Mieren halen korrels water naar hun nest

Illustratie Irene Goede

Mieren werken zichzelf te pletter. Werkster nummer 486 graaft al de hele dag een nieuwe tunnel uit. En als de tunnel af is, moet ze de jonge mieren nog verschonen.

Maar wacht, ho, stop, nieuw bevel! De mierenkoningin heeft trek. Ze wenst direct een kruimel met honing.

Het mierennest is nooit af. Er zijn altijd nieuwe klusjes om te doen. Je zou er dorst van krijgen!

Maar ja, hoe kom je diep in het nest aan een slokje water? Kraantjes of frisautomaten zijn er niet. Dit is de mierenoplossing voor het waterprobleem: water verzamelen is een extra klusje geworden (tja, het blijven toch mieren).

Mieren die buiten scharrelen en water tegenkomen, nemen een slok en slaan het water in hun buik. Weer in het nest hoesten die draagmieren het water weer op en delen het met hun dorstige zussen. Mond-op-mond-bewatering.

Maar niet alle mieren hebben waterdragers. Rond de Middellandse Zee leven mieren met dat een pantser dat zó stevig en sterk is, dat lijfje er maar net in past. Daar kan geen water meer bij.

Ook hier hebben de mieren hebben iets anders bedacht: ze zuigen het op! Ze gebruiken zandkorrels, stukjes blad, of dennenaalden als spons. Eenmaal volgezogen, dragen ze de waterkorrel of het waterblad naar het nest. Watertekort opgelost!

Slim van die mieren. En zoals dat gaat, krijgt een slim dier aandacht van biologen. Die gaan zich er dan mee bemoeien. Omdat ze willen weten hóe slim die dieren dan precies zijn.

Dat gebeurde ook deze keer. De biologen hadden nóg iets slimmers bedacht dan een spons van zand of blad: een spons van spons. Knap hoor. De biologen gaven mieren stukjes spons om te proberen. Zouden ze het snappen?

De mieren lieten zich natuurlijk niet van hun stuk brengen. De mieren gebruikten de spons gewoon om dikke druppels honing op te zuigen. Maar voor honingwater gebruikten ze toch liever zand.

De mieren deden wel iets wat de biologen niet hadden verwacht: ze vermorzelden de spons tot kleine brokjes. Die zijn veel makkelijker om te dragen. Die ‘slimme’ biologen hadden veel te grote stukjes spons uitgeknopt.

Animal Behaviour