Syrische Koerden: aanval op Raqqa is ingezet

Door de VS gesteunde Syrische Koerden kondigden de aanval aan op Raqqa, wat wordt gezien als de hoofdstad van het zelfverklaarde kalifaat van IS.

Jihan Sheikh Ahmed, woordvoerder van de Syrische Democratische Strijdmacht (SDF), kondigt in het dorp Ain Issa, net buiten Raqqa, aan dat de SDF met steun van de VS de aanval op Raqqa inzet. Foto Delil Soeleiman / AFP

De Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF) hebben op zondag aangekondigd dat het offensief om IS-bolwerk Raqqa te bevrijden, is begonnen. Dat meldt het Koerdische nieuwsagentschap Rudaw.

SDF-commandanten maakten de operatie bekend op een persconferentie in het Syrische stadje Ain Issa, zo’n 35 kilometer ten noorden van Raqqa. Volgens de verklaring gaat de Verenigde Staten de aanval coördineren en voorzien van luchtsteun, terwijl de SDF met in totaal 30.000 man aan grondtroepen de stad zal aanvallen. Ook Frankrijk geeft luchtsteun. In de verklaring deed de SDF verder een oproep aan de burgerbevolking in en rond Raqqa. Het advies luidde om gebieden te mijden waar IS-strijders zich ophouden, en als het kan te vluchten naar “bevrijd gebied”.

De Amerikaanse afgezant voor de coalitie tegen IS, Brett McGurk bevestigde tijdens een bezoek aan de Jordaanse hoofdstad Amman de gecoördineerde aanval op de zelfverklaarde hoofdstad van IS. Tegelijkertijd bracht de Amerikaanse generaal Joseph Dunford een onaangekondigd bezoek aan Ankara om te praten over de Turkse zorgen over de rol van de Koerdische milities. De SDF bestaan voor een belangrijk deel uit Syrisch-Koerdische strijders van de YPG-militie, die wordt gezien als militaire bondgenoot van de Turks-Koerdische Arbeiderspartij PKK.

Turkije in plannen buitenspel gezet

In het aangekondigde Koerdische offensief speelt Turkije geen rol. Een week geleden opperde de Turkse minister van Defensie Fikri Isik nog dat door Turkije gesteunde troepen “een goed alternatief” konden zijn voor de Koerdische strijdkrachten. De woordvoerder die de verklaring voorlas sprak de hoop uit dat Turkije zich niet zou bemoeien met wat de SDF een “interne Syrische aangelegenheid” noemt. Ook beweren de Democratische Strijdkrachten een Amerikaanse toezegging te hebben dat Turkije zich buiten het offensief houdt.

Midden-Oostencorrespondent Gert van Langendonck:

“De Turkse president Erdogan maakt zich sterk dat Raqqa kan veroverd worden op IS zonder de medewerking van de YPG. Afgelopen zomer lanceerde Turkije een eigen offensief met Arabische en Turkmeense rebellen tegen IS. Bedoeling is om een bufferzone te creëren tussen IS en de Turkse grens. Turkije steekt niet weg dat het in een moeite ook de YPG wil verjagen. Erdogan heeft gezegd dat zodra de stad Al-Bab op IS is veroverd het volgende doelwit Manbij is, een stad die in augustus door de SDF op IS is veroverd, en daarna Raqqa.”

Turkije voert daarbij geregeld luchtaanvallen uit op Syrisch grondgebied, waarbij de Koerdische SDF-strijders soms het doelwit zijn. Vorige maand kwamen honderden SDF-strijders om het leven door Turkse bombardementen. In Ankara wil men koste wat kost voorkomen dat de Koerden door hun oorlog tegen IS gebiedsuitbreiding boeken.

Gelijk met aanval Mosul

De aanval op Raqqa komt terwijl het grote offensief op het Iraakse IS-bolwerk Mosul nog in volle gang is. Eerder wekte de Turkse president Erdogan al de woede van de Iraakse regering, door op eigen initiatief mee te doen met het offensief in Mosul. Het Iraakse leger, dat als enige de stad in trekt, stuit momenteel op fel verzet van IS-strijders aan de oostkant van Mosul.

Volgens de Koerden zijn de twee offensieven niet met elkaar afgestemd, en is er slechts sprake van “goede timing”. De keuze om juist nu de aanval op Raqqa in te zetten kan volgens NRC-correspondent Gert van Langendonck positief uitpakken.

“Het verhindert dat IS kan hergroeperen in Raqqa nadat het in Mosul verslagen is. En volgens de Amerikaanse inlichtingendiensten worden er in Raqqa op dit moment plannen gesmeed voor nieuwe aanslagen in Europa en de VS.”

Franse defensieminister: aanval Raqqa is nodig

Enkele uren voor de persconferentie sprak de Franse minister van Defensie Jean-Yves Le Drian zich zondagochtend al uit voor een aanval op Raqqa. Op radiostation Europe1 zei hij dat een spoedige aanval op de stad nodig was om IS te verslaan. Frankrijk levert na de Verenigde Staten de grootste bijdrage aan het gevecht tegen IS.

Eerder had de Amerikaanse generaal Stephen Townsend al laten doorschemeren dat een aanval op Raqqa niet te lang zou uitblijven.