Losbandige nieuwe koning is ongeliefd bij de Thaise bevolking

De omstreden kroonprins Maha Vajiralongkorn volgt zijn overleden vader op als koning van Thailand. Hij staat voor de moeilijke taak zijn land bijeen te houden.

Foto Reuters

De koning is dood, lang leve de koning. Maar wat vele Thai betreft gaat dat niet van harte. Donderdag accepteerde kroonprins Maha Vajiralongkorn de uitnodiging van het Thaise parlement om zijn vader, de in oktober overleden koning Bhumibol, op te volgen als nieuw staatshoofd.

De troonopvolging wordt omgeven met ceremoniële feestelijkheden en juichende artikelen in staatsgezinde media. Kritiek op de nieuwe koning is bij wet streng verboden. Maar het is een publiek geheim dat de 64-jarige Vajiralongkorn, in tegenstelling tot zijn aanbeden vader, ongeliefd is bij de Thaise bevolking.

Want hoewel de nieuwe Thaise koning een strikte militaire opleiding heeft gehad, heeft hij ook een losbandig leven geleid. Geboren op 28 juli 1952 als tweede kind en enige zoon van koning Bhumibol, geldt Vajiralongkorn al sinds zijn twintigste als troonopvolger. Waar koning Bhumibol zijn hele leven aan de zijde van zijn vrouw Sirikit doorbracht, staat zijn zoon bekend als een rokkenjager met zeven kinderen uit drie stukgelopen huwelijken.

Lange tijd stond het leven van de kroonprins in het teken van de luchtmacht, waar hij onder meer straaljager- en helikopterpiloot was. Zo vocht hij in de jaren zeventig mee in missies in het noorden van Thailand tegen de opstandige Communistische partij. Ook heeft hij een brevet voor de commerciële luchtvaart en meer dan drieduizend vlieguren in een Boeing 737 op zijn naam.

Zijn aankomende vierde huwelijk is met een stewardess van de nationale luchtvaartmaatschappij Thai Airways, waarvoor hij herhaaldelijk vloog.

Uitspattingen

De uitspattingen van de kroonprins zijn mogelijk nog beruchter. Zo heeft Vajiralongkorn zijn poedel Foo Foo eens tot maarschalk in de Thaise luchtmacht benoemd, zodat legerofficieren de hond moesten salueren. Op uitgelekte beelden van een verjaardagsfeestje voor de hond is te zien hoe Vajiralongkorn’s toenmalige vrouw, prinses Srirasmi, gekleed in slechts een g-string knielt en zingt voor Foo Foo.

Toen de poedel in 2015 overleed, kondigde de prins vier dagen van rouw af.

Hoe ongeliefd de nieuwe koning is, blijkt uit Amerikaanse documenten die in 2010 opdoken. Daarin uitten Thaise diplomaten hun twijfels over Vajiralongkorn en vroegen ze zich af of het niet beter zou zijn om zijn zus, de gerespecteerde prinses Maha Chakri Sirindhorn, te kronen tot koningin. Toen de kroonprins vlak na de dood van zijn vader vroeg zijn benoeming uit te stellen, naar eigen zeggen om de bevolking tijd te geven om te rouwen, staken dergelijke geruchten opnieuw de kop op.

Voortaan zal hij als Koning Rama de tiende door het leven gaan, al zal hij pas gekroond worden nadat zijn vader na een rouwperiode van een jaar wordt gecremeerd. Hij erft een van de rijkste monarchieën ter wereld, met een geschat bezit ter waarde van meer dan 28 miljard euro.

Bloedige aanslagen

De nieuwe koning wacht de moeilijke taak een verdeeld Thailand bij elkaar te houden. Noordelijke aanhangers van de in 2006 afgezette premier Thaksin Shinawatra, de zogenoemde roodhemden, hebben het al jaren aan de stok met de elite die zich vooral in Bangkok ophoudt en zich hult in het geel van het koningshuis. Intussen plegen moslimseparatisten in het zuiden van het overwegend boeddhistische land bloedige aanslagen.

Koning Bhumibol kon zijn moreel gezag en populariteit onder de Thaise bevolking gebruiken om rivaliserende partijen tot de orde te roepen. Meer dan zijn vader zal Vajiralongkorn zijn aangewezen op het verbod om kritiek op het koningshuis te uiten. Het verklaart mogelijk ook zijn recente toenadering tot de junta, in 2014 aan de macht gekomen door een staatsgreep. De kroonprins heeft naar verluidt een goede relatie met oud-premier Shinawatra, maar werkte recentelijk samen met het leger. Het lijkt erop alsof de kroonprins en het leger begrijpen dat ze elkaar nodig hebben om aan de macht te blijven.