Journalist schuldig aan smaad wegens artikel groepsverkrachting

De groepsverkrachting bleek later verzonnen. De journalist had geen wederhoor gepleegd bij de vermeende daders.

UVA-decaan Nicole Eramo na de zitting dinsdag. Foto AP / Steve Helber

De journalist die voor het Amerikaanse tijdschrift Rolling Stone een artikel schreef over een groepsverkrachting op de campus van de Universiteit van Virginia (UVA) is schuldig bevonden aan smaad. Ook het tijdschrift en uitgever Wenner Media zijn aansprakelijk. Dat heeft de juryrechtbank in Charlottesville, Virginia, vrijdag bepaald, meldt de lokale zender WVIR-TV. Het slachtoffer bleek de verkrachting te hebben verzonnen en de journalist had geen wederhoor gepleegd bij de vermeende daders.

De zaak werd aangespannen door UVA-bestuurder Nicole Eramo. Ze claimt dat het artikel haar neerzette als onverschillig voor de situatie van een vermeend verkrachtingsslachtoffer. Ze zou de vrouw hebben ontmoedigd aangifte te doen. Ze kreeg de bijnaam “verkrachtingsdecaan” en ontving dreigbrieven. Rolling Stone heeft nogmaals zijn excuses aangeboden aan Eramo en alle anderen die persoonlijk zijn geschaad door de publicatie.

Tegenstrijdige verhalen

Het artikel A Rape on Campus verscheen op 19 november 2014 in Rolling Stone. In 9.000 woorden beschreef het de groepsverkrachting van ‘Jackie’ door zeven leden van de studentenvereniging Phi Kappa Psi op een huisfeest tijdens de ontgroeningsperiode. De namen van de daders waren gefingeerd en alleen de voornaam van de vrouw werd gebruikt.

De publicatie leidde tot nationale verontwaardiging en universiteit schorste alle mannelijke verenigingen tijdelijk. Maar al gauw werden vraagtekens gezet bij de betrouwbaarheid van het verhaal. De politie vond geen bewijs voor de verkrachting en andere journalisten hoorden tegenstrijdige verhalen. Op 5 april 2015 trok Rolling Stone het artikel in en betuigde het meerdere malen spijt nadat het de Columbia Journalism School (CJS) had laten uitzoeken hoe het verhaal erdoorheen had kunnen glippen. Het bijna 13.000 woorden tellende verslag van de CJS werd integraal gepubliceerd op de site van Rolling Stone. De CJS concludeerde dat het artikel het risico had vergroot dat verkrachtingsverhalen minder vaak zullen worden geloofd.

Na deze rechtszaak is het overigens nog niet klaar. Begin volgend jaar start een nieuwe zaak, die werd aangespannen door Phi Kappa Psi. De mannenvereniging eist een schadevergoeding van 25 miljoen dollar van Rolling Stone. Individuele leden waren ook een rechtszaak begonnen, maar die is verworpen.