Uber zoekt expansie nu in de lucht

Drie vragen over vliegende auto’s

Uber lanceerde een plan voor vliegende auto’s. Alleen moet iemand anders ze nog wel even bouwen.

Het is sinds enkele jaren de lijfspreuk van technologie-pessimisten in Silicon Valley: „We droomden van vliegende auto’s en het enige wat we kregen was 140 tekens.” Afgezien van sociale media met strikte lengtelimieten en hippe apps voor verveelde millennials, blijven wereld veranderende doorbraken uit, willen zij daarmee zeggen.

Technologiebedrijf Uber lijkt vastberaden de kritiek op het gebrek aan vernieuwingskracht van Silicon Valley te smoren. In samenwerking met wetenschappers van ruimtevaartorganisatie NASA publiceerde het bedrijf donderdag een dik rapport met plannen om voor 2026 een uitgebreid netwerk van vliegende auto’s de lucht in te sturen.

1Vliegende auto’s. Serieus?

Ja. Uber Elevate, zoals de dienst gaan heten, moet gaan werken met zogeheten VTOL-vaartuigen (vertical take-off and landing). Deze kleine vliegtuigjes, waar je alleen of met meerdere anderen in kan zitten, landen verticaal en stijgen verticaal op, zoals een helikopter.

Het plan past bij Ubers langetermijnvisie waarin vervoer er totaal anders uit zal zien. Op de weg rijden als het aan Uber ligt dan alleen nog maar zelfrijdende auto’s, er zijn luchtdichte buizen waarin mensen over lange afstanden heen en weer worden geschoten en voor de middellange afstanden (denk: Amsterdam-Rotterdam) moet een snel netwerk van zelfvliegende VTOL’s mensen vervoeren. In het rapport gebruikt Uber als voorbeeld de afstand San Francisco-San Jose: 70 kilometer. Met een VTOL zou die reis ongeveer 18 minuten duren. In het meest optimistische scenario kost dat ongeveer 21 dollar (18 euro).

2Hoe realistisch zijn de plannen?

Over vliegende auto’s wordt al meer dan een eeuw gedroomd, en veel meer dan hele dure mislukkingen heeft dat tot nu toe niet opgeleverd. Maar Uber is zeker niet het enige bedrijf dat zich er de laatste tijd serieus mee bezighoudt. Zee.Aero, een investering van Google-oprichter Larry Page, doet dat ook al enkele jaren. A3, een dochter van vliegtuigbouwer Airbus in Silicon Valley, ook. Verder werken enkele Chinese bedrijven n aan vliegende auto’s of drones.

Hun schattingen over wanneer ze goed werkende exemplaren hebben, lopen uiteen van ‘eind 2017’ tot ‘binnen vijf jaar’. Zo bezien is het jaartal 2026 uit het Uber-plan niet eens zo heel hoog gegrepen. En: Uber heeft in totaal 8,7 miljard dollar aan investeringen op zak. Hoeveel het daarvan in Elevate steekt, maakt het niet bekend.

Behalve veiligheid is regelgeving de grootste uitdaging. Nu ‘gewone’ drones al problemen geven bij reguleringsinstanties, ligt het voor de hand dat vliegende auto’s of passagiersdrones dat al helemaal doen. Dat voorziet Uber ook, blijkt uit het rapport. Het bedrijf geeft uitgebreide oplossingen, maar tot nu toe bleken overheden niet altijd even gevoelig voor de argumenten van Uber, waarvan de taxidiensten in veel landen zelfs helemaal verboden zijn.

3Bouwt Uber zelf vliegende auto’s?

Uber is met name bekend van de taxi-app: het is vooral een softwarebedrijf. En dat wil het blijven. Het rapport geeft uitgebreide instructies voor en ideeën over waaraan de VTOL’s moeten voldoen en hoe ze in het vervoerssysteem van Uber moeten passen. Maar Uber heeft geen plannen om ze zelf te bouwen.

Het zegt feitelijk: wij gaan ze niet zelf maken, maar als iemand anders het op de goede manier doet, zorgen wij ervoor dat ze efficiënt over de lucht worden verdeeld en makkelijk met een app te bestellen zijn. En daarvoor vraagt en krijgt Uber natuurlijk graag commissie.

Als je baas een app is E18-19