Nico Rosberg slaagt ondanks enorme druk in zijn missie

Formule 1

De beslissing viel pas in de 21ste en laatste race van het jaar. In Abu Dhabi besliste Nico Rosberg de strijd met teamgenoot Lewis Hamilton in zijn voordeel.

Het Mercedes-team spuit champagne over Nico Rosberg en zijn vrouw Vivian Sibold heen. Foto Andrej ISAKOVIC / AFP

Ondanks de spanning die de laatste en beslissende race van het seizoen met zich meebrengt, amuseert Mercedes-superadviseur Niki Lauda zich om een grap van zijn Oostenrijkse landgenoot en oud-Formule 1-coureur Gerhard Berger. Het is zondagochtend en samen staan ze aan een tafeltje bij Red Bull, de concurrentie nog wel, enkele uren voor de start van de Grote Prijs van Abu Dhabi. Als Red Bull-teambaas Christian Horner voorbijloopt, zegt Berger, wijzend naar Lauda: „Hij wil het telefoonnummer van de vader van Max Verstappen.” Horner: „Hij heeft het nummer van de Daniels vader nodig.”

Voor de Grand Prix van Brazilië, twee weken geleden, had Mercedes-teambaas Toto Wolff er in een telefoontje met Jos Verstappen op gewezen dat het slecht voor de reputatie van Max zou zijn als hij met een onbezonnen actie het titelgevecht tussen Nico Rosberg en Lewis Hamilton zou beslissen. De aanleiding voor dat ongebruikelijke telefoontje: Verstappen was twee weken daarvoor in Mexico bijna tegen de Duitser aangereden. Maar deze zondag op het circuit van Yas Marina is het niet Verstappen die in de finale de meest voor de hand liggende coureur om het feestje van Rosberg te bederven, maar zijn teamgenoot Daniel Ricciardo. De Limburger is door een fout in de kwalificatietraining niet verder gekomen dan een zesde plaats, Ricciardo staat derde op de startgrid, achter Hamilton en Rosberg.

Tot de laatste meters spannend

De achtste Grand Prix van Abu Dhabi blijft echter zonder verrassingen en incidenten, maar de 21ste en laatste race van het seizoen is tot de laatste meters spannend. Met een topvier die elkaar op de hielen zit. Hamilton wint, maar Rosberg die met een voorsprong van twaalf WK-punten aan de race is begonnen, is de nieuwe wereldkampioen. Hij moest tweede of derde worden om zich van de titel te verzekeren en slaagt in zijn missie, ondanks de enorme druk van Sebastian Vettel (Ferrari) en daarachter Max Verstappen.

Rosberg is na Michael Schumacher en Sebastian Vettel de derde Duitser die de wereldtitel verovert, 34 jaar nadat zijn vader Keke dat deed. Hij is een relatieve laatboeier, rijdt al sinds 2006 in de Formule 1 (eerst voor Williams) en doet pas twee jaar in de top mee. In de strijd om de wereldtitel werd hij twee keer tweede voor Mercedes, waar hij sinds 2010 onder contract staat.

Het is de vraag of de 31-jarige Rosberg autosportland Duitsland weer elan kan geven. Juist afgelopen week werd bekendgemaakt dat de Formule 1-race op Hockenheim van de kalender wordt gehaald. De directie vindt het financiële risico te groot en kan de vraagprijs van racebaas Bernie Ecclestone niet opbrengen. De Grand Prix van Duitsland werd dit jaar maar zeer matig bezocht. Vettel en Rosberg spreken het publiek minder aan dan icoon Schumacher, die zeven keer wereldkampioen werd.

Finse vader, Duitse moeder

Rosberg is de kampioen die weinig enthousiasme oproept. Daar is hij te veel een representant van het establishment voor. Een zondagskind, wiens leven geplaveid is door een zeer succesvolle en vermogende vader, zo luidt het cliché waar hij in elk interview mee geconfronteerd wordt. Hij is ook kind van twee werelden: vader Fin en moeder Duitse, geboren in Wiesbaden en opgegroeid in Monaco. Maar nog altijd in bezit van Duits paspoort en Duitse racelicentie.

Rosberg is de kampioen van de degelijkheid, de regelmaat en perfectionisme. Heeft de technische interesse van een ingenieur, verdiept zich in de kleinste details. Laat niets aan het toeval over, data vormen zijn kompas. Als hij geen coureur was geworden, was hij lucht- en ruimtevaart gaan studeren. Zijn blonde kapsel is altijd verzorgd – vandaar zijn bijnaam Britney. Hamilton, vergeleken bij Rosberg een extravante rockster, is minder precies. Tijdens de race in Baku, in juni van dit jaar, wist hij zich geen raad met de instellingen aan zijn stuur toen hij een technisch probleem kreeg en daardoor slechts vijfde werd – Rosberg won die dag. Maar Hamilton is een puur racetalent en groeide op in een bescheiden gezin in de buurt van Londen. Daar identificeert de liefhebber zich eerder mee.

Rosberg heeft aan zelfvertrouwen gewonnen, zoals hij zelf ook zegt. Zijn gezinsleven, met echtgenote Vivian en dochtertje Alaia, geeft veel balans. Hij houdt van continuïteit in het leven: met zijn vrouw heeft hij al een relatie sinds zijn jeugd. Dit jaar is hij niet meer de mokkende tweede achter Hamilton. Op persconferenties toont hij zich een gentleman die klippen omzeilt met politiek correcte antwoorden. Maar hij is vooral zelfbewuster geworden, maakt minder fouten onder druk dan in het verleden.

Rosberg haalt Verstappen in

Rosberg verdedigt in Abu Dhabi zijn positie met verve en laat halverwege de race met een inhaalactie op Verstappen zien dat hij ook durf heeft. Rosberg heeft ook het geluk dat zijn rivaal Hamilton de nodige tegenslag heeft, zoals in de Grand Prix van Maleisië waar hij in koppositie uitvalt. „Het enige verschil tussen Nico en mij is pech”, zegt Hamilton. De Brit heeft er misschien te lang op vertrouwd dat hij Rosberg er met zijn natuurtalent er wel onder zou krijgen. In Abu Dhabi mislukt zijn laatste plannetje: door in koppositie bewust in te houden, hoopt hij dat Vettel en Verstappen teamgenoot Rosberg voorbijgaan. Want in dat scenario Hamilton wint en Rosberg eindigt als vierde – prolongeert de Brit zijn wereldtitel. Maar Rosberg staat zijn tweede plek niet meer af.

Rosberg wint dit seizoen negen races; hij rijdt het seizoen van zijn leven. Met vier overwinningen in het begin van het racejaar neemt hij direct een flinke voorsprong op Hamilton. De Brit wint de laatste vier races en brengt zijn totaal dit jaar op tien, maar hij heeft zijn inhaalrace te laat ingezet. Drie keer rijden de twee kemphanen tegen elkaar met als dieptepunt de grand prix in Barcelona, in mei. Met een crash elimineren ze zichzelf, Max Verstappen gaat er met de winst vandoor; zijn eerste overwinning in de Formule 1.

De ontlading bij Rosberg is groot als hij in Abu Dhabi over de finish gaat en het vuurwerk net achter de finish losbarst. „Dit was absoluut niet de leukste wedstrijd die ik heb gereden”, zei hij na afloop. „Het was ongelooflijk afzien met die twee jongens die tegen het einde van de race achter me aanzaten. Ik ben heel blij dat het voorbij is.”