Een overloper, vinden ze ’m

Basketbal

Het NBA-seizoen start met Golden State Warriors als grote favoriet. De komst van superster Kevin Durant, van concurrent Oklahoma, deed veel stof opwaaien.

©

If you can’t beat them, join them. Kevin Durant had in mei in de Western Conference Finals met toen nog Oklahoma City Thunder titelverdediger Golden State Warriors bijna op de knieën. Uiteindelijk gaf Durants team een 3-1 voorsprong kinderlijk eenvoudig uit handen. Toch was de prestatie tegen een van de beste teams uit de NBA-geschiedenis fenomenaal geweest.

Ziedaar waarom zijn overgang naar Golden State, een team dat met 73 overwinningen een historisch NBA-record vestigde, zo veel ophef veroorzaakte bij opiniemakers, fans en journalisten. De keuze om na negen jaar Oklahoma City – waar hij bijzonder geliefd was – de rug toe te keren voor hét te kloppen team in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie is voor velen onverteerbaar. De overgang van Kevin Durant veroorzaakt immers een heuse aardverschuiving in het NBA-landschap. Durant is al jaren een absolute ster in de NBA, en zag dat in 2014 beloond met de titel van meest waarde volle speler.

Bekroning bleef uit

Dat hij meervoudig topscorer was in de NBA legt bloot welk kaliber speler de Warriors in huis haalden. Aan persoonlijke onderscheidingen had de 28-jarige small-forward, afkomstig uit Washington DC, dus geen gebrek. Toch wekte het uitblijven van de absolute bekroning, een NBA-titel, frustraties op bij Durant. Die leegte op zijn cv wil de lange, ietwat slungelige basketballer nu opvullen met zijn verhuizing naar Californië.

Hij werd afgeschilderd als zwak, niet oprecht en zelfs laf. De reacties aan Durants adres waren niet mals. Door zich bij een gevestigde kampioen te vervoegen zou hij voor de makkelijkste weg naar een kampioenschap kiezen. Met zijn overgang worden bovendien de machtsverhoudingen in de NBA scheefgetrokken.

Bij de Warriors treft Durant in Stephen Curry immers een meedogenloze scherpschutter die vorig jaar unaniem werd verkozen tot Most Valuable Player. Een unicum in de geschiedenis van de NBA. Daardoor ontpopt het team uit Oakland, Californië, zich tot heus superteam, mede doordat het ook nog beschikt over sterren als Draymond Green en scherpschutter Klay Thompson.

De status van zachtaardige, knuffelbare ster die Durant de voorbije jaren verwierf, krijgt met de controversiële overgang naar Californië een flinke deuk. Op veel sympathie hoeft hij niet meer te rekenen.

In vele opzichten is zijn situatie vergelijkbaar met die van LeBron James. Na jarenlang wanhopig jagen op een NBA-titel ruilde hij in 2010 ‘zijn’ Cleveland in voor Miami Heat omdat hij daar meer perspectief had op een titel. Daar vormde hij met boezemvriend Dwyane Wade en Chris Bosh de fameuze Big Three. Het zogenaamde ‘superteam’ bereikte in vier jaar evenveel NBA-finales en pronkte met twee titels. James keerde daarna terug naar Cleveland en bezorgde zijn thuisstad alsnog het kampioenschap.

Directe concurrent verzwakt

Durants keuze zint ook ex-speler Charles Barkley niet, die vaak geen blad voor de mond neemt. „Ik was net zo teleurgesteld als toen LeBron naar Miami ging”, zei hij op de Amerikaanse sportzender ESPN. „Hij verzwakt een ander competitief team en pikt aan bij misschien wel de beste ploeg ter wereld. Net als dat het voor James meer had betekend om Cleveland kampioen te maken, zou het voor Durant ook meer betekenen om Oklahoma City een titel te schenken.”

De meest waardevolle NBA-speler van 1993, die zelf nooit een titel won, ziet bij de hedendaagse NBA-spelers een cultuur ontstaan waarbij een carrière zonder titel als mislukking wordt gezien. „Zo voelt het voor mij absoluut niet. Iedereen wil winnen, maar dat is mooier als bepalende speler dan als de zoveelste schakel in een team vol sterren.”

NBA-commissaris Adam Silver uitte onlangs zijn bezorgdheid over de impact van de controversiële deal. De diplomatieke Silver respecteert de keuze van Durant, maar volgens hem bewijst deze overgang dat de NBA haar cao moet aanpassen. Die ambieert namelijk een competitie waar elk team evenveel kans heeft om te concurreren. Golden State telt drie spelers die het All Star-team haalden en bereikte twee opeenvolgende NBA-finales. „Vanuit het perspectief van de NBA-organisatie lijkt het me niet ideaal”, zegt Silver, die wil toewerken naar een cao waarbij de grote sterren worden ‘uitgesmeerd’ over de NBA. „De onderhandelingen omtrent het nieuwe cao geeft iedereen – teameigenaren en spelersvakbond – de kans om achter gesloten deuren met frisse blik te kijken naar het huidige systeem. Ik geloof dat we het kunnen bijschaven.”

De huidige deal loopt door tot 2021. „Het is in het belang van de NBA om aanpassingen door te voeren in het nieuwe cao.”

Dwyane Wade ziet geen probleem met de bundeling van supersterren tot één team. Hij is ervan overtuigd dat deze ‘superteams’ een goede zaak zijn voor de NBA. „Of je nu van de Heat hield of niet: wanneer wij speelden, zat iedereen gekluisterd aan de televisie. Datzelfde zal gelden voor Durant en de Warriors.”

Wade weet hoe het voelt om als antiheld het veld op te stappen. „Ze zullen veel negatieve aandacht krijgen van media en fans. Maar dat komen ze wel te boven. Ze zijn getalenteerd genoeg.”