Bruggenbouwers bewijzen landbrug

Deze mieren vormen paden door de tijd. Zulke army ants (‘legermieren’) marcheren al miljoenen jaren door tropisch Latijns-Amerika. De kolonie vliegt niet, en zwemt niet. Het leger komt alleen daar waar land is. Zó strikt zijn de mieren aan land gebonden dat uit hun verspreiding af te leiden is of er ooit ergens een landbrug door zee bestond. Drie Amerikaanse biologen trokken deze week conclusies over de sluiting van de istmus van Panama aan de hand van de verspreiding in Midden-Amerika van negen soorten mieren.

De landbrug tussen Zuid- en Midden-Amerika sloot 3 miljoen jaar geleden definitief. Maar het is vaker gezegd: miljoenen jaren eerder bestonden er al tijdelijke verbindingen. De drie biologen onderschrijven dat in hun publicatie in Molecular Ecology.

Een van die negen soorten is Eciton burchellii op de foto. Deze mieren zijn beroemd omdat hun legers levende bruggen vormen. Op weg naar voedsel marcheren ze altijd door – hun soortgenoten dichten de gaten in de weg, met hun eigen lichaam.