Hamilton maakt het spannend maar Rosberg is de nieuwe kampioen

De Duitser deed wat hij moest doen, wat hij al races lang doet: tweede worden achter zijn rivaal en teamgenoot. Berekenend, maar uitermate succesvol en goed voor Rosbergs eerste wereldtitel.

Hij domineerde veelal het WK-klassement van 2016 en zondag in Abu Dhabi volgde de beloning: Nico Rosbergs eerste wereldtitel. Foto AFP / Andrej Isakovic

Hij maakte het nog even heel spannend, maar Lewis Hamilton kon in Abu Dhabi geen oplossing vinden voor de puzzel die titelprolongatie reeds was geworden. Nico Rosberg bleef in de seizoensfinale uitermate koel en zag zijn al zo lang beoogde wereldkampioenschap uiteindelijk niet serieus bedreigd worden.

Op het podium liet een geëmotioneerde Rosberg weten opgelucht te zijn dat de titelstrijd voor het eerst in zijn voordeel is beslist:

“Absoluut niet de meest aangename race die ik ooit heb gehad. Ik ben heel, heel blij dat het voorbij is. Ik ben door het dolle heen, het is onwerkelijk.”

Max Verstappen beleefde een behoorlijke middag. Direct na de start raakte hij de Force India van Nico Hülkenberg en kwam achterstevoren te staan. De race hervattend als allerlaatste rolde hij een deel van het veld binnen zeven ronden op en reed de Nederlander al weer in de punten.

Terwijl de leidende wagens hun eerste pitstop maakten, koos Red Bull met Verstappen voor een afwijkende strategie waardoor hij langer doorreed en de tweede plaats - tussen Hamilton en Rosberg - tijdelijk in handen had. Hoewel Rosberg moeite had met de Nederlander, kon hij geen echte rol van betekenis spelen in de ontknoping van het seizoen. Uiteindelijk moest Verstappen genoegen nemen met een vierde plek, wat een prima resultaat is gezien zijn escapade in de eerste ronde.

Hamilton wint, Rosberg viert

Zowel Nico Rosberg als Lewis Hamilton kwamen vlekkeloos weg bij de start. Laatstgenoemde behield de leiding vanaf pole position maar wist zijn opponent in de strijd om het WK constant in de nabijheid. Een groot gat slaan zat er niet in, laat staan dat Rosberg zo ver achterop raakte dat tussen hem en Hamilton meerdere wagens zaten. En dat was juist een voorwaarde voor Hamilton om nog aanspraak te kunnen maken op de titel.

De vooruitzichten voor de zondag onttroonde wereldkampioen werden er niet beter op toen Rosberg na twintig gereden ronden dan toch voorbij wist te komen aan Verstappen. Daarna leek het gedaan met de inmenging van andere coureurs en diende zich een man-tot-mangevecht aan tussen Rosberg en Hamilton.

Zo ver kwam het echter niet helemaal. De finalerace van 2016, de beslissende strijd om het WK, kwam nooit helemaal tot leven. Een echte vonk spatte er pas laat van af, maar echt vuur ontstond er niet tussen Rosberg en Hamilton.

Hamilton radeloos

De Brit moest zich wenden tot andere deelnemers in een poging zijn titel nog met succes te verdedigen. Hamilton probeerde zijn rondetijden zodanig te managen dat Rosberg achter hem in de handen van de opstomende Sebastian Vettel (Ferrari) en Verstappen zou worden gedreven. Sympathiek was dat plan niet bepaald, begrijpelijk en ietwat wanhopig wel. Maar het werkte niet: Hamilton moest uiteindelijk harder rijden om Rosberg voor te blijven dan Vettel en Verstappen achter hen aankonden om de Duitser te bedreigen.

En zo besloot de wereldkampioen van 2014 en 2015 het huidige seizoen met vier zeges op rij. En elke keer volgde Rosberg direct achter hem; precies wat hij moest doen om de titel alsnog te pakken. Een grootse en meeslepende campagne richting een kroning als wereldkampioen was dat niet. Maar met in het achterhoofd de technische mankementen die Hamilton dit jaar punten kostten, besloot Rosberg niet het maximale maar louter het nodige te eisen van zijn materiaal. En ook zo’n wereldtitel is er een.

Na afloop volgde direct een felicitatie van Hamilton aan Rosberg, die elkaar ook nog wisten te vinden op het podium. Op 26 maart begint het nieuwe seizoen met de openingsrace in Melbourne.

Rosberg: een terechte kampioen?

Wie aan het eind van het seizoen de meeste punten heeft, is de terechte kampioen. Volgens dat sportdogma komt Rosberg de wereldtitel absoluut toe. Toch is de vraag of hij de titel verdient er een die in de F1-wereld in de slotfase van het seizoen vaak is gesteld.

Rosberg won dit jaar immers minder races dan Hamilton en reed in kwalificaties ook minder vaak pole position. Ook de laatste races, waarin hij de titel kon pakken, verloor hij telkens van Hamilton. Maar vooral de factor pech, of geluk, speelt in de discussie een hoofdrol: Rosberg kende geen grote mechanische malheur, terwijl Hamiltons resultaten in drie Grand Prix-weekenden sterk werden beïnvloed door falend materiaal.

Maar op die manier een oordeel vellen over de titel van Nico Rosberg is te simplistisch. Hij verzamelde toch echt de meeste punten, en ging ook veel langer aan de leiding van het WK dan Hamilton. Vaak was hij foutloos op weg naar een van zijn negen zeges in 2016. Of, zoals zondag in Abu Dhabi en de drie races voordien, was hij onberispelijk in het doen wat hij moest doen. Noem het berekenend, noem het conservatief. F1-grootheid Alain Prost won op die manier toch ook echt zijn vier wereldtitels, en Rosbergs vader Keke eigenlijk ook.

Nico legde een uitstekende basis door de eerste vier races van het seizoen te winnen en zijn - deels door pech getroffen - rivaal zo op 43 punten achterstand te zetten. Hamilton kende een sterk middelste deel van het seizoen en boog Rosbergs ooit zo comfortabel ogende voorsprong om in een achterstand voor de Duitser. Het waren de weken waarin hij even niet de uitgebalanceerde titelaspirant bleef.

Foto AP / Hassan Ammar

Lewis Hamilton en Nico Rosberg vinden elkaar na de seizoensfinale in Abu Dhabi. Foto AP / Hassan Ammar

Dat begon met een demasqué in Monaco, waar hij in een verregende Grand Prix werd gedeclasseerd door winnaar Hamilton die hem op anderhalve minuut achterstand reed; een knauw die hij moeizaam te boven kwam. In de volgende zes races eindigde Rosberg drie keer buiten het podium, met de race in Oostenrijk als dieptepunt van het jaar. Daar was het dat hij bewust Hamilton aanreed in een uiteindelijk vruchteloze poging zijn rivaal van de winst te houden.

Maar na de zomerstop toonde Rosberg zijn mentale weerbaarheid op ongenaakbare wijze: hij won vier van de volgende vijf Grands Prix en profiteerde optimaal van het uitvallen van Hamilton in Maleisië. De regerend kampioen werd in leidende positie door een kapotte motor in de steek gelaten en Rosberg belandde in een zetel voor de wereldtitel.

In de laatste races won Lewis Hamilton alles, maar zolang Rosberg direct achter hem finishte volstonden louter tweede plaatsen om alsnog de titel te pakken. Noem het calculerend of conservatief, dat is precies wat Nico Rosberg deed: het nodige, zonder onnodige risico’s te nemen. Ja, Hamilton wende zijn pure snelheid en surplus aan natuurlijk talent aan om de schade van al die mechanische pech weg te poetsen. Maar in de laatste ronden van de finale in Abu Dhabi, waar de druk zo groot was, gaf Rosberg geen krimp: een wereldkampioen waardig. En ook al zijn het er maar vijf meer dan Hamilton: wie aan het eind de meeste punten heeft…

Uitslag Grand Prix van Abu Dhabi:

1. Lewis Hamilton (Mercedes) 55 ronden
2. Nico Rosberg (Mercedes) +0,4 sec
3. Sebastian Vettel (Ferrari) +0,9
4. MAX VERSTAPPEN (Red Bull Racing) +1,7
5. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) +5,3
6. Kimi Raikkonen (Ferrari) +18,8
7. Nico Hülkenberg (Force India) +50,1
8. Sergio Perez (Force India) +58,8
9. Felipe Massa (Williams) +59,4
10. Fernando Alonso (McLaren) +59,9

Eindstand in het WK na 21 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 385 pnt (+18)
2. Lewis Hamilton 380 (+25)
3. Daniel Ricciardo 266 (+10)
4. Sebastian Vettel 212 (+15)
5. MAX VERSTAPPEN 204 (+12)
6. Kimi Raikkonen 186

Hoe de race in Abu Dhabi zich ontvouwde: de bepalende momenten

Lewis Hamilton start op het Yas Marina Circuit vanaf pole position. Rivaal en teamgenoot Nico Rosberg staat direct achter hem, gevolgd door Daniel Ricciardo (Red Bull) en de Ferrari’s van Kimi Raikkonen en Sebastian Vettel. Max Verstappen sluit op de startgrid aan als zesde.

gp-banner_vae

  • De start levert een spin op voor Max Verstappen. Hij komt in een draai terecht na de eerste bocht nadat hij Nico Hülkenberg raakt. Lewis Hamilton is veilig wel, datzelfde geldt voor Nico Rosberg. P22 dus voor Max.
  • 2/55 - Verstappen klimt snel op naar de 15de plek. Hij raakte na die eerste bocht de Force India van Hülkenberg (video) die een betere start had dan de Nederlander.

    Hamilton leidt met 1 sec op Rosberg. Dan Raikkonen, Ricciardo en Vettel gevolgd door Hülkenberg.

  • 8/55 - Hamilton in de pit. Dat is vroeg van de raceleider, die 3 seconden op Rosberg had gepakt. Verstappen inmiddels al weer terug in de punten: P8! Hamilton komt recht voor zijn neus terug op de baan. Rosberg volgt direct een ronde later en verliest ietwat tijd omdat Vettel voor zijn neus binnenkomt. Verstappen nu even tussen de titelrivalen in.
  • 10/55 - Rosberg zit vast achter Max, die nog geen pitstop heeft gemaakt. Mercedes meldt de WK-leider over de radio dat Red Bull Verstappen opzettelijk wat langzamer laat rijden om Ricciardo daarachter dichterbij te laten komen. Rosberg heeft inmiddels Raikkonen, Ricciardo en Vettel op z’n staart. Hamilton 1,7 seconden vóór dat treintje: hij weet (nog) geen gat te slaan.
    Twitter avatar VerstappenNL Max Verstappen Lap 11: top 6 is within 3.9 seconds. Great racing! Max is P2, but still hasn’t stopped yet. #AbuDhabiGP
  • 13/55 - Jenson Button valt uit. In zijn laatste van 304 Grands Prix begeeft zijn wielophanging het. De wereldkampioen van 2009 rijdt zijn McLaren de garage in. “I don’t think we ever had a failure like this.”
  • 20/55 - Twintig ronden achter de rug en Verstappen nog steeds niet binnen geweest: hij gaat voor slechts één bandenstop vanmiddag. Hamilton ligt nu 4,6 sec voor hem, Rosberg nog steeds niet voorbij de Nederlander en Mercedes meldt hem nu over de boordradio dat het nu toch echt tijd wordt, Rosberg antwoord direct, als een kampioen (?):

    Niets aan de hand nu voor de Duitser op jacht naar zijn eerste titel. Verstappen komt daarna binnen voor zijn pitstop en valt terug naar P8.
  • 28/55 - Over de helft van de race en Hamilton leidt nog steeds met 3 seconden op Rosberg, die nu een gat heeft geslagen naar Vettel van ruim 11 tellen. Max nu 4de nadat onder meer Raikkonen en Ricciardo hun tweede stop hebben gemaakt.
  • 29/55 - Hamilton weer naar binnen. Hij gaat voor zijn tweede bandenwissel en nu wordt het interessant om te kijken hoeveel Rosberg goed kan maken in de komende ronde; daarna is het zijn beurt om binnen te komen. Hamilton komt terug vóór Verstappen.
  • 30/55 - Ook vlekkeloos voor Rosberg. De Duitser beleeft net als Hamilton een soepele bandenwissel en lijkt op weg naar zijn titel. Nog 25 ronden te gaan: als het zaakje heel blijft, lijkt deze strijd beslist. Vettel leidt, maar moet nog een pitstop maken. Hamilton is dan de eerste, gevolgd door Rosberg op 1 sec. Verstappen nu 4,2 achter de Duitser, die nog echt werk van de winst lijkt te willen maken ook. Gaat hij Hamilton aanvallen?
  • 35/55 - Nog twintig ronden te gaan en Hamilton lijkt het gat naar Rosberg te managen: het blijft stabiel rond de 1,2 seconden. Verstappen komt vanaf P4 niet dichter bij aan Rosberg, terwijl Vettel nog steeds leidt en zijn ogenschijnlijk onvermijdelijke bandenwissel uitstelt.
    Twitter avatar VerstappenNL Max Verstappen Lap 34: Verstappen (P4) is 3 seconds behind ROS in P3, 11 seconds behind VET in P1, 1.5 seconds ahead of RIC in P5. #AbuDhabiGP

    Ondanks die spin in de eerste ronde ligt Max momenteel dus wel gewoon voor zijn teamgenoot. De éé-nstop-strategie lijkt te werken, voor nu.

  • 42/55 - Rosberg is nog iets meer dan tien rondjes verwijderd van de titel. Gebeurt er niets geks meer, dan heeft hij ‘m binnen en is Lewis Hamilton na twee jaar onttroond als de beste Formule 1-coureur ter wereld. Hamilton managed zijn rondetijden zodanig dat de Red Bulls dichterbij kunnen komen: hij zal hopen dat zij Rosberg nog kunnen aanvallen. Vettel is inmiddels binnen geweest, Max nu op een podiumplek achter Hamilton en Rosberg. Ricciardo jaagt wel op die plek van Max.
  • 48/55 - Mercedes waarschuwt Hamilton. Vettel op zijn nieuwe banden is sneller dan het hele veld. Hij heeft Ricciardo al te pakken en is op weg naar Verstappen. Vettel zou in dit tempo zelfs Hamilton en Rosberg kunnen bijhalen. Mercedes meldt Hamilton dan ook dat hij harder moet gaan rijden, maar hij reageert “I suggest you guys just let us race”. Rosberg klaagt inmiddels over het tempo van Hamilton.
  • 50/55 - Vijf laatste ronden en gaat Hamilton Rosberg nou echt een poets bakken of niet? Vettel, Verstappen, Rosberg en Hamilton binnen 3 seconden van elkaar. Hamilton zal hopen dat Vettel Rosberg nog pakt en dat Verstappen dan aanhaakt. Rosberg op P4 terwijl Hamilton wint volstaat voor de Brit om de titel te prolongeren. Teambaas Paddy Lowe is niet blij en meldt zich persoonlijk over de boordradio: “Pik het tempo op.”
  • 52/55 - Vettel voorbij Max. Nu op weg naar Rosberg? Dat zou voor Rosberg geen probleem zijn, Verstappen op P4 wel die hem nog zou bedreigen wél.
    Twitter avatar andrewbensonf1 Andrew Benson Mercedes engineer: “Lewis, this is an instruction, we need 45.1s for the win.” Hamilton: “You’ve got to let us race”
  • 54/55 - Hamilton maakt zijn plan duidelijk over de boordradio. Hij negeert de teamorders, daar zal Mercedes niet blij mee zijn.
    Twitter avatar andrewbensonf1 Andrew Benson Mercedes engineer: “Lewis, this is an instruction, we need 45.1s for the win.” Hamilton: “You’ve got to let us race”
  • FINISH! NICO ROSBERG WERELDKAMPIOEN! Hamilton wint, Rosberg tweede. Dan Vettel en Verstappen. Allemaal binnen anderhalve seconde.

Uitslag Grand Prix van Abu Dhabi:

1. Lewis Hamilton (Mercedes) 55 ronden
2. Nico Rosberg (Mercedes) +0,4 sec
3. Sebastian Vettel (Ferrari) +0,9
4. MAX VERSTAPPEN (Red Bull Racing) +1,7
5. Daniel Ricciardo (Red Bull Racing) +5,3
6. Kimi Raikkonen (Ferrari) +18,8
7. Nico Hülkenberg (Force India) +50,1
8. Sergio Perez (Force India) +58,8
9. Felipe Massa (Williams) +59,4
10. Fernando Alonso (McLaren) +59,9

Eindstand in het WK na 21 van de 21 races:

1. Nico Rosberg 385 pnt (+18)
2. Lewis Hamilton 380 (+25)
3. Daniel Ricciardo 266 (+10)
4. Sebastian Vettel 212 (+15)
5. MAX VERSTAPPEN 204 (+12)
6. Kimi Raikkonen 186