En lachende derde is Feyenoord, de winterkampioen

Eredivisie

Door de 1-1 bij Ajax-PSV gaat koploper Feyenoord met een ruime voorsprong de winterstop in. Is Feyenoord dé titelkandidaat? „Tuurlijk.”

Foto OLAF KRAAK/ANP

Het gelijkspel bij Ajax-PSV, dat ergens toch een winnaar kent. Feyenoord zal de 1-1 instemmend hebben begroet, zondagavond tijdens het kerstdiner van de selectie. De koploper ziet de voorsprong op de concurrenten groeien in de laatste speelronde voor de winterstop: vijf punten voor op Ajax nu, en acht op PSV. Is Feyenoord nu dé titelkandidaat? Ajax-verdediger Joël Veltman knikt. „Ja, tuurlijk.”

Veltman heeft de historische feiten scherp. Zestien jaar terug was Feyenoord ook ‘winterkampioen’. Maar: „Toen werden ze ook geen kampioen”, zegt Veltman – destijds acht jaar. Het woordje ‘ook’ insinueert dat hij er vertrouwen in heeft dat Ajax de achterstand goed zal maken in de tweede seizoenshelft. In typische voetbaltaal: „Wij moeten zo min mogelijk punten verspelen, zij moeten een paar steekjes laten vallen.”

En, Ajax krijgt Feyenoord nog op bezoek: zondag 2 april 2017, 14.30 uur. Zet die alvast in uw agenda.

Tsja, winterkampioen: de beste halverwege, op 17 van de 34 rondes. Het thema leeft meer bij media en fans dan bij de hoofdrolspelers zelf, lijkt het. Wat het zegt? Ajax was vorig seizoen winterkampioen, PSV werd uiteindelijk landskampioen. Maar goed, de statistieken over een langere periode laten zien dat het een voorspellende waarde heeft: in de laatste twintig seizoenen won de winterkampioen vijftien keer de landstitel.

Ajax, dat nu met een psychologische tik de winterstop ingaat? Coach Peter Bosz wekt niet de indruk dat hij zich veel zorgen maakt. „De club is het gewend, als ik mij goed heb laten inlichten.” Ajax is, zo kun je stellen, de laatste jaren expert in terugkomen na een achterstand in de winterstop. Van 2011 tot en met 2013 werd het landskampioen na een inhaalrace in het tweede deel van de competitie.

Voorbeeld: februari 2012 zwalkte Ajax onder Frank de Boer, de club stond zesde, acht punten achter koploper PSV. „Het gat is nu zo groot dat het er onmogelijk uitziet”, zei toenmalig Ajax-spelverdeler Theo Janssen. Ajax werd toch nog kampioen. Maar goed, andere tijd, andere trainer en een grotendeels andere selectie.

PSV, nu op acht punten van Feyenoord, coach Phillip Cocu, koel: „Ja. Dat zijn de feiten. Je staat achter.” Het heeft geen zin om naar Feyenoord te kijken. „Wij zullen eerst moeten laten zien dat we een heel goede serie wedstrijden achter elkaar neerzetten. Pas als we daartoe in staat zijn, kunnen we gaan kijken hoe het ervoor staat. Dat is ons eerste doel.”

Hoe houdt Feyenoord zich na de winterstop? De oprisping, na een mindere periode, maakt indruk. Zie de ruime zeges afgelopen week op AZ, ADO Den Haag en Vitesse. De flow is terug na de goede start, er is geloof in een eerste landstitel sinds 1999.

Interessant is hoe het ontbreken van de leider van deze ploeg, Karim El Ahmadi, wordt opgevangen. Vanaf 14 januari speelt hij met Marokko op de Africa Cup in Gabon. Als Marokko de finale haalt (5 februari), ontbreekt El Ahmadi in de eerste vier duels na de winterstop bij Feyenoord – al mist hij de eerste sowieso door een schorsing. Zorgwekkend: zonder El Ahmadi ging Feyenoord vorige maand ten onder bij nummer laatst Go Ahead Eagles.