tot een schrille noodkreet ter verdediging van de eigen cultuur. Het strijdpunt: een verbod op het traditionele dapperheidsritueel ‘jallikattu’, oftewel: stierentemmen.

Nee, niet stierenvechten, kom met die term niet bij de demonstranten aan. Het is stierentemmen. „Stieren zijn onze familie. Er is geen wreedheid, stop met het gebruik van die term”, fulmineerde GK Prakash Kumar (1987), een beroemdheid uit de Tamil-filmindustrie, in een woedend Youtube-filmpje.

„Het is geen sport zoals in Mexico, waar ze de stier doden en opeten.”

Het wordt in India „de Arabische lente van de Tamils” genoemd. Wat dinsdag begon als een leiderloos protest van enkele honderden scholieren en studenten aan het zwoele Marina Beach, groeide met behulp van sociale media uit tot een massale demonstratie van duizenden overwegend jonge Tamils.

De politie hield het op vijftienduizend betogers, maar volgens Indiase media waren het er zeker twee keer zoveel. Zij protesteerden aanvankelijk vreedzaam tegen wat zij zien als de ‘onderdrukking’ van hun cultuur, die in veel opzichten afwijkt van de cultuur in het noorden van India, het politieke centrum van het land, waar ook hoofdstad New Delhi ligt.

Traditie vs. mishandeling

In 2014 vonden dierenbeschermers, onder aanvoering van People for the Ethical Treatment of Animals (PETA), gehoor bij het Supreme Court, Indiaas hoogste rechtscollege. De rechters verboden jallikattu.

Jallikattu wordt door de voorstanders beschouwd als een traditionele sport die aantoonbaar – via archeologische vondsten – tot minstens vier eeuwen voor de jaartelling teruggaat. De traditie leeft vooral in de plattelandsdorpen van Tamil Nadu.

Tijdens Pongal, een vierdaags oogstfestival dat half januari eindigt, worden verspreid over de deelstaat tientallen jallikattu’s gehouden, met speciaal gefokte stieren. De jonge stieren van een inheems Indiaas ras worden door een haag van joelende jongemannen geleid. ‘Stierentemmers’ klampen zich vast aan de grote bobbel, net achter de nek, en proberen vast te houden terwijl de angstige stier hen probeert af te schudden. Doel is zo lang mogelijk vast te houden.

Bekijk hieronder beelden van het dapperheidsritueel

Dierenbeschermers vinden jallikattu mishandeling. Volgens hen zijn de stieren doodsbang voor de joelende mannen. Ook zouden ze extra fel worden gemaakt door ze te pijnigen. Dat zou gebeuren door harde rukken aan hun neusringen, het toedienen van alcohol, uitzinnige mannen die hen in de staart bijten, en soms door de stiekeme bewerking met scherpe voorwerpen.

‘Niet waar’, roepen de beoefenaars. De stier mag geen pijn worden gedaan. Voor hindoes zijn koeien heilig en heeft ook de stier een speciale status. Jongemannen worden soms door de stieren gedood of zwaar verwond. Dat hoort erbij, vinden de deelnemers. Maar het verwonden van een stier betekent volgens de overlevering het afroepen van groot onheil over het dorp.

Watjes en echte mannen

Opmerkelijk is dat bij het verbod het hoge aantal menselijke slachtoffers onder de stierentemmers geen rol speelt. Tussen 2010 en 2014 vielen volgens de krant Times of India 1100 gewonden en 17 doden tijdens jallikattu-evenementen. In de afgelopen twintig jaar zouden volgens de krant ruim tweehonderd doden onder de deelnmers zijn gevallen.

Sommige dorpen besloten vorige week tijdens Pongal het verbod te negeren. De politie pleegde honderden arrestaties onder stierentemmers en organisatoren van de jallikattu’s. Veel Tamils zagen dat als een regelrechte aanval op hun cultuur en hun familietradities. Het beroofde hen van een dapperheidsritueel, waarbij de watjes worden gescheiden van de ‘echte mannen’.

Om te benadrukken dat de dapperheidstraditie geloof overstijgt, werden donderdag op Marina Beach door de overwegend hindoeïstische demonstranten met gejuich christenen en moslims verwelkomd die zich bij de protesten aansloten. „Pongal en jallikattu zijn belangrijk voor iedereen in Tamil Nadu”, zei Kafeel Ahmed.

2012-01-16 00:25:49 epa03062403 A bull runs through a crowd with a young bull-fighter hanging on during the bull-taming festival of Jallikattu at Palamedu village near the ancient temple city of Madurai, 500 km south of Chennai, India, 16 January 2012. This annual traditional rural sport is a part of the south Indian harvest festival Pongal. The bulls are freed one by one from a corner and the bull-fighter has to catch the bull and run with it for a distance of 30 metres to claim a prize. Thousands of people attend the festival in which more than 600 bulls take part. EPA/JAGADEESH NV
2012-01-16 00:25:49 epa03062406 A bull runs through a crowd and attacks a bull fighter duirng the bull-taming festival of Jallikattu at Palamedu village near the ancient temple city of Madurai, 500 km south of Chennai, India, 16 January 2012. This annual traditional rural sport is a part of the south Indian harvest festival Pongal. The bulls are freed one by one from a corner and the bull-fighter has to catch the bull and run with it for a distance of 30 metres to claim a prize. Thousands of people attend the festival in which more than 600 bulls take part. EPA/JAGADEESH NV
Het Jallikattu festival in Palamedu, een dorp nabij de oude tempelstad Madurai, 2012.
Foto Jagadeesh/EPA

Sinds vorige week dinsdag overnachtten de jongeren in de openlucht op Marina Beach - ’s nachts is het ruim 20 graden in Chennai. Sympathiserende burgers trokken naar het strand met gratis voedsel en water voor de ‘Marina Volunteers’. De belangrijke verkeersader langs het strand werd geblokkeerd.

Steeds meer scholen en universiteitsgebouwen in Tamil Nadu sloten hun deuren uit solidariteit met de demonstranten. Ook sommige bedrijven zagen zich gedwongen te sluiten, want naast studenten en scholieren behoren ook jonge IT-professionals, die hier ‘techies’ genoemd worden, tot de harde kern van jallikattu-betogers.

Vrijdag gingen ook medische klinieken dicht nadat tientallen jonge artsen zich op Marina Beach meldden, en legden honderden advocaten in Tamil Nadu’s hoofdstad eveneens uit protest hun werk neer.

Het volk leek te winnen

Opmerkelijk was niet alleen de jeugdige leeftijd (tieners en twintigers) van de verdedigers der traditie, maar ook hun anti-politieke houding. De demonstranten lieten geen politici toe. De paar die probeerden hen toe te spreken, werden uitgefloten. Hen werd aangeraden Marina Beach te verlaten en niet terug te keren voordat recht was gedaan aan de Tamil-cultuur. Een vrouwelijke arts, demonstrerend in haar witte doktersjas:

„Geen tijdelijke oplossingen. We willen jallikattu terug, permanent. We willen respect voor onze cultuur.”

Het volk leek te winnen toen de ernst van de zaak doordrong tot New Delhi. India is een unie, en Tamil Nadu is een belangrijke lidstaat met veel industrie. Premier Narendra Modi en de ministers van Justitie en Milieu – onder wie de Wet ter Bescherming van Dieren tegen Wreedheden valt – spraken hun sympathie uit voor de betogers, hoewel zij alle behoren tot regeringspartij BJP – de hindoepartij die ‘Moeder Koe’, en tevens de stier, hoog in het vaandel heeft.

Zaterdagavond werd, met medewerking van New Delhi, door Tamil Nadu’s premier een verordening getekend die het mogelijk maakte per direct jallikattu’s te organiseren. Dat gebeurde op zondag op verscheidenen plekken, onder auspiciën van de overheid.

Bij zo’n evenement, dat nota bene werd geïnaugureerd door Tamil Nadu’s minister van landbouw, vielen twee doden en vijftig gewonden onder de jonge deelnemers. Dat was geen reden voor de overheid om op haar schreden terug te keren.

Schijnoverwinning

Maar de protesten – die zich inmiddels naar andere steden hadden uitgebreid – duurden voort. Want de jongeren beseften dat de verordening slechts een schijnoverwinning was, omdat ze slechts een tijdelijke vrijbrief bood. Eeen politieke truc, meenden ze. Respect voor de Tamil-cultuur vereiste permanente opheffing van het verbod. Na de officiële jallikattu-evenementen gaf de politieke leiding van Tamil Nadu de politie echter het bevel de demonstraties te beëindigen.

En toen was het gedaan met vreedzaamheid. Een harde kern van demonstranten in Chennai, en de grote steden Madurai en Coimbatore raakte maandagochtend slaags met de politie. Agenten, sommige met zakdoeken voor hun mond – uit schaamte, meende een demonstrant - sloegen met wapenstokken in op de jongeren. Stenen vlogen over en weer.

Protestors supporting Jallikattu, a traditional bull-taming ritual try to form a human chain as police try to remove them from the Marina beach on the Bay of Bengal coast in Chennai, India, Monday, Jan.23, 2017. Protestors attacked a police station with stones and set some vehicles on fire Monday in anger at being forcibly evicted from the beach where they been protesting for the past week in support of the sport. Jallikattu involves releasing a bull into a crowd of people who attempt to grab it and ride it. It is popular in Tamil Nadu state, but India's top court banned it in 2014 on grounds of animal cruelty. (AP Photo)
Indian firefighters tackle burning vehicles oustide a police station stormed by protesters during a demonstration against the ban on the Jallikattu bull taming ritual in Chennai on January 23, 2017.
Prime Minister Narendra Modi refused January 19, to overturn a Supreme Court ban on a festival featuring young men wrestling with bulls that has brought thousands onto the streets of southern India to protest. Residents of the southern state of Tamil Nadu say the Jallikattu festival is a crucial part of their culture and are demanding the ban be lifted. / AFP PHOTO / ARUN SANKAR
Demonstrators hold a "Rail Roko" protest, an attempt to disrupt the local train mobility as they demand a reverse of the Supreme Court ban on the traditional bull-taming contest, known as Jallikattu, at the Chennai Egmore railway station in Chennai, India, January 20, 2017. REUTERS/Stringer FOR EDITORIAL USE ONLY. NO RESALES. NO ARCHIVES.
Demonstraties bij Marina Beach en in Chennai.
Foto's AP, Reuters, Arun Sankar (AFP),

Bij Marina Beach werd een politiebureau in brand gestoken, doorgangswegen werden door woedende jongeren geblokkeerd. Volgens Indiase media riepen de demonstranten in verschillende steden leuzen tegen Tamil Nadu’s deelstaat-premier, en tegen de Indiase premier Narendra Modi. Er werden teintallen arrestaties gepleegd.

Pas in de loop van maandagavond, toen het parlement van Tamil Nadu met algemene stemmen een wet aannam die het Supreme Court-verbod permanent moet omzeilen, nam het geweld af. Maar zou India’s hoogste rechtscollege zich door een deelstaat laten ringeloren?

Binnenkort wordt een reactie verwacht van de hoge rechters. De demonstranten hebben gezworen opnieuw ten strijde te trekken als zij hun het stierentemmen, hún stierentemmen, onmogelijk blijven maken.