Rosberg was te veel datanerd, te veel ingenieur op het asfalt voor de liefhebber

Formule 1

Minder dan een week na zijn wereldtitel kondigt Nico Rosberg zijn afscheid aan. Hij heeft zijn grote doel bereikt, het is mooi geweest.

Nico Rosberg kondigt zijn afscheid aan. Foto Leonard Fögher/Reuters

Wat ging door zijn hoofd toen hij zondagavond alleen naar de uitgang van de paddock wandelde. Een nonchalant T-shirtje aan en een gezicht waar de spanning nog vanaf droop. Zoekend in de nacht naar de auto die hem naar zijn hotel zal brengen, terwijl in de jachthaven van Yas Marina de miljonairs en de modellen op de motorboten feest vieren. Hier en daar nog poseren voor een selfie van een bewonderaar en dan weg, het donker van Abu Dhabi in.

Nico Rosberg heeft ’s middags het feest van zijn leven gevierd. Wereldkampioen na een enerverende finale waarin hij wordt opgejaagd door Sebastian Vettel en Max Verstappen. Gehinderd in zijn racetempo door Lewis Hamilton voor hem, zijn collega/rivaal bij Mercedes. Hij moet tweede of derde worden om na al die jaren die eerste titel te veroveren. Die titel waarmee hij als laatbloeier in de Formule 1 het ongelijk van de racewereld kan bewijzen, af kan rekenen met het de hardnekkige opinie dat hij te weinig kaliber voor de wereldtitel heeft. Op de grid is hij de laatste twee jaar tweede achter Hamilton, in de populariteitspolls is hij veel verder van hem verwijderd. Ook zijn collega’s doen zuinig over hem. Verstappen noemt hem een ’racer’, terwijl Hamilton volgens hem een ’echte racer’ is.

Ingenieur op het asfalt

Voor de liefhebbers, is Rosberg te veel een datanerd, een ingenieur op het asfalt. Te berekenend, te saai buiten het circuit. Ook zijn afscheid, vrijdag plotseling aangekondigd, had hij gepland. Nog geen week nadat hij in zijn eerste feestroes racebaas Bernie Ecclestone optilt, de kampioenschampagne rondspuit en met zijn team het succes inhaleert, kondigt hij op Facebook zijn vertrek uit Formule 1 aan. Hij heeft het doel bereikt dat hij zich in 25 jaar autosport en tien jaar Formule 1 heeft gesteld: wereldkampioen worden. Na alle opofferingen, harde arbeid en pijn, zegt Rosberg, heeft hij „zijn berg” bedwongen. „Ik ben op de top, dat voelt goed.”

De 31-jarige Rosberg evenaarde zondag het succes van zijn Finse vader Keke Rosberg, in 1982 wereldkampioen in Formule 1. Hij debuteerde op 12 maart 2006 in de Grote Prijs van Bahrein voor het team van Williams. Rosberg won de eerste grand prix in 2012 in China, hij reed toen al voor Mercedes. Er zouden nog 22 overwinningen volgen. In Abu Dhabi kwam na 206 races de bekroning met de wereldtitel. „Mijn volgende stap is een goede vader en echtgenoot worden”, zei Rosberg vanuit Wenen, waar hij vrijdag tijdens het gala van de autosportfederatie FIA in het zonnetje wordt gezet.

De Duitser, die zich deze week nog in zijn geboorteplaats Wiesbaden laat feteren, heeft het dit seizoen ronduit zwaar gevonden. ’Pushen als een gek’, na de teleurstellingen in de afgelopen twee seizoenen. Die harde strijd met Hamilton is misschien tegen zijn natuur geweest, zijn moedige inhaalactie op Verstappen in Abu Dhabi noemt hij een van de enerverendste momenten in zijn loopbaan. Verstappen in de zinderende finale van zijn coureursleven inhalen, twee weken eerder de regen van Brazilië overwinnen en een seizoen zonder noemenswaardige fouten onder druk, zijn carrière is dit jaar af.

De impact op zijn gezin is groot geweest, schetst Rosberg die in Monaco opgroeide en altijd is beschouwd als het miljonairszoontje dat er nooit voor heeft hoeven te vechten.

Na zijn zege begin oktober in Suzuka, waar hij de wereldtitel in eigen handen krijgt, begint Rosberg na te denken over een toekomst zonder Formule 1. De druk is groot, een foutje in een bocht of domme pech is fataal – het zet Rosberg aan het denken over een leven met minder spanning. Een leven thuis met zijn echtgenote Vivian en éénjarig dochtertje Alaïa, die hem zoveel stabiliteit geven, zoals hijzelf altijd zegt. Rosberg is de man van de continuïteit in het leven, is getrouwd met de liefde uit zijn jeugd.

Verstappen komt eraan

In 2017 zou het lastig worden de wereldtitel te verdedigen. Hamilton heeft dit seizoen veel pech, maar blijft de betere racer. En Verstappen komt er aan, Red Bull en motorleverancier Renault doen er alles aan om het gat met Mercedes te dichten.

Vanaf nu is Formule 1 maar met één vraag bezig: wie volgt Rosberg op? Natuurlijk wordt Verstappen genoemd. Staat voorlopig nog onder contract bij Red Bull, maar in een wereld waarin de grote teams met budgetten van honderden miljoenen euro’s werken is de houdbaarheid van een contract soms beperkt.

Formule 1-baas Bernie Ecclestone zegt het bijna zeker te weten. Tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso (McLaren-Honda ) heeft de grootste kans de nieuwe teamgenoot van Lewis Hamilton te worden. En daarmee zijn waarschijnlijk direct de drie beste coureurs van dit moment genoemd: Hamilton, Verstappen en Alonso.