Orionnevel800.000 sterren en stelsels rijker

Foto ESO/VISION Survey

Als onze ogen gevoelig waren voor infraroodstraling, zou een van de bekendste en best onderzochte stukjes nachthemel eruitzien als op deze foto. Hij toont een nieuwe opname van Orion A, een groot complex van stof en moleculair gas. Wie wil kan de foto nog veel gedetailleerder downloaden van de website van de Europese Zuidelijke Sterrenwacht (ESO). Orion A ligt onder de ‘gordel’ van het bekende sterrenbeeld Orion, op ongeveer 1.350 lichtjaar van de aarde.

Het gebied is een echte ‘sterrenfabriek’: door samentrekking van gas en steeds verdere samenklontering ontstaan hier nieuwe sterren, waarvan sommige inmiddels zijn opgeleverd. In het helderste deel van de gaswolk, op deze foto- uitsnede, zijn enkele van deze sterren te zien. Dit lichte deel is de zogeheten Orionnevel. Het is het deel van Orion A dat met het blote oog waarneembaar is, als het buiten verder echt donker is.

In werkelijkheid gaan in Orion A nog veel meer sterren in vele ontwikkelingsstadia schuil. Op zichtbare golflengten zijn deze niet waarneembaar, omdat ze aan het zicht worden onttrokken door het vele stof in hun omgeving. Met infraroodtelescopen is er veel te zien omdat stof dan transparanter is.

De foto is een montage van opnamen die zijn gemaakt met de VISTA-telescoop van de ESO in het noorden van Chili. De opnamen maken deel uit van een grote inventarisatie van dit bijzondere hemelgebied. Daarbij zijn tussen en achter de wolken van stof en gas bijna 800.000 afzonderlijke objecten ontdekt. Het gaat daarbij niet alleen om pasgeboren sterren, maar ook om sterrenstelsels ver buiten onze Melkweg.

De komende jaren zullen nog meer van dit soort stervormingsgebieden met de VISTA-telescoop onder de loep worden genomen. Het wordt gedaan om meer te weten te komen over het ontstaan en ontwikkeling van sterren.