Op pad met Trumps anti-fraudebrigade in Philadelphia

Verkiezingsfraude In Philadelphia waren dinsdag honderden medewerkers van Donald Trump op de been om bewijs voor fraude te vinden. “Ze komen ruzie zoeken”, zegt een assistente in het stembureau.

Foto Marlon Krieger

Als iemand kan weten dat in de VS verkiezingsfraude gepleegd wordt, is het Joe Pultrone. Hij heeft namelijk zelf meerdere verkiezingen gemanipuleerd, zegt hij. „Al toen ik twaalf jaar oud was, stuurde mijn vader me langs allemaal stemlokalen en overal stemde ik een keer. Hij hield zich ondertussen bezig met de stemmen die per post gingen, daar was het makkelijkst mee te sjoemelen. Hij liet zo 10.000 mensen van overzee stemmen. En mensen die al jaren dood waren, konden op magische wijze opeens hun stem uitbrengen.” vertelt Pultrone (55).

Dit vond allemaal plaats in de jaren zestig, en misschien maakt hij het iets groter dan het was, maar het klopt dat Pennsylvania, en de stad Philadelphia in het bijzonder, een geschiedenis hebben van bedrog bij verkiezingen en van corrupte politici. Dit jaar alleen al werden drie politici van de Democratische partij veroordeeld, voor meineed, verduistering en corruptie. Pultrone was tot drie jaar geleden wijkhoofd voor die partij. Hij stemde in 2008 nog voor Hillary Clinton in de voorverkiezing tegen Barack Obama. Maar deze verkiezing is hij overgestapt naar Donald Trump en de Republikeinen.

Twee Republikeinen per stembus

Op deze verkiezingsdag is hij op een missie om te bewijzen dat ook deze verkiezingen in Trumps nadeel gemanipuleerd zijn. Rigged, zoals de Republikeinse kandidaat dat zelf noemt. „De boel wordt in elke stap van het proces bedonderd, van de top van de Democratische partij tot de lokale loopjongens”, zegt Pultrone. Zijn de Republikeinen minder erg? „Het lijkt me wel ja, anders had Trump te voorverkiezing toch nooit kunnen winnen.”

Pultrone is één van de honderden Republikeinen die dinsdag in het overwegend Democratische Philadelphia op de been is om bewijs te vinden van fraude. Donald Trumps uitspraken dat niet alleen de media en de politieke elite hem tegenwerken maar dat hij ook van verkiezingswinst wordt afgehouden door wijdverbreide fraude valt bij zijn fans in Philadelphia in vruchtbare aarde.

Bij elke stembus zijn zeker twee Republikeinen gestationeerd, anderen rijden rond, met advocaten van de partij die over zijn gekomen uit Washington, om bij incidenten op te treden.

Vince Minniti (37) coördineert de poll watchers in het zuiden van de stad en is vanaf half zeven ’s ochtends op pad, van stemlocatie naar stemlocatie, constant bellend met mensen die problemen hebben met het uitbrengen van hun stem of iets anders verdachts hebben gezien. Minniti gelooft niet dat er op grote schaal gefraudeerd wordt. „Maar dat is omdat Trump ervoor heeft gewaarschuwd en omdat we vandaag meekijken dat er nu zo weinig gebeurt. ”

Tekst gaat verder na de tweet

100 dollar voor elke pollwatcher

Foto Marlon Krieger

Louise Hannibal bij het stembureau met een man die Trump/Pence posters wil ophangen bij de ingang. Foto Marlon Krieger

Minniti gaat met twee potige kerels van wijk naar wijk. Op de meeste plekken gaat het prima, al zijn de mensen die de stemlokalen beheren niet altijd blij met hun komst. Af en toe wordt er gekibbeld, over welke kandidaat het beste is, maar vooral over wie wel en niet het recht heeft om de stemmachines en stemlijsten te inspecteren. „Ze komen hier ruzie zoeken”, zegt Louise Hannibal (76), die assisteert bij een stembureau in een brandweerkazerne. „Maar ik lust ze rauw.” Zij is een levenslange Democraat en kon altijd goed door één deur met Republikeinen, zegt ze. „Deze verkiezing is anders, er komt zo veel haat los.” Minniti legt de schuld aan de andere kant. „De Democraten hebben hier al zo lang de macht, dat ze gewend zijn Republikeinen bij de stembussen weg te kunnen houden. Daar komen ze nu niet meer mee weg.”

Minniti komt ook voor in de serie Kort Amerikaans, bekijk hier alle afleveringen

Veel van zijn poll watchers hebben geen idee wat er van ze verwacht wordt. Ze zijn voor Trump, zeker, maar ze doen vandaag vooral mee omdat ze er 100 dollar voor krijgen van lokale partij organisaties.

Jesse Nicotera (44) heeft nog nooit gestemd, maar toen hij op de radio hoorde dat hij iets kon verdienen door namens de Republikeinen bij een stembus te zitten, meldde hij zich aan. „Ik heb zelfs nog 55 dollar extra gekregen voor een training op zondag.” Maar toen hij om kwart over zes binnenkwam bij het stembureau had hij binnen vijf minuten ruzie met het hoofd van het bureau. Ze beschuldigen elkaar over en weer van intimidatie en de politie is erbij gehaald. Net als Chad Mizelle, een advocaat uit Washington die door de Republikeinen werkt. Hij besluit dat het beter is dat Jesse Nicotera naar huis gaat. Die wil alleen nog wel een handtekening dat hij is komen opdagen, anders krijgt hij zijn geld niet. „En ik ben nu te bang om te stemmen.”

Mizelle gelooft niet in wijdverbreide stemfraude. „In de meeste gevallen gaat het om geld. Als er een nieuw persoon, van de andere partij, een plek aan de tafel claimt die jij aan je moeder of je oom had beloofd, dan loopt de familie honderd dollar mis. Voor mensen in deze buurten is dat een heleboel geld.”

Kleine incidenten

In de loop van de dag treffen Minniti en zijn ploeg kleine incidenten. Een poll watcher klaagt dat een doos met kiezerslijsten geopend was voordat zij ’s ochtends vroeg binnenkwam. Bij een stemmachine is de teller aan de achterkant afgeplakt. Op één plek zijn er volgens de machine 56 stemmen uitgebracht, maar er staan maar 51 namen op de lijst op de tafel. „Hun excuus is dat het vanochtend heel druk was. Maar ze hebben zich aan de regels te houden”, zegt Minniti. Hij rapporteert het niet, ook omdat zijn eigen poll watcher aan het buiten spelen was toen het gebeurde. In de auto telt hij de mogelijke fraude uit. „Er zijn meer dan duizend stemlocaties in Philadelphia, als die allemaal vijf tot tien stemmen vervalsen, kunnen er zo 10.000 spookstemmen zijn. Er zijn staten met minder stemmen verschil gewonnen.” Toch is de vraag of de kruimels die hij vandaag opveegt de moeite waard zijn. Dat beseft ook Vince Minniti. „Als ze echt iets zouden willen manipuleren, gebeurt dat natuurlijk niet hier bij de openbare stembussen, maar achter de schermen.”

Joe Pultrone is de hele dag met zijn eigen auto rondgereden. Ook hij heeft alleen „kleine overtredingen” gezien. „Op sommige plekken zijn Trump-borden gestolen. En er was één stemlocatie waar een portret van Obama aan de muur hing.” Hij heeft nog een observatie: „Wat ik verdacht vind is hoeveel mensen er bij elk stemlokaal waren. Ik geloof gewoon niet dat er zoveel geregistreerde kiezers in één wijk wonen. Er is volgens mij meer aan de hand dan een goede opkomst.”