Column

Je jongere collega als mentor

Column Ben Tiggelaar

Laat je eens coachen door iemand die jonger is dan jij, schrijft Ben Tiggelaar. Maar pas dan wel op voor deze vijf valkuilen.

Veel managers liggen wakker van innovatie, start-ups en digitale disruptie. Het ontbreekt hun aan feeling met technologie en ze vragen zich af waar het allemaal naartoe gaat. Sommige bedrijven zetten daarom reverse mentoring in, waarbij oudere managers leren van hun jongere collega’s.

bentiggelaar0

Waar vind ik iemand die mij leert hoe ik Snapchat op een journalistieke manier gebruik? Dat was de vraag van Phyllis Korkki, een journalist bij The New York Times van midden vijftig. Ze besloot Tanlya Minsberg te benaderen, 27 jaar oud en ‘social strategy editor’ bij dezelfde krant.

Recentelijk beschreven Korkki en Minsberg hoe zij hun reverse mentoring-project hadden ervaren. Zo moest Korkki eraan wennen dat Minsberg haar afspraken bij voorkeur maakte via Google Calendar, in plaats van persoonlijk. En Minsberg vond het aanvankelijk ingewikkeld om een door de wol geverfde collega te coachen. Een paar weken later produceerde Korkki haar eerste verhalen voor het experimentele Snapchat-kanaal van The New York Times.

Reverse mentoring is een voor de hand liggend idee. Veel van mijn leeftijdgenoten leren van hun kinderen hoe ze technologie moeten gebruiken. Sommigen gaan zelfs nog een stap verder: mijn accountant vertelde me dat hij zijn twintigjarige zoon heeft gevraagd om zijn bedrijf kritisch door te lichten op het gebied van automatisering.

Binnen sommige bedrijven wordt het al jaren toegepast. General Electric deed dat waarschijnlijk als eerste bedrijf op grote schaal. In 1999 introduceerde toenmalig topman Jack Welch een programma waarin de top 500-managers een jongere begeleider moesten zoeken, die hen binnen enkele weken wegwijs zou maken op internet. Verschillende bedrijven volgden dit voorbeeld: Cisco, Deloitte, Tesco, HP en Unilever.

De meeste initiatieven zijn erop gericht oudere werknemers vertrouwd te maken met nieuwe technologie. Maar er kunnen ook andere redenen zijn: oudere werknemers laten kennismaken met de wensen van jongere medewerkers of jongere klanten bijvoorbeeld, of hen helpen bij het ontwikkelen van nieuwe inzichten op terreinen als diversiteit, globalisering en work-life balance.

Reverse mentoring is een mooie manier kennis te delen. Maar er zijn haken en ogen. Een paar lessen uit de praktijk.

1. Doorgaans roept het idee onzekerheid op bij oudere én jongere collega’s. Essentieel is daarom dat de directie het voorbeeld geeft en zich ook laat begeleiden.

2. Vertrouwelijkheid is essentieel. Oudere werknemers willen zeker weten dat wat in de mentorgesprekken aan bod komt, binnenskamers blijft.

3.Vermijd belangenconflicten. Zorg dat de koppels niet te dicht op elkaar werken. Haal de mentor het liefst uit een ander bedrijfsonderdeel en van een ander hiërarchisch niveau. Of zo nodig van buiten het bedrijf.

4. Zorg dat beide deelnemers iets hebben aan het mentorproces. Door reverse mentoring kan een jonge medewerker bijvoorbeeld zijn netwerk uitbreiden.

5. Het helpt om mensen te matchen op hobby’s en gemeenschappelijke interesses. Dat levert een eerste basis voor een goede onderlinge verstandhouding.

Zelf heb ik mij bij deze column laten mentoren door mijn elfjarige dochter. Zij gaf mij een spoedcursus Snapchat, zodat ik in ieder geval een beetje wist waarover ik schreef.

Ben Tiggelaar is gedragsonderzoeker, trainer en publicist. Hij schrijft elke week over management en leiderschap.