Even was het optimisme weg in Lissabon

Technologiebeurs

Grenzeloos optimisme tekent de tech-wereld. Maar woensdag, na de zege van Trump, was dat weg op het grootste tech-congres van Europa.

De ochtend na Trumps overwinning werd aanwezigen van de Web Summit gevraagd hun smartphone-lichtje op te steken. Foto Patricia de Melo Moreira

In de mediaruimte van de Web Summit zitten woensdagochtend twee jonge vrouwen. Ze hebben straks een interview met Roger Michel, digitaal archeoloog en Amerikaan. Een minuut voor het gesprek zegt de een nerveus: „Oh my god, do we have to talk about Trump?”

Als iets de tech-wereld kenmerkt, dan is het grenzeloos optimisme en geloof in de toekomst. Er hoeft helemaal niets great again te worden; het mooiste komt nog, als de gehele wereldbevolking eenmaal online is, virtual reality en artificiële intelligentie volwassen zijn en we de volgende disruptieve app kunnen gebruiken.

Maar de overwinning van Donald Trump bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen doorkliefde afgelopen week de vierdaagse conferentie waar die tech-gemeenschap bijeen was. Vanaf woensdag kwam Trump bij vrijwel elk onderdeel (zijdelings) ter sprake. Het sentiment was tekenend: ja, een onverwachte tegenvaller, maar niets wat we niet op kunnen lossen.

„Shit’s changing”, zei Gary Vaynerchuk op het podium. De in Rusland geboren Amerikaan (atletisch gebouwd, wit T-shirt, sneakers) is de Emile Ratelband van de Snapchat-generatie, die de aanwezige internetondernemers met energiek gevloek kwam vertellen dat ze nog steeds in „de beste tijd ooit” leven om zelf iets te beginnen. Hij pleitte vóór durven en tegen angst. Tegen de jongere generatie zei hij: „Het is jullie enorme verantwoordelijkheid om het positieve luider te laten klinken.”

Lees ook: Bij het progressieve techpubliek is het ongeloof nog vers, over het panelgesprek ‘US election fallout’ op de Web Summit.

Alpha en Beta

Daardoor lieten de entrepreneurs van het web zich graag inspireren. Zoals Lars Molenaar van de Amersfoortse startup Whepp, een app die belooft verveling tijdens het wachten te doden. Na Vaynerchuk te hebben gezien, besloot hij er nog wat harder voor te gaan, zegt hij.

De Web Summit bestaat naast zeventien podia voor praatjes en panels uit ‘eilanden’ met startups, verdeeld in ‘Alpha’ en ‘Beta’ om beginnende ideeën te scheiden van hen die al een stukje op weg zijn. Als Alpha heb je gedurende één dag precies 1 meter de ruimte, zoals Molenaar en zijn drie collega’s. Het is net genoeg voor een laptop en wat folders.

Foto AFP / Patricia de Melo Moreira

Startups op de Web Summit. Foto AFP / Patricia de Melo Moreira

Tussen de honderden startups die zich er mogen presenteren zijn ongeveer vijftig Nederlandse. De Rotterdammers van Always Hello horen bij het Beta-programma: zij hebben maar liefst 1,5 meter. Oprichter Maarten Bal deelt voorbijgangers „original Dutch waffles” uit, ministroopwafeltjes uit een als rekwisiet gebruikt pannetje. Daarna vertelt hij dat zijn bedrijfje de manier waarop mensen contactinformatie uitwisselen „binnen vijf jaar wereldwijd gaat veranderen” – je moet groot denken. Always Hello is een app waarin je je eigen gegevens zet en deurtjes openzet naar wie die mogen hebben. Verandert er iets (nieuw telefoonnummer, andere baan) dan pas je dat aan en is je hele netwerk meteen up-to-date.

3,4 miljard gebruikers

Minder swingend dan Vaynerchuk en meer gericht op cijfers en een onderbouwde voorspelling is tech-investeerder Saul Klein. Voor het vierde jaar op rij gaf hij de Web Summit zijn Global World Report. Er zijn nu 3,4 miljard mensen met internettoegang (46 procent van de wereldbevolking), zei Klein, en hij voorspelde voor de komende vijf jaar een verdubbeling.

Iets waarop ook Facebook inzet, bleek uit de presentatie van technisch directeur Mike Schroepfer. De hele wereld aan internet krijgen is de komende tien jaar, naast VR en AI, een van de drie speerpunten van het grootste sociale medium. Facebook bouwde de Aquila, een drone op zonne-energie met de spanwijdte van een Boeing 737, die zwevend boven gebieden zoals Sub-Saharaans Afrika internetbereik komt brengen.

De grootste vijf bedrijven ter wereld zijn nu allemaal al tech-bedrijven, liet Klein zien: Apple, Google’s moederbedrijf Alphabet, Microsoft, Amazon en Facebook. Tech verschuift bovendien van tijdverdrijf als media, entertainment en winkelen naar eerste levensbehoeften: voedsel, onderdak, gezondheid, veiligheid. Terwijl meer millennials zonder vaste baan zitten, openen die industrieën zich juist voor ondernemers die durven, opperde hij. Ook in een wereld die na Brexit en Trump iets minder soepel doordraait.