‘Chinese schepen vertrokken bij omstreden rif’

De Filippijnse minister van Defensie noemt dit een “welkome ontwikkeling”. Andere bronnen spreken het vertrek van de schepen tegen.

De Chinese kustwacht nadert Filippijnse vissers in september 2015 bij het Scarborough-rif in de Zuid-Chinese zee. Foto: Renato Etac / AP

Chinese schepen hebben volgens de Filippijnse minister van Defensie na vier jaar het betwiste Scarborough-rif in de Zuid-Chinese zee verlaten. Filipijnse vissersboten kunnen het rif weer bereiken. De minister noemde dit vrijdag een “welkome ontwikkeling”, aldus Reuters.

Delfin Lorenzana, minister van Defensie, zou tegen verslaggevers hebben gezegd:

“Drie dagen geleden zijn de Chinese schepen, kustwacht en marine vertrokken uit het gebied rond het Scarborough-rif.”

Andere bronnen spreken het vertrek van de schepen tegen. Volgens Reuters zei een Filippijnse militair dat de schepen er nog steeds lagen. Ook Filippijnse vissers die het gebied goed kennen, beamen dit.

De uitspraken van minister Delfin Lorenzana zijn opmerkelijk. China en de Filippijnen hebben al jaren een moeizame relatie, mede door de bezetting van het Scarborough-rif door China in 2012. De toenmalige Filippijnse president Corazon Aquini was hier niet over te spreken en stapte in 2013 zelfs naar het Permanente Hof van Arbitrage in Den Haag.

In juli van dit jaar concludeerde het Hof dat China geen recht heeft op de wateren van de Zuid-Chinese Zee. Opmerkelijk genoeg kondigde China enkele dagen voor de uitspraak van het Hof nog aan een zevendaagse militaire oefening te houden in de Zuid-Chinese Zee.

Bezoek

De uitspraken volgen kort op een bezoek van de Filippijnse president Rodrigo Duterte aan China. Dit was het eerste bezoek van een Filippijns staatshoofd sinds 2011. Duterte volgt een andere koers dan zijn voorganger en zoekt de vriendschap met China op. In Beijing zei Duterte zelfs een scheiding aan te kondigen van de Verenigde Staten. Dit kwam als een verrassing want de Filippijnen zijn al jaren een van de trouwste politieke en economische bondgenoten van de VS. De VS steunden de Filippijnen ook tijdens de rechtszaak bij het Hof in Den Haag.

De Amerikanen zeiden na de uitspraak van Duterte een sterke bondgenoot te blijven van de Filippijnen. Dat liet Daniel Russel, de hoogste diplomaat van de VS voor Azië, volgens Reuters weten na een ontmoeting met de Filipijnse minister van Buitenlandse Zaken.

Betwist gebied

De Zuid-Chinese Zee waar het betwiste Scarborough-rif ligt, vormt al jaren een bron van conflict tussen China en andere omliggende landen, zoals Vietnam, Japan en de Filippijnen. China claimt een stuk van het gebied. De zee bevat grote olie- en gasvoorraden en er bevinden zich belangrijke vaarroutes.