Wie is toch die mysterieuze man met wie iedereen op de foto wil?

Marlins Man

Miljonair Laurence Leavy bezoekt jaarlijks talloze sportwedstrijden en werd bekend omdat hij kaartjes betaalt voor wildvreemde supporters.

©

In het stadion van de San Francisco Giants probeerde zijn nieuwe vriendin verwoed aan zijn zijde te blijven, maar in de fanshop moest ze om de paar meter plaatsmaken voor een honkbalfan die de verleiding niet kon weerstaan om te poseren naast een van de meest merkwaardige figuren in het Amerikaanse honkbal.

Wie hem geknuffeld ziet worden, zou kunnen vermoeden dat Laurence Leavy eens een befaamde pitcher was of een gelouterde coach uit het verleden. Dat is niet zo. Hij is de Marlins Man. Een rijke advocaat en vastgoedondernemer uit Miami die telkens plaatsneemt op de beste stoeltjes bij de belangrijkste sportwedstrijden in de VS en zich daarbij laat omringen door minder gefortuneerde honkbalfans voor wie hij de kaartjes koopt. Door dat laatste was hij al geliefd voordat hij begon op te vallen in de outfit waar hij zijn bekendheid aan dankt: het knaloranje tenue van de Miami Marlins. Vandaar: de Marlins Man.

Ook deze avond ziet hij er zo uit, als hij een eersterangs kaartje heeft voor de play-offwedstrijd tussen de Giants en de Chicago Cubs. Schuifelend door de fanshop maakt hij gefluister los en ondergaat hij spontane fotosessies als ware hij een ervaren celebrity. Wanneer hij ziet dat een vrouwelijke fan van spanning begint te klungelen, neemt hij haar telefoon uit handen en maakt hij zelf de foto. „Ik vind het goed wat je doet”, zegt een man, terwijl hij Leavy hard op de schouder klopt.

Door zijn verschijning doet hij denken aan de prentenboekenreeks Waar is Wally?, waarin een clownesk figuurtje zich ophoudt in de menigte om door de lezer ontdekt te worden. Zo was het in San Francisco en zo is het dezer dagen bij de World Series, als de Chicago Cubs en de Cleveland Indians strijden om het landskampioenschap, en Leavy vrijdag zal opduiken in Chicago. Niet in Cleveland: dat vindt hij geen prettige stad. Te gevaarlijk.

Hij begon zijn nieuwe manier van leven in 2001. Dat jaar eindigde zijn relatie met een vrouw die nooit met hem mee wilde naar een sportwedstrijd, waarop Leavy besloot om te doen wat hij altijd al wilde: wél gaan. De vrijgevochten sportfan, kriskras reizend door de VS. Onopvallend – toen nog wel. Tot hij in 2012 in het oog sprong tijdens een thuiswedstrijd van de Kansas City Royals. Pal achter de thuisplaat, recht achter de camera die de worp van de pitcher volgt, zat hij, in een shirt dat afweek van het blauw dat de Royals dragen. Op Twitter werd hij trending topic. Wie was toch die man?

Het zat hem in dat shirt. Hij droeg altijd al het tenue van de Marlins, maar door het feit dat zijn favoriete club sinds 2012 ook in het oranje begon te spelen, viel hij op. Toen hij in die periode een wandeling maakte over de Golden Gate Bridge in San Francisco, werd hij herkend door een groep parkwachters. Een van hen riep: „Hij is de Marlins Man.” Leavy maakte vervolgens een twitteraccount aan. Juist, met die naam.

Vanaf dat moment was hij een cultfiguur, die zomaar bij een wedstrijd in Florida kon opduiken als hij de dag ervoor in Californië was gespot. Driehonderd dagen per jaar bezoekt hij een sportwedstrijd. Alleen al in 2015 zag hij 148 honkbalduels, plus grote paardenraces en veel basketbal. En altijd op de beste en duurste plekken van het stadion.

In Kansas betaalde hij eens 8.000 dollar voor een kaartje achter de thuisplaat. De clubeigenaar bood hem dat duel een privésuite aan uit ergernis over zijn prominente aanwezigheid, maar dat weigerde Leavy. Zoals hij ook niet ingaat op verzoeken van andere clubs om hun shirts eens te dragen.

Intussen begon de pers hem vragen te stellen die veel mensen bezighielden. Waarom? Waarvan? Hoe?

Omdat hij van dichtbij wilde meemaken wat hij voorheen alleen op tv zag, antwoordt Leavy dan. En sinds hij was gediagnostiseerd met kanker wil hij alles uit het leven halen, ook al bleken het later nierstenen die hem dwars zaten. Geld heeft hij zat. Bij sommige vastgoeddeals die hij sluit, verdient hij naar eigen zeggen meer dan een miljoen dollar. Hij heeft geen kinderen en heeft dankzij zijn hobby een bulk aan bonuspunten bij vliegtuigmaatschappijen en autoverhuurbedrijven. Werken doet hij overdag op zijn laptop.

Een zucht naar aandacht? Zou kunnen. Hij staat immers bekend als de weldoener die per jaar honderden wildvreemden meeneemt naar het stadion. Leavy’s verweer: dat deed ik ook voordat ik het nieuws haalde. Inmiddels bezocht hij al een trouwerij van twee mensen die hij apart van elkaar meenam. Het enige dat hij ervoor terugvraagt is dat de mensen iets goeds voor een ander doen. Een van zijn metgezellen haalde eens een paar biertjes voor onbekende mensen achter hem.

Dat zijn bekende shirt tegenwoordig niet meer wordt geproduceerd, is volgens hem geen probleem. In zijn kast liggen er een stuk of driehonderd. Zijn landgenoten hebben zijn outfit inmiddels ook ontdekt. Op haast elk Halloweenfeestje kom je hem wel tegen, de Marlins Man.