Wereldtitel al in 2017?Max is er klaar voor

Formule 1 Zo’n jonge knul in de F1? Misdadig, vonden critici. „Ze hebben allemaal ongelijk gehad”, concludeert de 73-jarige Oostenrijker die Verstappen naar Red Bull bracht.

Foto Frits van Eldik/ANP

Zijn sport zat op slot. Geen racekracht, geen heroïek. De races hadden soms meer weg van een herenprocessie, beaamt hij: inhalen deed iedereen op het einde van de rechte stukken en anders maar niet. „Heel vervelend allemaal”, zegt dr. Helmut Marko, de leider van het autosportproject van Red Bull. Marko gaf zijn sport weer zijn jeugd terug. Hij was het die Max Verstappen naar de Formule 1 haalde, hij was het die hem in mei plotseling naar Red Bull promoveerde. „Het werd misdadig genoemd, zo’n jonge knul in de Formule 1. De FIA [de internationale automobielfederatie] zou er paal en perk aan moeten stellen, zeiden de critici. Maar ze hebben ongelijk gehad.”

Op het terras van de hospitalityruimte van Red Bull is de 73-jarige Oostenrijker in goeden doen. Het is weldadig warm, zijn gelijk met Verstappens promotie smaakt hem goed. Rozig gezicht, een glazen linkeroog herinnert aan die dag dat een miezerige steen hem raakte. Het was op 2 juli 1972 in de Grand Prix van Frankrijk op het circuit van Clermont-Ferrand. Tien Formule 1-races reed hij, maar zonder punten. Succes had hij op Le Mans waar hij de 24-uursrace won met de Nederlander Gijs van Lennep.

In de paddock van Yas Marina resoneert nog altijd Verstappens optreden in Brazilië van twee weken geleden. Zijn regenrace was een jamsessie met de gevestigde orde waarbij de Limburger voor de improvisaties zorgde. „Hij heeft de gevestigde orde laten zien wat racen is. De kritiek op zijn rijstijl slaat nergens op”.

De vrije trainingen zijn net achter de rug, de omgeving komt weer even tot rust. Yas Marina ademt de weelde van oliedollars, niets is er nagelaten om de hedonistische ambities van de sjeik te verwerkelijken. Het emiraat, een bouwput van jewelste met royaal verlichte hoogbouw in een platte woestijn, moet mondiale hub worden. Van luchtvaart, cultuur, zakelijke dienstverlening. En van entertainment. Er is het Ferrari amusementspark dat een verlaten indruk maakt. Het circuit ernaast ligt aan jachthavens en gaat onder een hotel door dat opgetrokken is uit duizenden diamantvormige glaspanelen. Vanuit de lucht zijn in de avond de contouren van Yas Marina goed zichtbaar: het harde witte licht waaronder de coureurs zondag hun race rijden, laat een patroon zien dat op een pistool lijkt. Een lang traject als loop, tussen kolf en trekker ligt de jachthaven. Een enclave van rondingen in een wereld die verkaveld lijkt in rechthoeken. Omkaderd door de oranje stippellijnen van de openbare verlichting.

In dit decor is zondag de ontknoping van het Formule 1-seizoen: wordt het Rosberg of toch Hamilton? De eerste heeft de meeste punten, de tweede de meeste sympathie van de fans. Maar hoe belangrijk ook, de finale heeft ook iets weg van een achterhoedegevecht. Want ondanks de onderlinge battle van twee Mercedescoureurs, gaat het in de Formule 1 nu al over het nieuwe seizoen. In 2017 worden de bolides sneller, enkele seconden per ronde zelfs, door bredere banden en aerodynamische innovaties als grotere achtervleugels. Deze geven meer downforce (neerwaartse druk) waardoor ook het bochtenwerk zal versnellen. De coureurs zullen hun nek moeten harden, de g-krachten worden heviger. Maar wat zullen de nieuwe regels betekenen voor de machtsverhoudingen tussen de teams?

Vijftien pk verschil

Helmut Marko is optimistisch. Nieuwe regels zijn voor Red Bull, dat met Sebastian Vettel vier keer achter elkaar wereldkampioen werd, vaak profijtelijk geweest, zegt hij. De Oostenrijker verwacht dat het verschil met Mercedes genivelleerd zal worden tot vijftien pk. Red Bulls meesterontwerper Adrian Newey kan met een uitgekiend chassis het gat dichten. „Maar hij niet alleen, we werken met 750 man”, relativeert Marko.

En Max Verstappen, zegt Marko, kan wereldkampioen worden, in 2017 al. „Dat hangt niet alleen van de auto af. Onderschat ook Daniel Ricciardo niet. We hebben twee rijders die kampioen kunnen worden. Door de nieuwe regels komt het op racetalent aan. Dat is ook in het voordeel van Max.”

Verstappen is een game changer, zegt ook Marko. Een coureur die met zijn ongewone inhaal- en verdedigingsacties de sport opnieuw gedefinieerd heeft. Coureur Nico Hülkenberg relativeert die rol in de paddock. „Ik denk niet dat Formule 1 ingeslapen was. Max heeft in Brazilië heel goed gereden. Maar hij had op het laatst betere banden dan de meeste andere coureurs, en hij heeft een goede auto. Dat helpt ook. Hij is een prima vechter, soms op de limiet. Hard and rough, dat is goed”, zegt de Duitser terwijl hij een denkbeeldige elleboogstoot maakt. „Hij heeft de potentie om wereldkampioen te worden, maar heeft daar ook wel een kampioensauto voor nodig.”

Aankomend wereldkampioen of niet, het optreden van Verstappen markeert zeker de generatiewisseling die zich in de Formule 1 heeft aangediend. Oud-wereldkampioen Jenson Button (McLaren-Honda) rijdt zondag na zeventien seizoenen zijn laatste race en dat geldt ook voor Felipe Nasser. Bij Manor zijn jongeren Pascal Wehrlein en Esteban Ocon al aan de slag. Volgend jaar rijdt het Belgische talent Stoffel Vandoorne (24) bij McLaren-Honda. Stoffel noemt het optreden van Verstappen „goed voor de sport”. Hij hoopt dat de jonge generatie Formule 1 een nieuwe identiteit kunnen geven: „In de juniorseries waarin ik reed, won je ook door andere dingen te proberen dan de rest. Max verrast en dat is zijn kracht.” De Belgische coureur blikt vooruit in de marge van een barbeque op het strand van een grote hotelketen. Kunstlicht kleurt de palmen rood en lila, op zee dobberen jachten met fluoriserende feestkleuren in het avonddonker.