Sigarettenproducent BAT is na overname grootste ter wereld

Sigarettenmarkt

De Britse sigarettenfabrikant BAT neemt Reynolds American over en wordt de grootste beursgenoteerde sigarettenproducent.

Aan ‘gewone’ sigaretten valt nog altijd genoeg te verdienen. Foto Getty Images/iStockphoto

De makers van Lucky Strike en Camel gaan samen. Ofwel: de Britse sigarettenfabrikant British American Tobacco (BAT) en de Amerikaanse branchegenoot Reynolds American.

Dinsdag werd bekend dat BAT voor 49,4 miljard dollar (46,4 miljard euro) Reynolds American overneemt – al spreekt de Britse sigarettenmaker liever van een fusie. BAT had sinds 2004 al 42,2 procent van Reynolds in handen. In oktober vorig jaar wees Reynolds een bod van 47 miljard dollar nog af.

In de sigarettenmarkt verdelen een paar grote spelers bijna de hele wereldmarkt. Verreweg de grootste (met een marktaandeel van 44 procent) is China National Tobacco, dat een staatsbedrijf met een monopolie is.

Daarna komen vanaf nu BAT en Reynolds. Samen zal de combinatie wat omzet betreft de grootste beursgenoteerde sigarettenproducent ter wereld vormen. In 2015 haalde BAT een jaaromzet van omgerekend krap 20 miljard dollar. Reynolds zette 10,7 miljard dollar om.

Grootste winstmogelijkheden

Maar BAT is nu al geen kleintje. Waarom wil het door met Reynolds?

Dat heeft vooral te maken met de Amerikaanse markt, laat BAT weten in een verklaring. Daar verwacht het bedrijf de grootste winstmogelijkheden, China buiten beschouwing gelaten. Tot nu toe richtte BAT zich vooral op de opkomende landen, zoals Brazilië en Zuid-Afrika.

Reynolds, dat naast Camel ook Pall Mall maakt, heeft in de VS een marktaandeel van 34 procent. Alleen Marlboro-maker Philip Morris is groter. BAT krijgt met de aankoop van Reynolds dus opeens een flinke voet tussen de deur in de Verenigde Staten.

Pas sinds kort zijn de VS weer in trek bij sigarettenmakers schreef zakenkrant Financial Times onlangs. Ruim tien jaar terug wilde BAT juist graag weg van de Amerikaanse markt. In 2004 verkocht het daarom zijn Amerikaanse merk Brown & Williamsen aan Reynolds, in ruil voor het minderheidsbelang van 42,2 procent.

Net als andere grote sigarettenfabrikanten maakte BAT zich ruim tien jaar terug zorgen over verschillende tegen de industrie aangespannen rechtszaken, die te maken hadden met de grote gezondheidsrisico’s van roken.

Inmiddels zijn die zorgen verminderd, als de FT. Verschillende enorme claims werden afgewezen, in honderden kleinere zaken werd geschikt en van boetes die in de honderden miljarden liepen kwam het niet. De Amerikaanse markt wordt niet meer als risico, maar als kans gezien.

E-sigaretten

Enerzijds omdat de verkoop van elektronische sigaretten er hard stijgt. In deze e-sigaretten zit wel nicotine, maar niet de giftige verbrandingsproducten van tabak. Ook op dit vlak is Reynolds ook interessant voor BAT: het bedrijf is leidend in de verkoop van e-sigaretten.

Maar anderzijds omdat er ook aan gewone sigaretten nog genoeg valt te verdienen. Voor wie kijkt naar de omzetcijfers van veel sigarettenfabrikanten zou dat niet denken. Niet alleen in de Verenigde Staten, ook in West-Europa daalt de verkoop. BAT had in 2015 een omzet van zo’n 20 miljard dollar: een kleine 5 miljard minder dan vijf jaar eerder.

Toch blijft de winst van veel tabaksfabrikanten op peil. Dat kan omdat de markt door grote partijen gedomineerd wordt en er maar weinig prijsconcurrentie is. Fabrikanten kunnen daarom hun marges vergroten. En grote kans dat een verslaafde roker ook sigarettenconsument blijft. Of overstapt naar een e-sigaret.

    • Geertje Tuenter