Verstappen zorgt voor tirade en bizar slot in Mexico

Formule 1

Max Verstappen zorgde opnieuw – letterlijk – voor opwinding tijdens een grand prix. Maar de hardste klap was uiteindelijk voor Sebastian Vettel.

Foto AP / Eduardo Verdugo

Wat hij precies zei, dat was door de lange bliep niet te horen. „He’s a …., that’s what he is.” Sebastian Vettel had nog net niet op dat moment, twee ronden voor het einde van de Grand Prix van Mexico, zijn Ferrari midden op het circuit tot stilstand gebracht en Max Verstappen uit zijn Red Bull getrokken. Want de Duitser was woedend. Hij was wel vaker kritisch op de jonge Nederlander geweest, had kritiek geuit op zijn soms te aanvallende manier van rijden, maar zo ongehoord woedend als hij was over de boordradio in het slot van de race zondag? Nee, niet eerder.

De race op het warme en hoog gelegen circuit Hermanos Rodríguez in de Mexicaanse hoofdstad was op de spectaculair rommelige start na tot dan toe niet bijzonder enerverend geweest. Lewis Hamilton reed in zijn Mercedes vanaf de eerste meters ongemoeid en dominant saai, zoals hij dat zo ontzagwekkend goed kan, naar de winst en hield daarmee de strijd om het kampioenschap met Nico Rosberg – tweede in de race – nog even spannend. Tot die slotrondes was het zondag vooral een strategisch spel geweest, een uitputtingsslag voor de medium-banden onder vrijwel alle auto’s, die allemaal langer door moesten dan ze eigenlijk konden.

Uit de bocht

Maar toen, het echte spektakel. Verstappen, die lang onbedreigd onderweg leek naar een derde plaats, schoot uit de bocht en was op volle snelheid recht over het gras gegaan, iets wat Hamilton in ronde één ook overkwam. Vettel, die vlak achter hem zat – Verstappens teamgenoot Daniel Ricciardo zat daar weer vlak achter na een indrukwekkende inhaalrace – vond dat de Nederlander hem voor moest laten. Want hij zou voordeel hebben gehad door het stukje gras mee te hebben gepakt.

Red Bull meldde Verstappen dat ze dachten dat hij de Duitser voor moest laten gaan, maar Verstappen zei niets. Wellicht in lijn met wat hij vorige week in aanloop naar de race al zei: van mij even geen commentaar meer over de boordradio, want jullie – het publiek – vatten wat ik zeg toch verkeerd op. Hij wachtte liever op de stewards, zo bleek, en hij ontkende dat er teamorders waren. Het was alleen „wat ze dachten”. Het paste wel bij Verstappen, inmiddels. Die staat pas een plek af als de stewards oordelen dat het moet. Zo reageerde hij ook op de kritiek van medecoureurs over zijn agressieve verdedigende acties: ik kreeg geen straf, dus zeur niet zo.

Verstappen kreeg na de race een tijdstraf van vijf seconden voor zijn actie en werd daarmee teruggezet naar plek vijf. Lege handen en weer een deukje in zijn reputatie, al zullen vooral zijn criticasters bevestiging hebben gezien voor wat zij al een tijd vinden: enorm talent, maar wat een blaag kan het zijn.

Maar het was na de race vooral Vettel die klappen te verduren kreeg. Zijn taalgebruik was een grens overgegaan, zelfs naar de maatstaven van Verstappen, die toch ook weleens gecensureerd moest worden na een tirade over de boordradio. Vettel had in al zijn frustratie bovendien racedirecteur Charlie Whiting uitgescholden, en ook dat leverde hem kritiek op. Vettel had hem al meteen zijn excuses aangeboden, zei hij.

Ziedend

Verstappen, in zijn auto nog stil, was tegenover journalisten ziedend. „Belachelijk”, vond hij allereerst de beslissing om hem een tijdstraf te geven voor iets waarvoor Hamilton in de eerste ronde dat niet kreeg. „Ik haalde er bovendien geen voordeel uit, hij wel.” En Vettel zette hij weg als huilebalk. De 19-jarige Verstappen, op wie de kritiek vaak verband houdt met zijn leeftijd, noemde de 29-jarige viervoudig wereldkampioen een „gefrustreerde kerel, die over de radio schreeuwt als een kind”.

De hardste klap voor Vettel kwam toen hijzelf ook nog zijn podiumplek moest inleveren, die hij kort daarvoor nog had mogen vieren. Ricciardo wees stewards erop dat de Duitser in hun onderlinge gevecht achter Verstappen tijdens het remmen van zijn lijn was afgeweken. De FIA had deze maand besloten deze vorm van verdedigen harder aan te pakken, nadat Verstappen dit volgens medecoureurs al enkele keren deed. Levensgevaarlijk, vonden zij. Vettel werd het eerste slachtoffer van de nieuwe regel. De stewards gaven Ricciardo gelijk en Vettel kreeg tien seconden tijdstraf en twee strafpunten, overduidelijk een statement. „Te hard”, vond Ferrari.

Hoewel Ricciardo en niet Verstappen in Mexico op het podium belandde, zal ook de Nederlander toch enige genoegdoening overhouden aan de reeks incidenten. Vettel, die hem zo hard had uitgescholden, verloor het podium door iets te doen waarvan hij Verstappen al vaker zelf betichtte. Dus die deelde nog één sneer uit. „Ik doe het tenminste op een goede manier.”