‘Hollands’ AZ imponeert in Europa

Europa League

Met een knappe zege (3-2) Zenit St. Petersburg, dat al zeker was van groepswinst, verzekerde AZ zich van overwintering in Europa.

Stijn Wuytens, Wout Weghorst en Sergio Rochet vieren de zege van AZ. Foto ANP Pro shots

John van den Brom oogde opgelucht toen hij de persruimte betrad. Eén Russische tegengoal in de slotfase, en het Europese avontuur was ten einde geweest. De Amersfoorter, die als trainer al aardig wat Europese ervaring opdeed, glom van trots. „Dit is propaganda voor het voetbal. Ik heb vandaag hele mooie dingen gezien.”

Een imponerend eerste kwartier betaalde zich meteen uit in een goal van Ben Rienstra. De Russen hadden eigenlijk geen antwoord op het lef en het enthousiasme dat AZ aan de dag legde. Een ontdaan Zenit, dat met spelers als Axel Witsel, Javi Garcia en Giuliano in de basis aangaf dat het geen snipperdag opnam, wist niet wat het overkwam. Akkoord, een echt ‘sterrenensemble’ is Zenit niet, maar in het huidige deelnemersveld van de Europa League is deze ploeg zonder meer een potentiële eindwinnaar.

Ook na het openingsdoelpunt, doorgaans het signaal om de boel achterin dicht te timmeren en zekerheid in te bouwen, ging AZ door op haar elan. „Op zijn Hollands”, benoemde Belgische verdediger van Zenit Nicolas Lombaerts het attractieve spel van AZ.

Spelers als Ridgeciano Haps, maker van het tweede doelpunt en Tankovic, auteur van de fraaie derde goal, en de gepromoveerde ‘supersub’ Robert Mühren maakten het frisse en aanvallende voetbal van de Noord-Hollanders in de eerste helft mogelijk.

Lombaerts had zijn handen vol aan AZ-spits Wout Weghorst, die ondanks dat hij niet scoorde, fungeerde als ideale bliksemafleider. Iemand die groot van gestalte is, wordt al snel clichématig de term targetspits aangemeten. Vaak gaat het om platitudes, maar in het geval van Weghorst klopt het. De geboren Bornenaar wint veel duels, beukt, duwt, trekt, en zet druk. Kortom, een lastpak voor verdedigers. De spits is balvast, gebruikt zijn lichaam goed en is daarmee ook een ideaal rustpunt voor het team. Zaken die zich niet naar het scorebord vertalen. Bovendien is Weghorst niet vies om zich de ziel uit het lijf te lopen voor het team. Ook Lombaerts had lof voor zijn directe tegenstander. „Goeie speler. Hij is groot, sterk en heeft bovendien aardig wat techniek dus ik denk niet dat AZ zijn eindbestemming zal zijn.”

Tot twee keer toe was het ‘billenknijpen’ voor AZ. Zowel bij de aansluitingstreffer van de Braziliaanse spits Giuliano (2-1) als bij het eigen doelpunt van Stijn Wuytens (3-2), maar een afgepeigerd AZ bleef ondanks aandringen van de Russen overeind.

De Alkmaarders ontpopten zich de voorbije jaren tot waardige vertegenwoordigers van het Nederlandse voetbal in Europa. Net als in 2012 en 2014 speelt het na nieuwjaar Europees voetbal. Komende maandag wordt geloot voor de zestiende finales. Mooie namen als Tottenham, AS Roma en Fiorentina kunnen daarbij uit de koker komen. Iets waar ook Ilias Bel Hassani zich op verheugt: „Met Heracles was ik al Europa ingegaan, maar toen kwamen we niet verder dan de voorronde. Overwinteren is één van de redenen waarom ik naar deze club ben gekomen. Dat is uiteindelijk waarvoor je het doet.”