Column

De hippe Albers

Hij is de kunstenaar over wie iedereen het heeft, van veilingmeesters in Londen tot de recensenten van The New York Times. En nee, hij is geen hippe twintiger die sculpturen maakt uit afval of trendy dertiger die met video werkt. Josef Albers (1888-1976), maker van abstracte schilderijen met vierkante kleurvlakken, is al veertig jaar dood. Toch staat hij nu, postuum, volop in de schijnwerpers. Deze week opende in het MoMA in New York een tentoonstelling van zijn fotocollages. In november 2017 volgt een Albers-expositie in het Guggenheim. En het Musee d’Art Moderne in Parijs bereidt een retrospectief voor.

Niet dat de in Duitsland geboren en naar Amerika geëmigreerde Bauhaus-leraar voorheen een onbekende was. Als docent aan Black Mountain College en Yale was hij van grote invloed op kunstenaars als Robert Rauschenberg en Cy Twombly. Albers deed mee aan twee Documenta’s en kreeg in 1971 als eerste levende kunstenaar een solo in het Metropolitan Museum. Maar hij bleef ook altijd een beetje een kunstenaar voor liefhebbers, een artist’s artist, overschaduwd door de roem van zijn studenten.

Nu wordt Albers in de markt gezet als de ‘missing link’ tussen het vooroorlogse, Europese Bauhaus en het naoorlogse Amerikaanse abstract-expressionisme. Een markant moment in zijn herwaardering vond plaats in februari 2015. Toen hing Michelle Obama twee van zijn schilderijen op in de eetkamer van het Witte Huis. Kort daarop maakte een van ’s werelds grootste galeriehouders, David Zwirner, bekend dat de nalatenschap van Albers voortaan door hem beheerd werd. In Zwirners New Yorkse filiaal zijn deze maand werken in grijstinten te zien, in Londen volgen in januari de gele schilderijen.

Op de kunstmarkt lopen de prijzen voor Albers intussen flink op. Een schilderij uit de serie Homage to the Square kostte tot voor kort zo rond de 250.000 dollar. Op Frieze Masters in Londen verkocht Zwirner in oktober een Homage uit 1964 voor een miljoen dollar. Vorige week leverde een Homage uit 1973 bij Christie’s in New York een recordbedrag op van 1.927.500 dollar, ruim twee keer de geschatte waarde.

Op Art Basel in Miami Beach wordt zijn werk volgende week door acht verschillende galeries getoond. Voorraad is er genoeg: Albers maakte tussen 1949 en 1976 zo’n 2.400 exemplaren van zijn eerbetonen aan het vierkant.