Cultuur

Interview

Interview

Ted Neeley in de musical ‘Jesus Christ Superstar’

Foto Margot de Heide

Hij waande zich 5000 keer Jezus

De 73-jarige Ted Neeley speelde minstens 5000 keer Jezus in de musical Jesus Christ Superstar. Vanaf half december is de voorstelling veertig keer in Nederland te zien.

Ted Neeley auditeerde eigenlijk voor de Judas-rol. Als jongeman uit het diepgelovige Texas leek hem de titelrol in Jesus Christ Superstar nogal riskant. Blasfemisch, misschien zelfs. En omdat menigeen nu eenmaal zijn eigen Jezus-beeld koestert, zou de kritiek niet van de lucht zijn. Judas leek hem minder omstreden: „Want over hem heeft geen mens een scherpomlijnd idee, terwijl hij in de musical ook nog eens de beste nummers heeft.”

Maar het ging anders. Neeley’s auditie verliep weliswaar goed, maar na afloop zei de regisseur tegen hem: „Ik wil je graag morgen terugzien. En dan wil ik dat je the other guy doet.”

Die andere vent – dat werd een rolwisseling met vergaande gevolgen. Ted Neeley moet de rol van Jezus Christus in de afgelopen 45 jaar minstens 5000 keer hebben gespeeld. Hij begon in 1971 als Jezus’ invaller in de originele Broadway-productie, speelde twee jaar later de hoofdrol in de fameuze verfilming en keerde sindsdien met grote regelmaat terug in nieuwe versies van de show. Zo is hij dezer dagen, 73 jaar oud, op tournee als middelpunt in een Italiaanse, maar in het Engels gezongen productie. Vanaf half december staat die show veertig keer in Nederland.

Neeley zal het verhaal over de Judas-auditie ongetwijfeld al vaak hebben opgedist. Maar in het Amsterdamse hotel waar hij logeert, vertelt hij het alsof het pas gisteren is gebeurd. Als zijn enthousiasme geposeerd is, is hij een nog beter acteur dan zijn bewonderaars nu al denken. En ook op de onvermijdelijke vraag naar zijn uithoudingsvermogen in deze rol komt een geestdriftig antwoord.

Hoe lang nog?

„Elke avond heb ik nog steeds het gevoel dat dit de eerste keer is. Een half uur vóór de voorstelling begint de opwinding. Je hoort het publiek, met het aanzwellende geroezemoes. Dan zet de gitaar in. Je voelt hoe groot de herkenning in de zaal is. Iedereen kent die muziek. Elk nummer voelt als de inlossing van een heftig verlangen bij het publiek. De zaal kan haast niet wachten.

„Dat schept een wisselwerking van energie, waardoor het onmogelijk is op de automatische piloot te gaan. Zelfs voor mij.”

Lees verder na de video

Neeley had, voordat hij in Jesus Christ Superstar begon, al één keer eerder in een legendarische musicalrol gestaan: die van Claude, de jongen wiens haar wordt geknipt omdat hij naar Vietnam moet, in Hair. Terwijl de musical helemaal zijn genre niet was: „Ik had vóór Hair nog nooit een musical gezien. Zelfs geen toneelstuk. Ik zat in een bandje, The Teddy Neeley Five. Ik drumde en ik zong – nou ja, zingen, het was meer schreeuwen. We schreeuwden allemaal, en gezamenlijk klonk dat vrij goed. Maar erg muzikaal waren we verder niet. Drie akkoorden, dat was alles. Toen een van ons eens per ongeluk een a-mineur speelde, bleek opeens dat er dus nog een vierde akkoord bestond – dat was een ware sensatie voor ons!”

Toen een van ons eens per ongeluk een a-mineur speelde, bleek opeens dat er dus nog een vierde akkoord bestond

The Teddy Neeley Five hadden geen miljoenenpubliek, maar wel een vaste aanhang waarmee ze na elk optreden nog een glas dronken. Tot die aanhang behoorden ook enkele acteurs. Nog nagenietend vertelt Neeley dat een van die acteurs op een dag – het moet in 1968 zijn geweest – vertelde dat hij de volgende dag naar een auditie zou gaan. Misschien wilde Neeley wel mee, om eens te zien hoe zoiets in zijn werk ging. Ja graag, zei hij. Ter plekke besloot hij zelfs mee te dingen naar de rol van Claude in Hair die hier in het geding was. Hij zette zijn hoogste stem op en werd aangenomen. Zo maakte hij zijn musicaldebuut. En die hoge noten werden zijn handelsmerk.

Maar wel deed laatst het boosaardige gerucht de ronde dat u intussen de hoogste noten niet meer aankunt, zodat u die zou moeten playbacken.

Geen sprake van. Als het ooit zo ver zou komen, zal ik meteen stoppen met deze rol. Dat staat vast. Ik ga ervan uit dat de regisseur of de producent me zal waarschuwen als het niet meer gaat – die laten me heus niet te lang doorgaan.

„Morgen kan ik mijn stem kwijt zijn, dat is waar. Maar dat moment kan ook nog ver weg zijn. In 2007 heb ik nog een Amerikaanse tournee gemaakt met Jesus Christ Superstar. Toen had een producent achter mijn rug om op de affiches gezet dat dit mijn afscheidstournee was. Ik was razend. Op mijn aandringen heeft de man al die aanplakbiljetten moeten vernietigen.

„En zo zie je: we zijn nu bijna tien jaar verder en ik ben er nog steeds niet mee gestopt. Ik stop pas als het echt niet langer gaat”.

Jesus Christ Superstar, Nederlandse tournee 14/12 t/m 5/2. Inl. jesuschristmusical.nl