Hamiltons zweettocht naar de finish

Formule 1

Lewis Hamilton won voor de vijftigste keer in zijn loopbaan. Voor de Britse vedette was één ding belangrijk: de finish halen. Uitvallen is nu fataal.

Foto Tony Gutierrez/AP

Zelden stonden zijn zintuigen zo op scherp als gisteren. De vibraties van de motor, het geluid van de toeren, het gevoel bij het schakelen. Iedere oneffenheid zou het einde van zijn ambitie kunnen zijn om voor de vierde keer wereldkampioen te worden.

Lewis Hamilton hoopte en bad dat zijn auto de finish zou halen. Dat hij dat als eerste zou doen leek even bijzaak. In de cockpit kon hij aan niets anders denken dan aan voltooiing van de race. Het debacle van Maleisië, begin oktober, zat er nog diep in. Op een cruciaal moment in het seizoen hield zijn motor er toen mee op. Via de boordradio maakte hij de hele wereld deelgenoot van zijn ontreddering: „Oh no, no!”, De Red Bulls Daniel Ricciardo en Max Verstappen werden één en twee, maar dramatischer voor Hamilton was dat zijn teamgenoot Rosberg met een derde plaats verder uitliep in het WK-klassement.

Zijn bolide hield het gisteren op het Circuit of the Americas in Austin prima vol. Lewis Hamilton sloot misschien wel „de langste middag van zijn carrière” af met een overwinning die hem iets dichter bij de als tweede geëindigde Rosberg heeft gebracht. Hamilton behaalde in Texas in de Grand Prix van de Verenigde Staten zijn vijftigste zege in de Formule 1. Alleen Michael Schumacher (91) en Alain Prost (51) boekten meer zeges.

Met nog drie grands prix te gaan, staat Hamilton 26 punten achter Rosberg. Per race kan de winnaar 25 punten verdienen. Als hij komend weekeinde in Mexico door technische malheur uitvalt en Rosberg wint, dan is de Duitser voor het eerst in zijn loopbaan wereldkampioen. Dat is hij ook als hij wint en Hamilton maximaal één punt verovert (tiende plaats). En als Rosberg moet opgeven en Hamilton wint dan maakt de Brit weer volop kans op zijn vierde wereldtitel.

Zo dun is het lijntje dus in gemotoriseerde sport. Max Verstappen kan daar over meepraten; gisteren begaf zijn motor het en kon hij zijn jacht op de Ferrari’s in het algemeen klassement opgeven.

Maar Verstappen maakte ook zelf een fout door een volledig mislukte pitstop. De negentienjarige coureur dacht dat hij door zijn team naar binnen werd geroepen, maar dat bleek niet het geval.

Verstappen had geluk dat Kimi Raikkonen ook uitviel na een beroerde pitstop waarbij zijn rechterachterwiel niet goed werd vastgemaakt. De Fin blijft daardoor vijfde in het klassement om de wereldtitel met slechts vijf punten voorsprong op Verstappen.

Raikkonen boekte buiten het circuit wel een overwinning op zijn jonge opponent. Zijn kritiek op diens agressieve verdedigingsacties heeft afgelopen weekeinde na overleg met de coureurs geleid tot aanscherping van regels: bewegen in de remzone is vanaf nu ‘gevaarlijk’ en strafbaar.

Het Formule 1-seizoen beleeft een spannend slot, ook al gaat het gevecht om de wereldtitel opnieuw tussen Hamilton en Rosberg. Natuurlijk zou het idealer zijn om op de laatste racedag in Abu Dhabi nog met meer kanshebbers te hebben. Zoals in 2010 toen Fernando Alonso (Ferrari) startte als klassementsleider, maar ook Mark Webber (Red Bull), Sebastian Vettel (Red Bull) en Lewis Hamilton (McLaren) nog kansen hadden. Vettel won en zou daarna drie keer achter elkaar wereldkampioen worden.

Een defecte motor, een pneumatische moersleutel die tijdens de pitstop verkeerd staat afgesteld of een ‘vreselijk misverstand’, zoals tussen Red Bull en Verstappen – het kan de komende grands prix beslissend zijn.