Cultuur

Interview

Interview

Gerben de Knegt.

Anton Vos / Cor Vos

‘Veldrijden is chaos. Je moet soms ontspannen’

Interview Gerben de Knegt

Het EK wordt zijn eerste toernooi als bondscoach van de veldrijders. Hij vindt rust bij zijn koikarpers.

De nieuwe bondscoach van de Nederlandse veldrijders heeft zijn vijver vol met koikarpers even gelaten voor wat die is en zette donderdagochtend koers naar Pontchâteau, West-Frankrijk. Nu het kouder wordt heeft hij minder omkijken naar zijn vissen en kan hij gemakkelijk een paar dagen weg. Onder de zes graden gaan koikarpers in winterslaap. Mits het water koud genoeg is, liggen ze dan stilletjes op de bodem. Het is de ideale hobby voor een veldrijder, die juist in de wintermaanden de wedstrijden aan elkaar moet rijgen om goed geld te verdienen.

Dat doet Gerben de Knegt (40) sinds 1 september van dit jaar als bondscoach van de nationale veldrijders, en in de zomer van de mountainbikers, sporten die hij tot 2013 zelf op hoog niveau beoefende. Mountainbiken tot zijn 23ste en toen voormalig wereldkampioen veldrijden Adrie van der Poel de Rabobankploeg verliet, kon De Knegt in zijn plaats aan de slag als fulltime crosser, vertelt hij net over de grens in Frankrijk, met nog 670 kilometer te gaan tot de graslanden van Pontchâteau, komend weekend decor van het Europees kampioenschap veldrijden.

Op de achterbank heeft hij drie junioren zitten die hun lach niet kunnen inhouden als ze zich voorstellen hoe hun lichtend voorbeeld naast hard fietsen ook vaak in zijn achtertuin bezig is zijn karpers te verzorgen. „Ik vind daar rust in”, verduidelijkt De Knegt zich. „Veldrijden is chaos, stress. Je moet kunnen ontspannen.”

Hartslag van 45

Dat lukte in zijn laatste jaren als veldrijder. Soms een beetje te goed. „Ik stond op een gegeven moment met een hartslag van 45 aan de start. Dan weet je dat het einde nabij is.” De Knegt, tweevoudig Nederlands kampioen (in 2002 en 2006), kreeg na zijn profcarrière een baan aangeboden als talentcoach, waaruit het bondscoachschap vorige maand volgens plan voortvloeide toen zijn voorganger Johan Lammerts werd aangesteld als nieuwe technisch directeur van wielerbond KNWU.

Het aanstaande EK wordt De Knegts eerste grote toernooi in zijn nieuwe functie, en daar horen moeilijke beslissingen bij, zeker omdat hij met veel veldrijders zelf nog gekoerst heeft. „Vorige week moest ik Patrick van Leeuwen vertellen dat hij niet bij de selectie zit. Hij is een van mijn beste vrienden. Daar zag ik tegenop, maar hij had simpelweg niet voldaan aan mijn criteria.”

Na het EK dient zich de volgende uitdaging aan: op 1 januari stopt Rabobank als sponsor van de nationale wielerploeg. Aan De Knegt de taak om in het veldrijden „15 tot 20 procent” te bezuinigen. „Ik zal strenger moeten selecteren, en personeel zal soms een dagje later naar de cross moeten komen.”

Dit weekend niets van dat al. Nederland trekt op volle sterkte naar een toernooi dat in de hoogste mannencategorie, de elite, pas voor de tweede keer wordt gehouden. Het EK veldrijden moet de komende jaren nog in status groeien, maar weinig veldrijders laten het toernooi links liggen.

‘Hartstikke serieus’

Er zijn truien te verdienen, dus „wij nemen het EK hartstikke serieus”, zegt De Knegt. Lars van der Haar werd vorig jaar in Huijbergen Europees kampioen. „We willen weer met prijzen terug naar huis”, hoort de bondscoach zichzelf zeggen, terwijl het jonge grut achter hem in de auto vrolijk meeluistert. „Die zet ik nu lekker onder druk ja, dat weet ik.”

Het ligt niet in lijn der verwachtingen dat Lars van der Haar zijn titel gaat verdedigen. Een hamstringblessure blijft hem hinderen. De bondscoach heeft evengoed een topfavoriet in zijn ploeg. Mathieu van der Poel was er vorig jaar niet bij omdat hij herstelde van een knieoperatie. En hoewel hij afgelopen zomer weer onder het mes ging, is hij dit seizoen vroeger in vorm. Samen met de Belg Wout Van Aert geeft hij het veldrijden de laatste weken kleur met gevechten die vlak voor de meet pas worden beslecht.

De Knegt: „Als Mathieu en Wout besluiten in Frankrijk de koers samen hard te maken, dan krijg je weer dat beeld. Eenzijdig, ja. Maar volgens mij vinden de mensen dat gevecht het mooist.”

Maandag rijdt de nieuwe bondscoach van de Nederlandse veldrijders weer terug naar zijn koikarpers, sommige 20 jaar oud en 12 kilo zwaar.