Dit zijn de mannen die Heinrich Himmler oppakten

Een nabestaande zocht uit wie samen met zijn opa deel uitmaakten van het team dat de SS-leider aanhield.

De vijf Britse militairen die Himmler arresteerden. Foto: screenshot BBC-documentaire.

Aan het einde van de Tweede Wereldoorlog werd de jacht geopend op nazi-kopstukken. Een van de oorlogsmisdadigers uit de nazi-top die het langst bleef hopen ongeschonden uit de oorlog te komen was Heinrich Himmler, een van de trouwste medestanders van Hitler. Toen Himmler begin 1945 het einde van het nazi-tijperk voelde naderen, probeerde hij zelfs - tevergeefs - te onderhandelen met de geallieerden over een politieke functie in het naoorlogse Duitsland.

Hij leek even uit de handen van de geallieerden te kunnen blijven, maar werd op 20 mei 1945 per toeval toch gearresteerd: bij een routinecontrole in de buurt van Bremen werd hij met valse papieren opgepakt door vijf Britse militairen, die hem in eerste instantie niet eens herkenden. De namen van deze militairen waren lange tijd onbekend. Chris Mannion, een kleinzoon van één van hen, bracht daar verandering in en zocht uit of de verhalen over zijn opa op waarheid berustten. De BBC besteedde in een korte reportage aandacht aan deze kleine, maar belangrijke voetnoot in de geschiedenis:

Tot op heden was er alleen de verklaring van de Britse sergeant Arthur Britton, die het checkpoint bemande waar Himmler naartoe werd gebracht. In een interview met Movietone News liet hij weten dat hij Himmler arresteerde, nadat de oorlogsmisdadiger door anderen bij hem was afgeleverd:

Ook de verklaring van Britton bracht Chris Mannion geen stap verder. Hij plaatste daarom begin dit jaar een oproep in een Liverpoolse krant om de militairen te vinden. Familieleden van andere militairen - die ook vage verhalen hadden gehoord over hun opa’s verleden - reageerden hier vervolgens op. Mannion bracht hen bij elkaar. 71 jaar na dato is daarom eindelijk duidelijk wie de mannen waren: sergeant Patrick Mannion, sergeant William Morris, artillerist George Snee, artillerist Michael Fahy en artillerist John Fletcher.