Biologie

Korenwolven eten hun kinderen op als ze alleen maar maïs te eten krijgen

Korenwolf in Limburg Foto ANP

Korenwolven die uitsluitend maïs te eten krijgen, eten later hun eigen jongen op. Het kinderetende gedrag wordt veroorzaakt door een gebrek aan vitamine B3. Dat schreven Franse biologen van de Université de Strasbourg woensdag in Proceedings of the Royal Society B.

De korenwolf (Cricetus cricetus) is een wilde hamster. In Nederland komt de korenwolf alleen in Zuid- en Midden-Limburg voor. Het knaagdier leeft op graanakkers, maar niet op maïsakkers of graslanden.

De korenwolf is een hamsteraar: in de nazomer legt het diertje grote wintervoorraden van zaden en graankorrels aan, om die in de winter en vroege lente op te eten.

De Franse onderzoekers maken zich zorgen over het beperkte voedselaanbod op het moderne platteland. Doordat de korenwolf maar een klein leefgebied heeft, van maximaal 10 are, heeft de hamster weinig keus in wat hij eet.

In het lab zochten de Fransen uit wat een dieet van graan of maïs betekent voor de gezondheid van korenwolven en hun jongen. Na hun winterslaap kregen de korenwolven louter graan of maïs te eten, aangevuld met rode klaver óf regenwormen.

De korenwolven op maïsdieet vertoonden geen moedergedrag meer. Ze dropten hun jongen bovenop de wintervoorraad en aten ze op. Maar één van de veertien korenwolven zoogde haar jongen. Maar in dit nest aten twee broertjes hun zusjes op.

De Fransen vermoedden dat de korenwolven aan een hamstervariant van pellagra lijden. Pellagra wordt veroorzaakt door een tekort aan vitamine B3. Maïs is bijzonder arm aan vitamine B3. Tussen 1735 en 1940 stierven drie miljoen mensen in Noord-Amerika en Europa aan pellagra doordat ze maïs als stapelvoedsel aten.

De link met pellagra bleek de sleutel: met een vitaminesupplement overleefde 85 procent van de geboren korenwolfjongen. De volgende stap, vinden de Fransen, is om uit te zoeken of en hoe maïs korenwolven in het wild beïnvloedt.