Zika

Onderdrukte afweerreactie vagina vergroot risico voor vrouwen na seks

Vrouwen zijn gevoeliger voor infectie met zika via seks dan mannen. Wetenschappers van het Gladstone Institute in Californië denken nu te begrijpen hoe dat komt. De vrouwelijke afweer in het vaginale slijmvlies is sterk onderdrukt, waardoor de immunologische afweer tegen de infectie pas op gang komt als het virus al goed en wel het lichaam is binnengedrongen. Het zikavirus – en ook andere RNA-virussen zoals ebola en hiv – krijgen daardoor meer kans vrouwen te infecteren.

De onderzoekers meldden hun bevindingen woensdag in het wetenschappelijke blad The Journal of Experimental Medicine. Ze deden onderzoek met muizen die zij via prikjes in de huid of vaginaal besmetten met het zikavirus. Geïnfecteerde cellen reageren doorgaans door het eiwit interferon uit te scheiden. Dat eiwit bestrijdt het virus, maar dient ook als een alarmsignaal dat het afweersysteem in stelling brengt. Maar cellen in het slijmvlies van de vagina bleken na infectie met zika nauwelijks interferon te produceren. Pas nadat het virus was doorgedrongen tot in de lymfeknopen kwam er een uitgebreide afweerreactie tegen het virus op gang.

Bij zika-infectie direct via het bloed (een prikje in de huid vergelijkbaar met een muggenbeet) was het immuunsysteem van de muizen na drie dagen op volle sterkte, maar na vaginale infectie duurde dat gemiddeld een week. Niet alleen kon de infectie daardoor ernstiger worden, maar ook bleef er in de vagina van de muizen nog levend virus achter nadat het al uit de rest van het lichaam was verdwenen.

De onderzoekers ontdekten dat als zij vaginale infectie combineerden met een stof die ontsteking opwekt, er wel een goede interferonreactie op gang kwam in het slijmvlies. Welk mechanisme interferonafgifte precies onderdrukt, weten de onderzoekers nog niet.

De uitkomsten bevestigen eerder epidemiologisch onderzoek bij mensen, dat vrouwen via seks sneller besmet worden dan mannen.