Op zoek naar de locaties van Game of Thrones

Thronies Fanatieke fans van de populaire tv-serie willen de wereld van het fictieve Westeros met eigen ogen zien. Ze reizen naar Noord-Ierland om opnamelocaties te bezoeken.

Game of Thrones-fans bezoeken in Ierland de locaties waar de tv-serie wordt opgenomen. Charles McQuillan/Getty Images

Winter is coming. Elke liefhebber van de dramaserie Game of Thrones weet dat dit weinig goeds voorspelt. In Westeros, het fictieve continent waar het grootste deel van de HBO-serie zich afspeelt, neemt de onrust toe. In de barre, ijzige landstreken ten noorden van de White Wall, de Lands of Always Winter, bereidt de winterkoning zich voor voor een ongekend gure winter. Met zijn leger van levende doden zal hij de mensheid aan de andere kant van de muur proberen uit te roeien.

Game of Thrones groeide in zes seizoenen uit tot populairste tv-serie ter wereld. De dramareeks is in 199 landen te zien, heeft bijna 20 miljoen Facebookfans en is bekroond met 38 Emmy Awards, een record. Voor wie de serie niet kent: het is niet alleen maar fantasy wat de klok slaat. Ten minste zo boeiend zijn de intriges in de strijd om de ijzeren troon, en de geraffineerde kuiperijen die niet zouden misstaan in stukken van William Shakespeare.

Veel die-hard fans van de serie, ‘thronies’, die de middeleeuwse wereld van het fictieve Westeros met eigen ogen willen zien, reizen af naar Noord-Ierland. In het oude, ruige landschap met kastelen en ruïnes wordt ongeveer 80 procent van Game of Thrones opgenomen. Elk jaar strijken de acteurs en een filmploeg neer in Belfast om een nieuw seizoen op te nemen. De opnamen vinden dit jaar plaats tussen september en januari, omdat er voor het zevende seizoen winterse omstandigheden en dreigende wolkenluchten nodig zijn. Winter is here.

Tekst gaat verder onder de video

Roze bordjes

Inmiddels wordt er volop gedraaid in Noord-Ierland. Binnenopnamen vinden plaats in de Titanic Studio’s in Belfast. Roze bordjes met ‘GOT’ erop wijzen cast en crew de weg naar de verschillende buitenlocaties. Bij Banbridge, ten zuiden van Belfast, staan wegwijzertjes. Na een paar kilometer leidt een zijweggetje naar een privélandgoed. Een beveiligingsmedewerker houdt bezoekers tegen; alle opnamen zijn strikt geheim. Verderop zijn alleen een paar trucks met apparatuur te zien. Tussen de bomen schept de crew een mysterieuze sfeer met kunstmatige mist. Helaas, nergens een acteur in beeld.

In Belfast heb je meer kans acteurs in het echt te zien. ’s Morgens in het Fitzwilliam Hotel bijvoorbeeld, waar Aidan Gillen (Petyr ‘Littefinger’ Baelish in de serie) een bakje granola naar binnen lepelt. ’s Avonds eten Lena Heady (Cersei Lannister), Nikolaj Coster-Waldau (Jamie Lannister) en andere leden van de cast wel eens in het Ox Restaurant, terwijl de Noord-Ierse acteur Kristian Nairn (Hodor) regelmatig als dj optreedt in een homobar in de stad.

De grootste trofee voor celebrity hunters is Kit Harington (Jon Snow), die permanent een appartement in de stad huurt en soms een ommetje maakt. De meeste inwoners van Belfast kennen de anekdote wel van het meisje dat hem op straat tegenkwam en Harington in onvervalst Belfast-accent vertelde dat hij op Jon Snow leek. „Ik bén Jon Snow,” antwoordde hij, waarop het meisje reageerde met: „Nee hoor, dat kan niet, daar ben je veel te klein voor.”

Harington liet zich in de Amerikaanse talkshow Late Night niet zo vriendelijk uit over de stad waar hij tijdelijk verblijft. „Ze zijn daar trots op een schip dat is gezonken [de Titanic] en op een hotel dat de meeste bomaanslagen ter wereld te verduren kreeg”, zei hij. „Nu kunnen ze zichzelf promoten als gastheer voor de beste tv-serie die ooit is gemaakt.”

Tekst gaat verder onder de video

Het werd hem niet in dank afgenomen. Harington bood zijn excuses aan, maar eigenlijk had hij wel een punt. Belfast kreeg tot een paar jaar geleden voornamelijk toeristen over de vloer die op zoek gingen naar de sporen van de Troubles, de bittere strijd tussen republikeinen en unionisten die tussen 3.500 en 4.000 levens kostte. Het Europa Hotel kreeg in die tijd tientallen bomaanslagen te verduren, en verder had de stad alleen de Titanic om mee te pronken.

Door Game of Thrones is dat volledig veranderd, vertelt Judith Webb, productontwikkelaar bij Tourism Northern Ireland. „De serie is natuurlijk een geweldige promotie voor Bel fast en voor Noord-Ierland.”

De omzet aan goederen en diensten rond de productie van de serie heeft de Noord-Ierse economie tot dusverre bijvoorbeeld 166 miljoen Britse pond opgeleverd; daarbij zijn de opbrengsten voor de toerismesector nog niet eens meegerekend.

Iedereen in Belfast en daarbuiten kent wel iemand die bij de productie is betrokken. Met HBO werd contractueel vastgelegd dat elke figurant uit Noord-Ierland moet komen, en dus kan iedere Ier met een baard bijna per direct aan de slag. Er is verder veel werk gekomen voor kostuummakers, timmerlieden en smeden, er kwamen banen bij in het transport, in de catering, en in de toeristische industrie.

Charles McQuillan/Getty Images

Charles McQuillan/Getty Images

Om te ervaren hoe een Game of Thrones-tour eruit ziet, boek ik een dagtrip langs opnamelocaties in het graafschap Antrim. In de bus zitten 26 thronies, waaronder Engelsen, Amerikanen, Duitsers, Australiërs en Zweden. Een moeder en dochter zijn voor twee dagen overgevlogen uit Liverpool om de dagtrip te kunnen maken, twee Amerikaanse vriendinnen en een jong Duits stelletje zijn er ook speciaal voor naar Noord-Ierland gekomen.

Na een minuut of twintig rijden, wijzen ze opgewonden naar links. We rijden langs de hoge wand van een steengroeve die als model dient voor de White Wall, de ijzige muur die Westeros afschermt van de gevaarlijke streken ten noorden van de muur. Vanaf een afstandje kun je hier Castle Black en de houten lift tegen de muur zien. Op hetzelfde terrein werd ook gedraaid voor de roemruchte Battle of the Blackwater, aan het einde van seizoen 2, maar het is privéterrein en we stoppen niet.

Schaduwwezen

Gids Shirleen laat bij elke locatie een iPad rondgaan met de scène die er is opgenomen. Bij de Cushendun Caves duikt Carice van Houten op (in de serie de rode priesteres Melisandre). In de grotten baarde ze haar schaduwwezen dat de troonpretendent doodde. Een ander hoogtepunt is het haventje van Ballintoy, dat model stond voor de havens van de Iron Islands, thuisbasis van het geslacht Greyjoy.

Charles McQuillan/Getty Images

Charles McQuillan/Getty Images

De laatste locatie van de dag is tegelijkertijd de meest fotogenieke. Het zijn de Dark Hedges, een prachtig laantje waarlangs eeuwenoude beuken staan, met hun takken in elkaar verstrengeld. In Game of Thrones was dit de Kingsroad; Arya Stark ontsnapte er nadat haar vader was onthoofd in King’s Landing.

Maisie Williams, de 19-jarige actrice die Arya speelt, liet eind augustus op Twitter weten dat ze verbijsterd was nadat ze het script voor seizoen 7 had gelezen. „Shit gets REAL,” tweette ze, en „Nothing will prepare you for this.”

De liefhebbers kunnen niet wachten tot het winter is, maar dat zal pas komende zomer zijn. Het nieuwe seizoen is vanaf 25 juni te zien.

Voor Android en iOS is een gratis app met informatie over alle openbare opnamelocaties in Noord-Ierland, Game of Thrones NI Locations. Voor een overzicht van Game of Thronestours: discovernorthernireland.com