Als het in de outlet regent, druppelt het in Roermond

Roermond profiteert volop van de Designer Outlet naast de historische binnenstad. Maar winkeliers zuchten inmiddels ook onder de drukte. Soms lijkt Roermond meer een merkendorp met een stad dan andersom.

Foto Merlin Daleman

Voor een doordeweekse dag is het druk in de Designer Outlet in Roermond. Bezoekers slenteren langs de etalages. Ze dragen tassen van Prada, Armani, Tommy Hilfiger en Nike en maken selfies bij de twintig meter hoge kerstboom. Ze spreken Nederlands, Duits en Frans, maar je hoort ook Russisch, Chinees en Arabisch. Er gaan vanuit de Golfregio en China speciale vluchten naar Düsseldorf voor mensen die willen shoppen in het merkendorp in Roermond.

Het aantal bezoekers van ver – inmiddels 10 procent van het totaal – is de afgelopen vijf jaar vervijfvoudigd. Misschien worden dat er de komende jaren iets minder, aangezien eigenaar McArthur Glen op tal van plaatsen in Europa nieuwe outlets bouwt en bestaande uitbreidt. Maar de Brit blijft niettemin overtuigd van de groeipotentie van de Designer Outlet in Roermond. Alleen Serravalle, vlakbij Milaan, is groter.

Wat de vestiging in Midden-Limburg bijzonder maakt is dat hier geen sprake is van ‘winkels in de wei’. De outlet met 150 winkels staat op een voormalig kazerneterrein, direct tegen de binnenstad aan. En in een straal van anderhalf uur rijden wonen zo’n 22,5 miljoen mensen.

Meer bezoekers dan de Efteling

De Designer Outlet is een van de topattracties van Nederland, met dit jaar naar verwachting 5,9 miljoen bezoekers. Zo veel mensen trekt zelfs de Efteling niet. Het Rijksmuseum in Amsterdam komt nog niet tot de helft.

Maar McArthur Glen wil meer: 7,5 miljoen bezoekers per jaar moet haalbaar zijn. Het bedrijf investeert 70 miljoen euro in de bouw van vijftig tot zestig nieuwe winkels (wat het totaal op ruim tweehonderd brengt) en nieuwe horecagelegenheden. Daarnaast gaat 32,5 miljoen naar 6.660 extra parkeerplekken, waarvoor onder meer een parkeergarage met 3.500 plaatsen wordt gebouwd. De grootste van de Benelux, claimt McArthur Glen.

Nog eens 12 miljoen euro steekt de eigenaar in het opknappen van het eerste deel van de outlet, dat vijftien jaar geleden werd gebouwd. „Dat krijgt van ons niet de kans om oud en verweerd te raken”, zegt directeur Marc Bauwens van de Designer Outlet Roermond. Verval is er inderdaad niet; de winkels hebben historisch aandoende gevels, die met echte geschiedenis niets van doen hebben. Alles is zo glad en glimmend als een Disneyland-kasteel.

De kritiek verstomde snel

De outlet ligt pal naast een binnenstad met verleden. Daar schreeuwden ze moord en brand toen de komst van McArthur Glen werd aangekondigd. Broodroof, noemden veel middenstanders de komst van de outlet. Hun winkels zouden failliet gaan en het centrum zou langzaam doodbloeden. De kritiek verstomde snel toen bleek dat de twee winkelgebieden elkaar juist versterken. De outlet geldt in Roermond als symbool van de wederopstanding van de stad onder toenmalig VVD-wethouder Jos van Rey, die dit jaar is veroordeeld voor corruptie en stembusfraude.

Lees ook: Lekken? Jos van Rey zegt liever ‘klankborden’

De hoge werkeloosheid daalde snel, van 20 procent aan het begin van de eeuw tot 5 procent nu. En van heinde en ver kwamen mensen shoppen in de Limburgse stad.

Van de 5,9 miljoen bezoekers aan de outlet maakt bijna eenderde ook de gang naar het historisch centrum – kom daar eens om in andere steden met iets meer dan vijftigduizend inwoners.

Toch baren de groeiplannen van hun buurman de voorzitters van de winkeliersverenigingen in de binnenstad zorgen. Zij vrezen inmiddels te veel toeloop. Ze schreven de gemeente deze maand een brief: „Dit is een noodkreet!!” Op drukke dagen is het centrum vrijwel onbereikbaar. Filemeldingen zijn antireclame voor de stad en soms waarschuwen media vooraf om Roermond te mijden. Zelfs vaste klanten blijven weg, schrijven de winkeliers:

„Er zal echt op korte termijn naar een oplossing gezocht moeten worden! In ieder geval wordt en is het voor de winkelier/ondernemer in de binnenstad nu al een onhoudbare situatie. Dit zal onherroepelijk tot sluiting van winkels leiden.”

Nog minder klanten dan normaal

Allerheiligen, op 1 november, was voor de winkeliers in de binnenstad de druppel, vertelt Marjon Snieders, secretaris van de stichting BIZ Binnenstad Roermond. Die dag wordt door de winkeliers een „Duitse Dag” genoemd, vanwege de massale toestroom van de oosterburen, die dan vrij hebben. „Het zijn qua omzet onmisbare dagen”, zegt Snieders. Maar dit jaar bleven de meeste bezoekers weg. Alles stond vast. Volgens Snieders, uitbaatster van een schoenen- annex modezaak, is het met Allerheiligen normaal minstens zo druk als op een drukke zaterdag, ook als het – zoals dit jaar – op een dinsdag valt.

Ze had expres extra personeel geregeld. Dat bleek niet nodig: „Het aantal klanten was nog minder dan op een normale dinsdag. Drie klanten zouden wat bij me komen ophalen. Die zijn allemaal niet gekomen.”

Volgens Snieders is de brief van de winkeliers op geen enkele manier te vergelijken met de weerstand van vijftien jaar geleden.

„Niemand van ons is tegen verdere uitbreiding van de outlet. Iedereen beseft dat wij ervan profiteren. Als het daar regent, druppelt het hier. Maar als er niets gebeurt, loopt het echt vast.”

Knellende schoenen

Jan Veroude is voorzitter van de bewonersraad van De Stadhouder, een complex met tweehonderd appartementen met uitzicht op de outlet en het oude centrum. Hij onderschrijft de kritiek van de winkeliers. „De bereikbaarheid wordt een steeds moeilijker verhaal. Een rechtstreekse treinverbinding met het Ruhrgebied zou een oplossing zijn.”

Volgens het management van de outlet en McArthur Glen zal de extra parkeergelegenheid veel van de drukte op piekdagen wegnemen. Ook Raja Fick-Moussaoui, wethouder van verkeer en openbare ruimte (VVD), gelooft dat. Maar volgens haar zijn files een bijna onvermijdelijk gevolg van de groei van de outlet. „Bij mijn dochter van drie moet ik ook opletten dat ze niet met schoenen loopt die knellen.” Ze wijst erop dat de procedures voor de infrastructuur rond de outlet „hun tijd nemen”.

Met de aanstaande aanpassing van de provinciale weg N280 zijn de bezoekers straks ook geholpen. De gemeente wil nog meer doen. Wethouder Fick-Moussaoui roept mensen op mee te denken over oplossingen. „Verkeerdeskundigen, maar ook kunstenaars en anderen mensen die gewend zijn out of the box te denken.” In het voorjaar is in Roermond een congres in samenwerking met zeven Europese steden waar soortgelijke problemen spelen.

Marjon Snieders heeft goede hoop dat overleg tussen alle partijen snel tot een oplossing leidt. En dan kunnen ze meteen nog wat andere zaken regelen, zegt ze, zoals de bewegwijzering van de outlet naar de binnenstad. Hoewel het maar drie minuten lopen is van het ene naar het andere winkelgebied, is de route – via een tunnel onder de N280 en een straatje langs de Roermondse kathedraal – maar matig aangegeven. Scheelt toch weer wat bezoekers.

    • Paul van der Steen