Jesse Puts: van zwemangst naar historisch WK-goud

WK Zwemmen

Het Utrechtse zwemtalent Jesse Puts (22) baart opzien op de WK kortebaan in Canada. De ‘niet-perfecte’ race is goed voor de titel.

Jesse Puts verslaat de favoriet Vladimir Morozov op de 50 meter vrije slag. De Nederlander klokt 21,10 seconden. Foto David J. Phillip/AP

Hoofdcoach Marcel Wouda had voorafgaand aan het WK kortebaanzwemmen grote verwachtingen van Jesse Puts. Toch kwam de gouden medaille op de 50 meter vrije slag ook voor hem onverwacht.

„Dat Jesse hier iemand als Vladimir Morozov eraf zwemt, is ronduit verrassend. Dit had ik niet aan zien komen”, zei Wouda tegen het ANP.

De 22-jarige Puts is de golden boy van het Nederlandse kortebaanzwemmen. De 50-meterspecialist verbaasde vrijdagavond vriend en vijand door wereldkampioen te worden op de 50 meter vrije slag. Puts was na afloop zelf ook vol ongeloof.

Op de WK kortebaan in het Canadese Windsor ontbraken een paar grote namen, zoals de olympisch kampioen (langebaan) Anthony Ervin. Toch was de tegenstand flink. Zo versloeg Puts de grote favoriet Vladimir Morozov uit Rusland: 21,10 om 21,14 seconden. Daarmee werd hij de eerste Nederlandse zwemmer die goud won op een WK kortebaan. Toch mocht Puts van zijn begeleider Mark Faber in aanloop naar de finale niet meer zoveel in tijden denken. De jonge sprinter geldt als een eigenzinnige streber. Hij was in de series niet tevreden over zijn tijden en dus riep Faber hem tot de orde. „Usain Bolt loopt in het ene stadion 9,7 en in het andere 9,9 of zelfs 10,0”, zei hij tegen zijn pupil. Puts bij de NOS: „Ik moest dus vooral niet alleen naar plaatsing kijken. Op zich had ik daar vrijdag wel vrede mee.” Al kan hij het niet laten om toch even naar zijn tijd te kijken. Die was namelijk vijf honderdsten boven zijn eigen Nederlands record (21,05). „Dus in dat opzicht was het niet eens een perfecte race.”

Puts heeft zichzelf grote doelen gesteld. Zo wil hij op de Olympische Spelen van Tokio in 2020 „gelijk het hele boeltje winnen” op de langebaan en wil hij de eerste mens ooit zijn die onder de magische grens van 20 seconden duikt op de 50 meter vrij kortebaan.

Opvallend genoeg traint Puts niet bij één van de twee grote Nederlandse zwemcentra, in Amsterdam en Eindhoven, maar in Nieuwegein bij Aquarijn. Hij traint bij de lokale sportschool en filmt zijn trainingen met een kleine onderwatercamera. Via Skype bespreekt hij zijn sessies met zijn trainer die in Noorwegen woont. Puts doet wat hij zelf wil, wanneer hij dat wil, en hoe hij dat wil.

Voor iemand die als kind doodsbang voor water was en als puber zijn huiswerk en de meiden boven zwemtrainingen prefereerde, is dit WK-goud des te opmerkelijker. De vraag is of Puts zijn talent ook op de langebaan kan waarmaken. De opgekropte frustratie van het op drie honderdsten missen van de Spelen in Rio zette hij om in motivatie en wilskracht. Wouda: „Dit goud is veelbelovend. Nu moet blijken hoe hij dat gaat omzetten naar de langebaan.”