Ligt Lewis’ lot in handen van Max?

Formule 1 De strijd om de wereldtitel nadert op circuit Interlagos in Brazilië zijn climax. Lewis Hamilton jaagt op Nico Rosberg, maar heeft het niet in eigen hand. Max Verstappen kan hem eventueel een dienst bewijzen.

Lewis Hamilton (rechts) over zijn rivaal en Mercedes-collega Nico Rosberg: „Mensen zeggen dat we de beste vrienden zijn maar dat zijn we niet.” foto Adrees Latif / Reuters

Wat kan Lewis Hamilton nog doen om zijn rivaal Nico Rosberg van de wereldtitel af te houden? Eigenlijk maar één ding, zegt oud Formule 1-coureur Jan Lammers: „Hij moet de laatste twee races winnen en hopen dat Rosberg een technisch probleem krijgt of er af wordt afgereden.”

Het psychodrama tussen de twee rivaliserende Mercedes-collega’s bereikt de komende veertien dagen zijn hoogtepunt. Hamilton staat in het duel om de wereldtitel flink achter op Rosberg die de afgelopen twee seizoenen nog kansloos van hem verloor. Ook al wint de Brit twee keer, dit weekeinde in Brazilië en daarna in de slotrace in Abu Dhabi, dan nog zal de champagne voor hem een zure afdronk hebben. Want winnen is niet genoeg, beseft de drievoudig wereldkampioen. Rosberg hoeft nog maar een keer tweede en een keer derde te worden om zijn eerste wereldtitel te veroveren. Bij een overwinning op het circuit van Interlagos is hij zondag al wereldkampioen en is hij de zevende coureur die in São Paulo wereldkampioen wordt. Hamilton deed dat in 2008 door als vijfde te eindigen.

Race-expert Mark Koense en ex-F1-coureur Jan Lammers blikken vooruit.

Rosberg verdedigt een voorsprong van negentien punten, de eerste drie plaatsen leveren respectievelijk 25, 18 en 15 punten op. Waar Rosberg nog zou kunnen calculeren, heeft Hamilton één opdracht: poleposition veroveren, winnen en hopen op hulp. Van anderen, van de omstandigheden

De druk ligt bij Hamilton. „Ik zit in een ongewone situatie, zelfs als ik beide races win, weet ik niet of dat genoeg is. Ongeacht of dit seizoen pijnlijk of geweldig afloopt, blijf ik echter pushen.”

Een mentaal spel

Hij zal er alles aan doen om zijn teamgenoot onder druk te zetten. Racen is ook een mentaal spel, zegt oud-coureur Robert Doornbos. Een wereldtitel kun je in je hoofd verliezen. „In het hotel als eerste zelfverzekerd bij het ontbijt gaan zitten. Via de media de druk bij jezelf weghalen en bij Nico leggen. Daar is Lewis goed in”.

Calculeren is voor Rosberg een riskante strategie, merkt Doornbos op. „Als je gaat rekenen, dan is het moeilijker om te presteren dan dat je voluit gaat voor het beste resultaat. Als je niet voorop rijdt neem je risico’s. Je moet dan in het drukke verkeer battelen met anderen. Rosberg heeft het geluk van de kampioen, zijn auto rijdt als een tank ook als hij aangereden wordt zoals in Maleisië of in Mexico [bij de start door Verstappen]. Tot nu toe is hij niet uitgevallen. Dat gaat misschien wel in zijn koppie knagen: iedereen heeft wel eens een slecht weekeinde met crash of uitvalbeurt.”

Met zijn ongepolijste racetalent wist Hamilton zijn degelijke rivaal twee seizoenen achter zich te houden. Op pure snelheid is hij de betere coureur. Maar dit seizoen heeft hij veel pech. Uitgevallen met een kapotte motor in Maleisië terwijl hij op kop ligt, achterin gestart in Rusland na technische malheur in de kwalificatie. Hij heeft ook punten laten liggen door matige starts, zoals op Suzuka (Japan) waar hij zich terug vocht naar de derde plek. Doornbos: „Als het om snelheid gaat is Lewis een kampioen, maar als Nico wint is hij de terechte kampioen omdat hij vaker als eerste is gefinisht en zijn materiaal heel heeft gehouden. Laten we niet vergeten dat Hamilton fier aan de leiding had gestaan als hij niet zoveel mechanische pech had gehad.”

Een tweede plaats, daar leek voor Rosberg zijn limiet te liggen. Meer werd hem ook niet zo gegund; liefhebbers hebben meer op met Hamilton met zijn gedurfde racetechniek en extravagante levenstijl. Feestbeest, rapper, ‘king of the bling’. Een coureur met een popsterrenstatus die zich niet wil conformeren aan de regie en mores van de paddock waar de techniek regeert.

Saaiheid Rosberg

De degelijke en politiek correcte Rosberg daarentegen is voor de meeste fans niet zo sexy. Hij deelt een zekere saaiheid met landgenoot Sebastian Vettel. Beiden zijn in autonatie Duitsland lang niet zo populair als Michael Schumacher. Ondanks het succesvolle optreden van de twee trekt de Grand Prix van Duitsland steeds minder publiek.

Hamilton en Rosberg hebben gemeen dat ze allebei 31 zijn en voor Mercedes rijden. Andere parallellen zijn er nauwelijks. Hamilton is van eenvoudige komaf en groeide op in een slaperig plaatsje bij Londen, Rosberg woonde als zoon van een Formule 1-kampioen zijn hele jeugd in de weelde van Monaco. De één rijdt met zijn hart, de ander met zijn verstand, zeggen kenners. De rivaliteit loopt soms over de rand. „We zijn collega’s”, zei Hamilton vorig jaar. „Mensen zeggen dat we de beste vrienden zijn maar dat zijn we niet. Dat zijn we al vanaf ons dertiende jaar niet geweest. Ik zeg hem gedag, hij zegt mij gedag, maar we lunchen niet samen en we dineren niet samen. We zijn koeltjes.”

Rosberg is veranderd nadat hij vorig jaar de tweede titelstrijd op rij verloor van Hamilton. Hij is harder en zelfbewuster geworden, is niet meer de mokkende tweede. „In plaats van in somberheid te vervallen, heeft Nico zich een bepaalde hardheid aangeleerd”, zegt de Oostenrijkse race-icoon en Mercedesadviseur Niki Lauda tegen Auto und Motorsport. „Lewis merkt plotseling dat hij tegen Nico er met zijn natuurtalent alléén niet meer komt.” De wispelturige Hamilton verkeek zich waarschijnlijk op de standvastigheid van Rosberg, die in de Grand Prix van Singapore met een derde zege op rij het initiatief naar zich toetrok. Rosberg won dit jaar negen grands prix, Hamilton acht.

In theorie zou Hamilton zijn rivaal subtiel van de baan kunnen ketsen, maar dan moet hijzelf door kunnen racen anders profiteert Rosberg alsnog. De onsportiviteitsoptie komt vooral ter sprake aan de borreltafel maar biedt – los van de ethiek – weinig perspectief. De marshalls waken nauwgezet over het verloop van de races, naar verdacht gedrag wordt meestal direct een onderzoek ingesteld. Schumacher dacht in 1997 op het circuit van Jerez zo Jacques Villeneuve uit te schakelen. Voor de Duitser eindigde de crash in diskwalificatie en reputatieschade; Villeneuve werd wereldkampioen.

Het ging toen om rivalen van verschillende teams. Schumacher reed voor Ferrari, Villeneuve voor Williams. Maar Rosberg en Hamilton zijn ook nog teamgenoten; Mercedes-chef Toto Wolff en topadviseur Niki Lauda accepteren geen ‘geintjes’ meer, nadat de twee kemphanen met hun zelfeliminatie in Barcelona (waardoor Max Verstappen won) en hun aanrijding in Oostenrijk (Rosberg botst in de laatste ronde op Hamilton waardoor Verstappen tweede werd) de teamethiek overschreden hadden en onnodig punten hadden verloren. „Hersenloos”, brieste Wolff.

Hamilton kan zijn teamgenoot wel tactisch dwarszitten. Zelf winnen en coureurs van andere renstallen op de tweede en derde plaats manoeuvreren – daarmee kan hij zijn achterstand op Rosberg drastisch verkleinen. Het is Red Bull dat Rosberg van het podium kan rijden. En zo ligt Hamiltons lot misschien in handen van Verstappen of Daniel Ricciardo die elk vier keer tweede zijn geworden, meestal tussen de Mercedessen in.

Hamilton kan op kop proberen de racesnelheid (racepace) van een achtervolgende Rosberg te temperen door hem dicht onder zijn achtervleugel te laten komen. In de bocht even gas loslaten en bij het uitaccelereren iets later gas geven, legt Jan Lammers uit. Een beetje zoals Verstappen in Mexico Vettel dwars zat. Maar de raceleiding is bepaald scheutig met het uitdelen van tijdstraffen en daar zit Hamilton helemaal niet op te wachten. „Het is subtiele racetactiek. Als je dat doet om je teamgenoot een oor aan te naaien dan heeft het team ook nog wel een middel om dat te corrigeren met pitstops.”

Vertragende tactiek

Bovendien moet Hamilton oppassen dat hij met zijn vertragende tactiek Rosberg niet zo dichtbij laat komen dat deze hem in de drs-zones (open geklapte achtervleugel) hem niet inhaalt. De banden zullen het verschil niet maken, noch strategisch, noch qua slijtage. De twee coureurs zijn daar zeer competitief in.

Het zijn misschien ‘zwevende factoren’, zoals Jan Lammers dat noemt, die wellicht de doorslag gaan geven. Een mistaxatie bij de pitstop, kruiend geweld bij de start – Rosberg overleefde in Mexico in de eerste ronde maar net een touché van Verstappen – en mogelijk het weer. De GP van Brazilië verloopt vaak chaotisch door het veranderlijke omstandigheden. Hamilton is regenkoning, Rosberg houdt het graag droog. De Duitser kan vertrouwen putten uit de statistiek: hij won de afgelopen twee jaar in Interlagos, Hamilton nooit.