Iraakse militairen trekken IS-bolwerk Mosul binnen

Het is de eerste keer dat soldaten de stad binnentrekken sinds het offensief om Mosul te heroveren twee weken geleden begon.

Een pantservoertuig van de coalitie tegen IS rukt op richting Mosul. Foto Reuters / Stringer

Elite-eenheden van het Iraakse leger zijn maandag het in Irak gelegen IS-bolwerk Mosul binnengetrokken. Generaal Wissam Araji meldt aan persbureau Reuters dat de wijk Karama is bereikt. Het is de eerste keer dat soldaten de stad zelf binnentrekken sinds het offensief om Mosul te heroveren twee weken geleden begon.

Araji is onderdeel van de door de VS getrainde Counter Terrorism Service (CTS), die een leidende rol heeft in de slag om Mosul. De wijk Karama ligt op zo’n vijf kilometer van het stadscentrum. De afgelopen twee weken heeft de coalitie die tegen IS strijdt tal van dorpen en strategische posities rondom Mosul ingenomen.

De CTS wacht nu in Karama met verdere veroveringen, totdat eenheden op andere fronten rondom Mosul ook verder zijn opgerukt. Verwacht wordt dat later op de dag andere militairen de wijk Gogjali bereiken, in het oosten van de stad. Hoewel veel burgers zijn gevlucht, wonen er nog altijd circa 1,5 miljoen mensen in Mosul.

De afgelopen twee weken heeft IS zich verdedigd met autobomaanslagen, mortieraanvallen en sluipschutters. Ook zijn olievelden en een zwavelfabriek in brand gestoken, waardoor zo’n duizend mensen met ademhalingsproblemen naar het ziekenhuis moesten.

Vorige week werd bekend dat IS zeker 230 burgers in Mosul heeft geëxecuteerd, omdat zij weigerden orders van de terreurgroep op te volgen. Eerder waarschuwde de VN ervoor dat IS 550 gezinnen gegijzeld houdt om als menselijk schild in te zetten.

‘Sneller dan gedacht’

Hoewel de Iraakse premier Al-Abadi vorige week zei dat het offensief voorspoediger verloopt dat gedacht, wordt verwacht dat de inname van de stad lang zal duren. Behalve het heroveren van de stad heeft de anti-IS-coalitie als doel de aanvoerroute af te snijden tussen Mosul en Raqqa, de hoofdstad van het zelfverklaarde kalifaat in Syrië.

De strijd wordt aangevoerd door Iraakse elitetroepen en Koerdische peshmerga. Afgelopen zaterdag sloten pro-Iraanse shi’itische milities uit Irak zich bij het bondgenootschap aan.

Belangrijkste stad IS in Irak

Mosul werd in 2014 ingenomen door Islamitische Staat. Kort na de verovering gaf IS-leider Abu-Bakr al-Baghdadi in de Grote Moskee zijn eerste en vooralsnog enige publieke toespraak. Dat was enkele dagen nadat de terreurgroep een “kalifaat” had uitgeroepen.

De slag om Mosul is de grootste militaire operatie in Irak sinds de Amerikaanse invasie van 2003 waarbij Saddam Hoessein werd afgezet. Analisten verwachten dat de inname meerdere weken of zelfs maanden in beslag zal nemen.