Smog drijft Delhiieten tot wanhoop

India

Fabrieken, auto’s en vuurwerk hullen de stad in een verstikkende deken. Bovendien steken de boeren in Punjab hun loof in brand.

Foto Sajjad Hussain/AFP

De Indiase hoofdstad New Delhi gaat al dagen schuil onder een deken van smog. De vervuiling is veel ernstiger dan in voorgaande jaren, en drijft de Delhiieten tot wanhoop. Scholen zijn dicht en bouwwerkzaamheden, vervuilend door de stofdeeltjes die vrijkomen, zijn stilgelegd.

Zondag stelde het meetpunt van de Amerikaanse ambassade in Delhi de indexwaarde van het aantal (zeer schadelijke) stofdeeltjes met een diameter van 2,5 micrometer of minder op 999: de vervuiling was erger dan het meetsysteem aankon. Meetpunten van Delhi’s Pollution Control Board gaven lagere waarden aan, maar veel inwoners vertrouwen die cijfers niet.

„We denken dat de overheid lagere vervuilingswaarden verspreidt om paniek en gezichtsverlies te voorkomen”, zegt Mukesh Batra, werkzaam bij American Express. In zijn vrije tijd is hij „boze burger”, zegt hij zelf. „We kunnen degenen die ons moeten beschermen niet vertrouwen”.

De belangrijkste bron van de vervuiling is de industrie rond Delhi – zoals kolengestookte centrales – en het steeds verder groeiende autoverkeer. De huidige vervuilingsgolf begon vorige week zondag, toen Diwali werd gevierd. Het lichtjesfestival gaat gepaard met een enorm vuurwerk ’s avonds. Dat leidt elk jaar tot problemen. De kruitdampen blijven soms dagenlang hangen in de afkoelende lucht, die de voorbode is van de winter. Deze keer echter was het vrijwel windstil, waardoor de dampen nog langer bleven hangen.

Bovendien kreeg Delhi te maken met rook van het nabije platteland, waar boeren in deze periode massaal oogstafval op hun land verbranden. Dat is, zeggen zij, veel goedkoper dan afvoeren. De rook is dikker dan in voorgaande jaren omdat de oogst rijk was na een goede moesson.

Veel Delhiieten, die al tientallen jaren worden geconfronteerd met vervuiling, lijken nu wakker te zijn geschud. Zondag was er voor het eerst een demonstratie, waar enkele honderden mensen op afkwamen.

Smogmaskers

Ook is een run gaande op mondkapjes, hier ‘smogmaskers’ genoemd. Vrijwel niemand droeg die voorheen, zelfs verkeersagenten niet. Nu zijn ze, in talloze kleuren en formaten, een nieuw element in het straatbeeld.

Deepa Kumar, huishoudster bij een gezin in het zuiden van Delhi, stond gisterochtend vruchteloos met haar kinderen bij de halte voor de schoolbussen. Sommige scholen wilden dinsdag weer openen, maar de overheid had dat verboden. „Ik weet niet goed wat ik nu moet doen”, zegt ze. „Ik moet naar mijn werk, maar ik kan mijn kinderen niet alleen thuislaten.” In India wonen grootouders vaak bij hun kinderen en kleinkinderen. Die kunnen dan toch oppassen? „Ze zijn vertrokken naar de bergen, waar de lucht nog fris is. Daar woont familie van ons. Het is veel te gevaarlijk voor ouderen om in Delhi te blijven.”