Leon Russell was ook zelf een ster

Leon Russell (1942-2016) Hij speelde met onder andere Bob Dylan en verschillende Beatles, maar de overleden muzikant Leon Russell stond niet alleen maar in de schaduw van anderen.

Leon Russell tijdens een optreden in 2013. Foto Raffi Kirdi/AFP

Sessiemuzikant, bandleider, producer, songschrijver, zanger, popster en inspirator. Er zijn maar weinig facetten van het artiestenvak die de zondag op 74-jarige leeftijd in Nashvile overleden Leon Russell niet beheerste. Met zijn nasale stem en zuidelijke intonatie balde hij pop, funk, soul en jazz samen tot de moerassige swing van popklassiekers als This Masquerade en Tightrope. Hij hielp Joe Cocker aan de hit Delta Lady en werd bandleider op diens legendarische Mad Dogs & Englishmen-tournee in 1970. Hij speelde met Ray Charles, de Rolling Stones, Bob Dylan en verschillende Beatles. Bij George Harrisons Concert for Bangladesh (1971) was Russell de grote gangmaker.

Luister hoe Russell speelde bij het Concert for Bangladesh. De tekst gaat verder onder de video.

Geboren als Claude Russell Bridges in Lawton, Oklahoma groeide Leon Russell op als een muzikaal wonderkind. Als vierjarige leerde hij piano spelen en vanaf zijn veertiende trad hij professioneel op in de nachtclubs van Tulsa, Oklahoma. In Los Angeles, waar hij gitaarles kreeg van Elvis Presleys gitarist James Burton, werd hij een veelgevraagd sessiemuzikant op platen van The Beach Boys, The Byrds en Herb Alpert. Met de studiogroep Asylum Choir maakte hij in 1968 een van de vreemdste platen van het psychedelische tijdperk: het aan geen enkele muzikale conventie gebonden Look Inside the Asylum Choir.

Als solist scoorde Leon Russell met ‘A Song for You’, gecoverd door tientallen artiesten van The Carpenters tot Amy Winehouse, en het album Carney dat in 1972 tot de bestsellers behoorde. Het jazzy ‘This Masquerade’ werd een hit in de versie van George Benson. Latere albums als Will O’ The Wisp en Stop All That Jazz klonken steeds eigenzinniger en werden gekenmerkt door de zuidelijke “twang” in Russells stem. Niemand kon een lettergreep zo fraai elastisch rekken als Russell in ‘If I Were a Carpenter’: “Would you have my bay-hay-bee?”.

Leon Russels grootste hit: ‘A Song for You’. De tekst gaat verder onder de video.

Nadat hij onder de naam Hank Wilson een vergeefse poging deed om het als countryzanger te redden, verdween Leon Russell in betrekkelijke anonimiteit. Zijn Engelse collega Elton John bleef altijd hoog opgeven over de inspiratie die hij bij zijn Amerikaanse mentor had opgedaan. In 2010 maakten ze samen het album The Union en twee jaar later speelde Leon Russell, nu met lang wit haar, voor het eerst in dertig jaar op een Nederlands podium. In Paradiso claimde hij zijn plek terug in de Amerikaanse pophistorie met zijn karakteristieke knauwstem en voortvarend pianospel. Hij was de muzikale duizendpoot die dienstbaar kon zijn naast anderen en een ster op eigen kracht.