Wordt Verstappen straks in één adem genoemd met Messi, Federer en Bolt?

Max Verstappen In 2017 kán Verstappen de ster van wereldsport Formule 1 worden. Dan stijgt hij op naar de buitencategorie, het niveau Messi, Federer, Bolt. “Maar hij is nog steeds een hele normale jongen.”

V.l.n.r. Max Verstappen, Daniel Ricciardo, Lewis Hamilton en Jenson Button tijdens de groepsfoto voorafgaand aan de Grand Prix van Abu Dhabi. Foto ANP / Frits van Eldik

De dag voor de laatste race van het seizoen maakt Max Verstappen ontspannen de balans op van zijn tweede ‘leerjaar’. Een zesde plaats in het eindklassement zou niet meer dan normaal zijn geweest. Want de eerste vier races reed hij nog bij Toro Rosso in een bolide met minder potentie. Maar nu is hij vijfde: „Dit is beter dan verwacht”, zegt Verstappen in de hospitalityruimte van zijn team op het circuit van Yas Marina.

Hij maakt ondanks zijn tegenvallende kwalificatie – P6, in de Grote Prijs van Abu Dhabi op zondag zal hij uiteindelijk als vierde eindigen – een opgeruimde indruk, ingeklemd tussen tientallen journalisten. Hij kan op dat moment zelfs nog vierde worden in het eindklassement als hij op zondag Sebastian Vettel van Ferrari weet te passeren. De viervoudig wereldkampioen met wie hij het zo aan de stok kreeg. Door het spectaculaire optreden van Verstappen is er van de status van Vettel weinig over gebleven. De Duitser blinkt dit seizoen vooral uit in gemok en getier over de boordradio. Vooral over Verstappen die hem dwarszit.

Feest op de motorjachten

Hijzelf noemt de eventuele vierde plaats een bonus, maar van de vijfde plek ligt hij niet wakker. „Het is nu tijd voor leuke dingen, met de familie en zo”, zegt Verstappen. Hij is al bijna in vakantiestemming, onder zijn racecap en shirt van Red Bull draagt hij een korte spijkerbroek. In de haven van het schiereiland Yas Marina, waar het 5,5 kilometer lange circuit omheen slingert, is het alvast feest op de motorjachten. Groene bundels van laserlicht zoeken hun weg in de avond. Na een dag van racen wacht het Monaco van het Midden-Oosten op Lionel Richie. Hello, goodbye.

Of hij nog een leerjaar tegemoet gaat, vraagt de verzamelde pers. Nee, vanaf nu gaat hij de races naar eigen zeggen meer om zijn ervaring opbouwen, en minder op zijn gevoel. Eerst nog even dinsdag de nieuwe, bredere banden uitproberen die in 2017 voor meer opwinding moeten zorgen. Hofleverancier Pirelli heeft ze in Abu Dhabi gepresenteerd: 80 millimeter breder van achter, zestig millimeter erbij aan de voorkant. En dat weer in zeven varianten, van regenbanden tot ultrasoft. Het zal allemaal sneller gaan, seconden zelfs, maar vooral ook de auto een meer agressieve uitstraling geven. En daarna op vakantie, voordat in januari het werk in de simulator begint.

F1 uit identiteitscrisis gehaald

De paddock ademt ondanks de spanning om de titelstrijd het hele weekeinde een sfeer van zorgeloosheid. Alle prominenten zijn er om nog één keer voor tientallen camera’s hun visie te geven op het seizoen, op 2017, op de toekomst van Formule 1. Niki Lauda, Alain Prost, Damon Hill, ja wie niet moet vanuit historisch perspectief een oordeel geven over die zelfbewuste Limburger die zo’n beetje in zijn eentje de sport uit zijn identiteitscrisis heeft gereden. Het is weer spannend tijdens de races, Verstappen heeft een geslaagde rebellie gevoerd tegen een sport die gevangen was geraakt in een overmaat van ingewikkelde regels en die van de limiet was afgeraakt. De meeste ronderecords stammen nog uit het het vorige decennium. Het groene racen heeft de koningsklasse zijn ontzagwekkende geluid ontnomen, voluit rijden is een lastige operatie omdat er tijdens een race maar honderd ‘kilo’ brandstof mag worden gebruikt. Met Verstappen heeft Formule 1 een nieuwe held, die lef en artisticiteit toont op het circuit en daarbuiten zeer zelfbewust is. Hij raakt van niemand onder de indruk, noch van Niki Lauda, noch van Kimi Raikkonen. Hij speelt met de ingeslepen patronen op de baan, tart de gevestigde orde die misschien de competitive edge al voorbij is.

Zijn bonus krijgt hij zondag niet; Verstappen eindigt als vierde en blijft in het eindklassement op de vijfde plaats. Maar hij jaagt als altijd nadat hij in het begin van de race na een touché met Nico Hülkenberg in een spin raakt. Hij zal er niet wakker van liggen; dit Formule 1-seizoen was toch weer vooral zijn seizoen.

Prijzen oogsten

Er liggen misschien nog wat prijzen voor hem klaar, hij wordt meer dan waarschijnlijk genomineerd voor Sportman van het Jaar in eigen land en kan deze week in Wenen ook nog de FIA-award voor de beste inhaalactie van het seizoen winnen – hij is genomineerd vanwege zijn inhaalmanoeuvre op Rosberg, twee weken geleden in Brazilië – maar de uitreiking van de Jaap Edentrofee (van Sportman van het Jaar) zal het zonder hem moeten doen want „dan ben ik vakantie”. En wat hij van die internationale prijs moet vinden:

„Ik weet het niet, ja we zien wel.”

Vorig jaar nam hij tijdens het gala van de internationale automobielfederatie nog drie prijzen in ontvangst, in smoking en al. Maar dat was nog in zijn eerste leerjaar, toen hij nog een ster in wording was. Nu behoort hij tot de vijf beste coureurs van de wereld. Volgend jaar kan hij meedoen om de eerste plaats. Red Bull en motorleverancier Renault zullen vele miljoenen uitgeven om Mercedes in te halen. Na een beroerd seizoen in 2015, met aanhoudende pech en ontoereikend vermogen die de relatie tussen de partners ernstig bekoelde, lonkt er weer succes. De Oostenrijkse renstal is weer tweede bij de constructeurs, Verstappens collega Daniel Ricciardo derde bij de coureurs.

Om wereldkampioen te worden, heeft hij niet alleen een auto nodig om de Mercedes-kampioenen Lewis Hamilton en Nico Rosberg te passeren. Red Bull claimt dat het verschil in vermogen volgend jaar nagenoeg zal zijn weggewerkt. Dan nog zal Verstappen een hard gevecht moeten leveren met zijn oudere en meer ervaren teamgenoot Ricciardo, die in de kwalificatie en de races per saldo zijn meerdere was.

Als het gaat om racekracht – met inhalen en verdedigen – toont Verstappen het meeste talent. Zeker in ongewone omstandigheden zoals hij twee weken geleden in Brazilië heeft laten zien. Maar voor een wereldtitel is het ook nodig bekeken te rijden. Niet alleen willen winnen maar ook de mentale veerkracht hebben om soms met minder genoegen te nemen. Wat dat betreft kan hij misschien wat leren van Nico Rosberg, die hij zaterdag nog „een racer” noemde en Lewis Hamilton „een echte racer”. Rosberg is wereldkampioen geworden door regelmaat in zijn prestaties en superieure degelijkheid. Fouten, zoals in Monaco waar hij tot drie keer toe tegen de muur reed, of in Austin waar hij een pitstopfout maakte of zaterdag in Yas Marina waar hij door een fout de kans op een goede kwalificatie liet liggen, zijn in een titelstrijd desastreus.

Gewaagde wringpartij

In de Grand Prix van België bleef Verstappen zonder punten nadat hij in eerste bocht al schade had opgelopen door een gewaagde wringpartij met Sebastian Vettel en Kimi Raikkonen. Hij vond dat de Ferrari’s zijn thuiswedstrijd „verneukt” hadden en zei dat zijn robuuste verdedigingsacties later als een revanche gezien moesten worden.

„Ze verzieken mijn race, dan hoef ik niet netjes voor ze aan de kant te gaan.”

Zal hij volgend jaar meer bekeken gaan rijden? Valt dat te verwachten van een supertalent waar vaak maar één modus op lijkt te zitten: pushen en nog een pushen. Zoals in zijn legendarische regenrace op de Norisring in de Formule 3 in 2014 toen hij per rondje anderhalve seconde op de rest uitliep. Zijn team had over de boordradio een goedbedoeld advies: take it easy, bring it home. Maar hij ging zijn eigen weg.

In 2017 kán Verstappen de ster van wereldsport Formule 1 worden. Dan stijgt hij op naar de buitencategorie, het niveau Messi, Federer, Bolt. Dan ook wacht hem op termijn een jaarsalaris van misschien wel tien, twintig miljoen euro, bedragen die de gevestigde namen nu krijgen. Max doet nu al wat nonchalant over een sportprijs uit het land dat hij al ontstegen is. Dr. Helmut Marko, de leider van het autosportproject bij Red Bull, denkt niet dat het zijn pupil naar het hoofd zal stijgen.

„Het is ongelooflijk wat hij in twee jaar heeft gepresteerd. Hij verdient goed geld, reist over de hele wereld, de meisjes tikken op zijn deur. Maar hij is nog steeds een hele normale jongen. Als hij dat niet aankan, zou hij nu al veranderd zijn.”