Larry King, vriend van Poetin en Trump

RT America Larry King, de bekendste talkshowhost van Amerika, is te zien bij de Russische zender RT. Zelfs op de verkiezingsavond. RT wordt beschuldigd van propaganda en haatzaaierij.

©

Het heeft iets onwerkelijks: de bekendste talkshowgigant van de VS is te zien op een Russische propagandazender. Volgende week zelfs in een show op de verkiezingsavond.

Zeker nu Rusland ernstig onder vuur ligt vanwege zijn bemoeienissen met de Amerikaanse verkiezingen, zijn de shows van presentator Larry King op de zender RT (voorheen Russia Today) veel Amerikanen een doorn in het oog.

King is niet de enige anchor die RT de afgelopen jaren binnenhaalde. Ook de bekende progressieve presentator Ed Schultz en ex-worstelaar en oud-gouverneur van Minnesota Jesse Ventura laten hun talkshows uitzenden op RT America. De Russische zender is tegen betaling op de kabel te zien in de VS en daarbuiten.

Sindsdien raken media niet uitgepraat over het ‘verraad’ van ‘The King’: „Dat bekende Amerikaanse presentatoren vrolijk een contract tekenen met een netwerk dat door Rusland wordt gefinancierd met het expliciete doel om zijn wereldbeeld te promoten, zegt iets over het extreme – en extreem cynische – mediarelativisme dat over ons land is gekomen”, schreef The New York Times.

Zelf trekken de drie zich weinig aan van de kritiek. Op 8 november presenteren King, Schultz en Ventura samen een grootse, internationale verkiezingsshow op RT. Het promotiefilmpje, met het groene RT-logo veelvuldig in beeld, ziet er gelikt uit.

Bekijk het promotiefilmpje (de tekst gaat verder onder de video):

Machtsposities

De vraag is: wat doet iemand met de statuur van Larry King op een buitenlandse zender die wordt beschuldigd van politieke inmenging, propaganda en haatzaaierij?

Bij zijn overstap, in 2013, verklaarde hij zelf ontwijkend:

„Ik stel liever vragen aan mensen in machtsposities dan namens hen te spreken.”

Sindsdien zijn de shows Politicking en Larry King Now vaste prik bij RT’s Amerikaanse tak, maar hield King zijn beweegredenen altijd vaag.

Hoewel RT, dat van het Kremlin een budget ontvangt van 2 miljard dollar per jaar (1,8 miljard euro), heel wat journalisten aan zich weet te binden, lijkt het onwaarschijnlijk dat King overstag is gegaan om het geld. Hij zou een vermogen hebben van 135 miljoen dollar.

Eerder lijkt het te gaan om sympathie voor Poetin. Die heeft King nooit onder stoelen of banken gestoken. Hun relatie gaat terug tot 2000. Toen interviewde hij Poetin, kort na diens aantreden als president en net na het dramatische en voor Rusland pijnlijke ongeluk met de Russische onderzeeër Koersk. Door nalatigheid van de Russische reddingsdiensten kwamen 118 bemanningsleden om. Op de vraag van King wat er gebeurd was antwoordde Poetin droogjes: „Hij zonk.”

Twaalf jaar later zei King in een interview met RT dat dat het moment was waarop hij sympathie kreeg voor de Russische president. „Als Vladimir Poetin een Amerikaan was geweest, was hij een succesvol Amerikaans politicus geworden. Hij is een van die mensen die iets magnetisch over zich hebben”, zei hij bewonderend.

Oekraïne-crisis

Kings overstap naar RT lijkt ook een noodsprong om zijn show in de lucht te houden. In 2010 staakte CNN na 25 jaar zijn succesvolle talkshow Larry King Live. Daarop richtte King met de Mexicaanse miljardair Carlos Slim het productie- en distributiebedrijf Ora TV op. In 2013 maakte King zijn samenwerking met RT bekend.

Toen RT America zich kort daarop, tijdens de Oekraïne-crisis en de annexatie van de Krim in 2014, steeds openlijker ontpopte tot spreekbuis van het Kremlin, kwam die deal onder druk te staan. RT kreeg kritiek vanwege de eenzijdige, antiwesterse berichtgeving, verdraaien van feiten en weglaten van cruciale informatie.

Eind september 2015 publiceerde de Britse mediatoezichthouder Ofcom een rapport met RT’s overtredingen van de regels voor objectiviteit en onpartijdigheid. RT stelde dat de gewraakte items gebaseerd waren op „duidelijke feiten die niet met alternatieve zienswijzen onderbouwd hoefden te worden”.

Kings alliantie met de zender kwam daarna steeds meer onder vuur. Zeker nadat twee Amerikaanse RT-presentatoren publiekelijk hun ontslag indienden uit protest tegen de werkwijze van RT. King zelf toonde zich weinig aangedaan: „Ik werk niet voor RT. Het is een deal tussen twee bedrijven [Ora TV en RT, red.]. Ze hebben gewoon een licentie voor onze shows”, zei hij tegen de Amerikaanse site Daily Beast. Zijn show zou „bij zijn weten” geen redactionele bewerking door Moskou ondergaan.

Het is niet voor het eerst dat King in opspraak komt vanwege zijn journalistieke keuzes. Eerder dit jaar bleek uit geheime documenten van de Oekraïense Partij van de Regio’s van de gevluchte president Janoekovitsj dat die partij King in 2011 225.000 dollar zou hebben betaald voor een positief interview met toenmalige pro-Russische premier Mykola Azarov.

Trump furieus

Larry King kwam recentelijk in opspraak na een interview met presidentskandidaat Donald Trump. Toen Trump doorkreeg dat zijn interview – waarin hij zich positief uitliet over Poetin – op de Russische zender was uitgezonden, reageerde hij furieus. De Republikein beweerde dat hem niet duidelijk was dat het op RT zou worden uitgezonden.

Trump is de duidelijke favoriet van RT en het Kremlin. Maar wie denkt dat King zelf op hem gaat stemmen, komt bedrogen uit. „Donald, ik hou van je, je bent een fantastische vriend, maar ik kan niets met sommige dingen die je zegt”, bekende King in een interview op de Amerikaanse zender CNBC. Zijn stem zou naar de Democraten gaan, net als die van Schultz, die bekendstaat als progressief en Democraat. Het maakt de situatie nog verwarrender.

Bekijk het interview met Donald Trump (de tekst gaat verder onder de video):

Hun stemgedrag ten spijt, voeden de schandalen twijfels over de journalistieke integriteit van King en zijn RT-collega’s. Onlangs vertelde Jesse Ventura, zelf overigens een libertariër, over zijn ontmoeting met Poetin bij de viering van het tienjarige bestaan van RT: „Hij kwam naar me toe, we schudden elkaar de hand, keken elkaar in ogen en hij leunde naar me toe en zei zachtjes: ‘Dank u, gouverneur.’” Poetin liep door, de oud-worstelaar in katzwijm achterlatend.