Een auto zonder stuur, dat ziet Google toch niet zitten

Technologie

Googles opzienbarende auto zonder stuur is afgeblazen. De torenhoge ambities voor zelfrijdende auto’s worden bijgesteld.

Een taxi zonder stuur is nog toekomstmuziek, ook volgens Google. Foto Eric Risberg / AP

Zelfs als je blind bent, kun je met een gerust hart in een Google Car kruipen. Er zit geen stuur of rem in om in te grijpen; de zelfrijdende technologie brengt je veilig op je bestemming.

Google heeft het ambitieuze plan voor volledig zelfrijdende taxi’s echter laten varen. Het bedrijf maakte dinsdag bekend dat het team dat al acht jaar aan autonoom rijdende voertuigen werkt, in een aparte divisie wordt geplaatst: Waymo.

Het ronde elektrische autootje zonder stuur, waarvan Google tientallen prototypes liet bouwen, verdwijnt in de koelkast. In plaats daarvan wil Google nauw samenwerken met de traditionele autoindustrie om gewone voertuigen te voorzien van geavanceerde rijassistentie.

Het is een pragmatische keuze; het auto-experiment drukt op de Google-omzet en heeft nog geen echt product opgeleverd. Wel veel publiciteit en enkele miljoenen testkilometers. Er zijn echter nog veel meer testen nodig voordat de chauffeur de handen van het stuur kan nemen. Een robotauto die je blindelings kunt vertrouwen is helemaal toekomstmuziek.

De kortste weg naar een financieel resultaat is het licenseren van zelfrijdende software aan partijen als Fiat Chrysler, met wie Google al een samenwerkingsverband heeft.

Waymo zal onder Googles moederbedrijf Alphabet vallen en drukt niet meer op de omzet van het advertentiebedrijf. Het wordt ook makkelijker om licenties te verkopen aan bedrijven die niet zoveel op hebben met het Google-merk. Daarnaast is een zelfstandige divisie makkelijker te verkopen, mocht Alphabet helemaal van zijn autodivisie af willen.

Google was met zijn onderzoek de aanjager van de ontwikkeling van – deels – autonoom rijdende auto’s. Inmiddels ontwikkelt elke autofabrikant soortgelijke techniek en lokt getalenteerde medewerkers weg.

Ondanks de hype maakt Silicon Valley pas op de plaats met de ontwikkeling van zelfrijdende auto’s. Tesla moest de Autopilot-functie al deels aan banden leggen. Ook Apple schroefde zijn niet zo geheime plannen om een zelfrijdende auto te bouwen, volgens Bloomberg, terug.

Uber lijkt vooralsnog de beste papieren te hebben. De transport-app wil stapsgewijs zijn chauffeurs vervangen door (goedkopere) computers. De Uber-chauffeurs verzamelen veel testkilometers, hard nodig om de zelfrijdende software robuust te maken. En henzelf uiteindelijk overbodig te maken.