De onverslaanbare Djoko is nu breekbaar

Tennis

Novak Djokovic wordt niet langer gecoacht door Boris Becker. Onder de Duitse tennislegende heerste hij lang, maar viel hij ook terug.

Novak Djokovic (links) en zijn coach Boris Becker aan het begin van dit jaar in de Rod Laver Arena in Melbourne, voor de Australian Open. Foto Mark Baker / AP

Verrast is Chris Bowers niet over de breuk van de lange tijd zo succesvolle tandem Djokovic-Becker. „Het einde van de weg was bereikt”, zegt de Britse journalist, die de inner circle van de twee tennisgrootheden goed kent als auteur van de biografie Novak Djokovic en Boris Becker’s Wimbledon.

De geruchten gingen al weken dat de samenwerking na drie seizoenen zou eindigen, na de terugval van Djokovic en de machtsovername van Andy Murray in de herfst van dit jaar. Dinsdagavond kwam de bevestiging. „De doelen die we stelden toen we begonnen, zijn volledig behaald”, schrijft de nummer twee van de wereld in een verklaring op Facebook.

Scepsis overheerst, als Becker de Serviër in 2014 gaat begeleiden. Is het ego van het Duitse tennisicoon niet te groot voor een ondersteunende rol? Becker heeft geen ervaring als coach, na zijn carrière is hij druk met pokeren en media-optredens. Hij is, in die jaren, meer showbusiness-gezicht dan tennistrainer. Maar na een moeizame beginperiode (Bowers: „het duurde vijf maanden voordat het ging werken”) komt er chemie in het huwelijk.

De meerwaarde van Becker moet vooral gezocht worden op „psychologisch gebied”, zegt Djokovic (29) dit jaar na de zege op Roland Garros. Hij kan met de zesvoudig grandslamwinnaar op niveau praten over de druk, de verwachtingen, de tegenslagen – waar Becker gedurende zijn geruchtmakende loopbaan in extreme mate en vanaf jonge leeftijd mee werd geconfronteerd na zijn Wimbledon-zege op zeventienjarige leeftijd.

Uit de put getrokken

Onder Becker heerst Djokovic tweeënhalf jaar lang, hij wordt onverslaanbaar geacht, eindigt in 2014 en 2015 als nummer één. Zes van zijn in totaal twaalf grandslamzeges behaalt hij onder regie van Becker. Met de doorbraak op Roland Garros dit jaar wordt hij de achtste speler in de historie die alle vier de grandslams minimaal één keer heeft gewonnen. Het is mede de verdienste van Becker. Die trok hem uit de put na de pijniging door Stan Wawrinka vorig jaar in de finale in Parijs.

De samenwerking kan als geslaagd worden beschouwd, veel dominanter dan dit kan een tennisser niet zijn. Maar waar ging het, uiteindelijk, fout? Waarom was het verval van Djokovic in de tweede helft van dit seizoen zo groot? Na de verlossing in Parijs was de druk eraf, de prik trok uit de cola. De motivatie werd minder, zei Becker twee weken terug in een interview bij CNN. „Hij wist niet wat het grote, volgende doel was.”

Dodelijke constatering voor een sporter met een leeuwenhart als Djokovic. Op Wimbledon, deze zomer, volgde de inzinking, met een verlies in de derde ronde tegen de modale Amerikaanse hardhitter Sam Querrey. Daarna kwam tik op tik: uitschakeling in de eerste ronde van de Olympische Spelen, verlies in de US Open-finale, nederlaag op het officieuze WK in Londen tegen Murray en het verspelen van de nummer één positie na 122 weken aan de top.

De onverslaanbare, de ontembare, werd de kwetsbare. Er speelde meer dan alleen een gebrek aan motivatie. Rond Wimbledon waren er „privéproblemen”, zei hij later.

Wat precies, werd niet duidelijk. Het zou, volgens geruchten, in de relationele sfeer liggen, met vrouw Jelena. Ook Bowers weet niet wat er speelde. „Maar die privéproblemen waren groter dan hij naar buiten toe liet weten.”

In de tweede seizoenshelft, na Roland Garros, traint hij minder, terwijl Murray oprukt. Djokovic wil meer tijd met zijn gezin doorbrengen, zei Becker woensdag in een interview bij Sky Sports, dat als een steek in de rug van Djokovic kan worden opgevat. Stellig: „Novak heeft de laatste zes maanden niet voldoende tijd doorgebracht op de trainingsbaan, en dat weet hij ook.”

Het is ook in die periode dat Djokovic de Spaanse meditatiegoeroe Pepe Imaz, oud-speler en nu tennisleraar, opneemt in zijn begeleidingsteam. In zijn coachingsfilosofie, zo vermeldt zijn site, staat de „liefde” voor het spel en jezelf centraal.

Meditatiesessie

Op YouTube staat een filmopname van een meditatiesessie in een zaaltje in Marbella van augustus dit jaar, met Imaz en Djokovic. De Serviër spreekt over de balans tussen zijn werk en de „quality time” met zijn familie. „Ik moet praten met mijn familie, met mijn team, en uiteindelijk met mijzelf.” De reden voor de breuk met Becker zou zijn dat Imaz te veel invloed kreeg op Djokovic en dat dit voor spanning zorgde, schreef de Duitse krant Bild dinsdag. Bowers betwijfelt het. „Zijn invloed is niet groot.” Djokovic doet al langer aan meditatie. Zo bezoekt hij tijdens Wimbledon regelmatig een boeddhistische tempel om te mediteren.

Volgende maand begint het nieuwe seizoen, met de oude keizer die zoekende is. Bowers: „Hij heeft nu een nieuwe coach nodig die hem helpt geloven dat hij nog zo goed is als in de eerste helft van dit jaar.”