Meesterlijke slalom naar podium

Formule 1

De titelstrijd tussen Nico Rosberg en Lewis Hamilton werd niet beslist in Brazilië. Max Verstappen stal de show met zijn inhaalacties.

Paulo Whitaker/Reuters

De leiding van Mercedes was vooraf bang dat Max Verstappen met zijn offensieve rijgedrag het delicate gevecht tussen Lewis Hamilton en Nico Rosberg zou verstoren. Even in de mêlee een van de twee toucheren en weg wereldtitel. Dus belde Mercedes-chef Toto Wolff voor de Grote Prijs van Brazilië voorzichtigheidshalve met de vader van Max, Jos Verstappen. Om hem diplomatiek duidelijk te maken dat het soms belangrijk is „een kleine marge in te bouwen” en zo een crash te voorkomen. „Anders komt er veel ophef en daar zit niemand op te wachten”, legde Wolff aan Sky Sports uit.

Geen waarschuwing

Het was geen waarschuwing, meer een collegiale aansporing voor Jos om eens vaker naar het circuit te komen, relativeerde Wolff. „Er hangt nu een negatieve sfeer om Max. Jos kent hem al zijn hele leven en heeft goed werk met hem verricht. Daarom is het belangrijk als hij er is.” In een herhaling van de Grote Prijs van Mexico hadden de Duitsers geen trek. Verstappen reed bij een inhaalactie in de eerste bocht tegen Rosberg aan die ternauwernood zijn tweede positie kon handhaven. Uitvallen zou desastreus zijn geweest voor de Duitser.

Rosberg werd gisteren tijdens de tumultueuze race op het circuit van Interlagos niet door het Nederlandse talent aangetikt, maar bijna halverwege superieur gepasseerd en verdrongen van de tweede plaats. Verstappen speelde op dat moment de rol van scherprechter in de titelstrijd.

De voorsprong van Rosberg op teamgenoot Hamilton zou aanmerkelijk slinken als Verstappen zich tussen de twee in zou manoeuvreren. Rosberg had geluk dat Red Bull een weinig fortuinlijke bandenwissel maakte – van regenbanden naar intermediates op een moment dat het ging hozen – anders had hij zijn tweede plaats na Hamilton wel kunnen vergeten.

Want in de regen en waternevels van Interlagos – waar de race na crashes twee keer werd gestaakt en ook de virtuele safetycar werd ingezet – verkeerde Verstappen in de vorm van zijn leven. Na de pitstop slalomde hij vanaf de zestiende positie naar voren om uiteindelijk als derde te eindigen, alweer zijn zevende podiumplaats. In het WK-klassement staat hij nu op de vijfde plaats en heeft hij een achterstand van vijf punten op Sebastian Vettel van Ferrari met wie hij in een gesprek de lucht had geklaard over hun aanvaring in Mexico. Daarbij sneerde Vettel na afloop nog eens over de leeftijd van Verstappen. „ We moeten niet vergeten dat hij het fantastisch doet gezien zijn leeftijd. Dus het is normaal dat hij nog steeds veel moet leren – dit is geen breekijzer-wedstrijd, maar een race.”

Indrukwekkende inhaalrace

Zelden reed een coureur in barre omstandigheden zo’n indrukwekkende inhaalrace als Verstappen gisteren op Interlagos. Ook met de controle over het stuur, zoals bij een dreigende schuiver in de 38ste ronde, toonde Verstappen zich een uniek racetalent die bij kenners ook gisteren associaties opriep met het Braziliaanse race-idool Ayrton Senna. „Ik blokkeerde alle vier de wielen en ging dwars, maar gelukkig hield ik de auto uit de vangrail en kon ik tweede blijven”, vertelde Verstappen na afloop. „We wisselden naar intermediates, maar toen ging het harder regenen, dus dat hielp niet echt. Maar daarna heb ik een paar goede inhaalmanoeuvres kunnen laten zien, en om dan op het podium te eindigen is een geweldig resultaat. Ik had het niet verwacht, maar ik ben er superblij mee.”

Racebaas Bernie Ecclestone vreesde voor het meest saaie Formule 1-seizoen in de geschiedenis met opnieuw een slaapverwekkende dominantie van Mercedes. Saai is het bepaald niet geworden, de GP van Brazilië was daar gisteren nog eens de bevestiging van. Veel turbulentie, blikschade en spanning – in een regenrace krijgt de Formule 1 de onvoorspelbaarheid waar de fans van smullen.

Het bij vlagen enerverende seizoen – vooral ook door alle ophef over de provocerende rijstijl van Verstappen – wordt pas over twee weken in de slotrace in Abu Dhabi beslist. En tot Ecclestones weerzin zeer waarschijnlijk in het voordeel van de ‘saaie’ Nico Rosberg. De Duitser heeft nu een voorsprong van twaalf punten op teamgenoot Hamilton en heeft aan een derde plaats genoeg om zijn eerste wereldtitel te veroveren.

Met zijn tweede plaats achter Hamilton hield Rosberg gisteren in de regen van het circuit van Interlagos bij São Paulo de schade beperkt. Bij een overwinning was hij wereldkampioen geweest, maar de kenners hadden hem vooraf al weinig kans gegeven. Rosberg heeft dit jaar in Monaco en op Silverstone laten zien dat hij geen regenrijder is (zevende in Monaco, op Silverstone reed Hamilton superieur van hem weg). Maar in de plassen op Interlagos, bleef hij overeind. De Duitser ging niet in fout, zoals eerder in zijn loopbaan onder druk gebeurde. Op het eveneens natte circuit van Austin (Texas) maakte hij vorig jaar een stuurfout waardoor hij de leiding moest afstaan aan Hamilton, die daardoor onbedreigd naar zijn derde wereldtitel kon rijden.

Over twee weken beslissing

Rosberg kan over twee weken in Abu Dhabi wereldkampioen worden. De sleutel tot het kampioenschap dit jaar lijkt vooral het constante presteren van Rosberg. De Duitse coureur had aanmerkelijk minder pech dan zijn Britse collega Hamilton. Het is de tweede keer sinds het circuit van Abu Dhabi in 2009 op de Formule 1-agenda is gezet dat er een beslissende titelrace wordt verreden. In 2014 versloeg Hamilton daar Rosberg. Deze eindigde met pech achterin, terwijl hij toen nog dubbele punten had kunnen verdienen.